Assassin’s Creed Origins : comment Ubisoft a soigneusement recréé l’Egypte ancienne

Ubisoft a fait appel à des égyptologues, des historiens et des hiéroglyphes de l’IA pour créer une expérience authentique de l’époque de Cléopâtre.

En 49 avant notre ère, Cléopâtre monta sur le trône égyptien au milieu d’énormes bouleversements géopolitiques et de changements radicaux. Avec la guerre finale de la République romaine, cette période a eu une influence énorme sur les beaux-arts, le théâtre et le cinéma, de Shakespeare à Hollywood. Mais plus tard cette année, il pourrait faire l’objet d’une enquête des plus rigoureuses: un jeu vidéo.

Fin octobre, Assassin’s Creed: Origins, raconte l’histoire de Bayek, un officier militaire cherchant à protéger son peuple alors que l’armée romaine de Jules César menace l’invasion. Le jeu est prévu pour présenter une vaste reconstitution du monde ouvert de l’Egypte ancienne, avec plusieurs villes ainsi que des étendues de nature sauvage et l’océan.
Comme pour tous les titres de la série, les événements historiques et les personnages sont là pour le moment, mais cette fois, le projet gargantuesque n’est pas qu’une histoire de jeu – Ubisoft a des plans plus ambitieux pour sa simulation riche.

Les débuts de l’histoire

La première préoccupation d’Ubisoft Montreal, le studio de développement de 3 000 développeurs qui crée les titres Assassin’s Creed depuis 2007, a été de donner vie à une civilisation longtemps morte.

Comment construire un espace 3D qui ne soit pas seulement un musée de bâtiments anciens, mais une reconstruction socioculturelle vivante? Et comment s’arrêter à un moment précis de l’histoire?
« Nous partons d’une idée très générale pour une période de temps « , explique Maxime Durand, historien. « Nous ne savons pas nécessairement quels événements et quels endroits nous voulons, mais nous recherchons dans des encyclopédies, puis d’autres livres, puis nous regardons des films et des séries télévisées pour voir comment l’industrie du divertissement a abordé le sujet. Bien sûr, nous savions que nous voulions Cléopâtre et César, c’était une évidence, mais savoir exactement quels étaient les événements était beaucoup plus complexe. »
Selon le directeur du jeu, Ashraf Ismail, les incertitudes de l’environnement ancien ont permis à l’équipe de développement d’être plus créatif et de définir les éléments eux-mêmes, »mais toujours avec un fondement de recherche et une histoire crédible », dit-il.
Tout le contenu du jeu est basée sur la recherche et la collaboration avec des experts dans le domaine. « Nous avons passé des années à faire des recherches », dit-il. « Nous avions des égyptologues dans l’équipe, et nous avons des historiens avec nous ». Parfois, il s’agit de faire des recherches en ligne, de trouver les personnes qui connaissent bien la période et de simplement communiquer avec elles, de leur demander de nous aider à nous rejoindre ou de nous fournir de l’information. La plupart du temps, il s’agit en fait de conclure des ententes avec les universités. Nous essayons d’obtenir le plus d’informations possible. »

« Historiens et experts sont impliqués dans le processus créatif dès le début. Nous avons des gars comme Maxime qui font partie de l’équipe et qui participent aux discussions préliminaires sur le concept « , dit Ismail. Ils sont là quand on parle du récit, ils sont toujours là pour être un peu critiques sur le plan de la crédibilité – c’est un va-et-vient qui, pour nous, crée un médium où l’on peut encore créer une pure fiction, mais qui est ancrée dans l’histoire. En plus des historiens internes, Ubisoft a également rassemblé une impressionnante équipe de conseillers académiques dont Jean-Claude Golvin, archéologue, égyptien et illustrateur historique français renommé qui a créé 19 tableaux pour le jeu.

 

Ismail et Durand tiennent à souligner que si Assassin’s Creed n’est pas une représentation tout à fait exacte de l’Egypte ancienne, il se veut authentique. « Nous avons notre savoir ancré dans l’histoire réelle, nous essayons de représenter nos décors et plus particulièrement pour cette période en Egypte, aussi authentiquement que possible « , dit Ismail. « Nous utilisons les monographies, les archives, les rapports et l’archéologie « , ajoute Durand. « Nous essayons de rester à jour avec la recherche moderne. » Mais rien n’est simple dans l’histoire ancienne. Comment peuvent-ils s’installer sur une seule façon de représenter une société alors qu’il peut y avoir de multiples théories et des sources primaires limitées?
« Nous essayons de voir les différents points de vue « , explique Durand. « Par exemple, avec le Sphinx, nous avons étudié l’histoire autant que possible en utilisant les théories de Mark Lehner. Il a fait la photogrammétrie de la statue et il dirige l’AERA [Ancient Egypt Research Associates] depuis 30 ans. Mais nous examinons aussi les différents points de vue. La plupart du temps, on suit la version la plus consensuelle, mais on n’hésite pas à s’éloigner avec des théories folles. Est-ce que c’est un indice que nous allons voir des références extraterrestres antiques autour des pyramides? Nous jouons toujours beaucoup avec les zones grises « , sourit Durand. « C’est comme ça qu’on fait ces jeux, c’est là qu’on essaie de s’intégrer dans notre récit. »

Un exemple frappant de la quête d’authenticité dans Origins est la langue parlée par les personnages du jeu. Nous ne savons pas exactement ce qu’était l’ancien Egyptien », explique Ismail. Nous avons donc demandé à des linguistes de développer un langage basé sur la recherche. Nous avons consulté des égyptologues, Perrine Poiron et Evelyne Ferron, ainsi que Julia Lenardon et John Fleming, entraîneurs de dialogue, pour établir notre son cible, et nous avons choisi des acteurs d’origine arabe, hébraïque et africaine pour le rendre vraiment vivant. La langue parlée par les foules est largement basée sur la grammaire égyptienne de Sir Alan Gardiner, ainsi que sur les œuvres de James Allen et Raymond Faulkner, entre autres.

Un élément clé des jeux Assassin’s Creed est la foule dense de civils qui habitent les paysages urbains, des places de la Renaissance de Venise jusqu’aux ruelles de Londres. Pour Origins, l’équipe a étudié la démographie de l’Egypte de l’époque. « Nous avons examiné les proportions de la population: âge, sexe », dit Durand. Comme la BBC l’ a découvert récemment avec son dessin animé mettant en scène un soldat romain noir de haut rang, l’un des choix les plus difficiles pour tous les auteurs de drames historiques est d’équilibrer la représentation diverse avec l’authenticité historique, perçue ou non. Nous essayons de prendre des décisions pour avoir plus de diversité que d’historicité « , dit Durand. « Si vous visitez des endroits différents, nous n’avons pas nécessairement appliqué des emplois [stéréotypiques] pour les hommes et des emplois pour les femmes, nous avons été beaucoup plus généreux que cela. »

Visite à pied de l’Egypte antique

Ubisoft a donc utilisé de nombreuses ressources pour enrichir l’authenticité de son environnement, mais avec Origins, ce n’est pas seulement le récit central qui en bénéficiera. La compagnie a récemment annoncé un mode Discovery Tour à venir, qui permettra aux joueurs de voyager autour de l’environnement avec l’élément de jeu retiré, remplacé par des visites guidées écrites par des historiens et des égyptologues.

Prévu pour 2018, l’ajout gratuit mettra en vedette des recherches qui n’ont peut-être pas été intégrées dans le jeu, mais qui intéresseront les joueurs enthousiastes à se renseigner sur le décor. Nous créions ces mondes, ces environnements, et nous jouions avec l’histoire, avec des personnages historiques, et nous nous sommes dit: »Comment pouvons-nous faire un pas de plus pour la rendre plus accessible à un plus grand nombre de personnes? Nous conservons les mêmes environnements et les mêmes lieux, mais vous pouvez aller partout librement, sans combat ni contraintes narratives. Nous avons conçu cette tournée découverte pour rendre l’Egypte plus accessible; nous ne remplaçons pas les livres d’enseignement ou de lecture. Je pense que c’est une humble façon de ramener les gens dans les musées ou dans des médias plus traditionnels. »

Parallèlement, Ubisoft envisage également d’utiliser sa technologie pour aider les communautés académiques sur lesquelles elle s’est appuyée tout au long de la série Assassin’s Creed. L’entreprise a récemment annoncé Hieroglyphics Initiative, un projet de recherche sur l’apprentissage machine mis en place dans le but de simplifier le décryptage des hiéroglyphes. Propulsé par TensorFlow,  la bibliothèque open-source de Google pour les applications d’apprentissage automatique, le programme devrait être en mesure d’aider les chercheurs dans la tâche ardue et compliquée de la traduction.

Mais que pensent les experts historiques de Origins? « Quand nous leur avons montré le jeu, tous les différents consultants se sont concentrés sur les aspects positifs, ce qui était très intéressant parce qu’ils étaient habitués à penser et à théoriser sur l’Egypte « , dit Durand. Je pense que certains historiens ne verront jamais la valeur de ce produit, ou ils ne verront la valeur que comme un produit de divertissement, et c’est correct, parce que c’est pour cela que nous l’avons construit au début. Les historiens doivent comprendre le médium que nous utilisons: c’est un jeu vidéo systémique, et nous plaçons donc, par exemple, beaucoup de statues et de monuments pour qu’un joueur puisse les voir de loin et ainsi se situer dans un environnement 3D – c’est différent de chercher à reproduire quelque chose avec une précision à 100 % là où vous n’avez pas le plaisir du joueur, la perspective ou la facilité d’accès en tête « .

Mais alors que le support de jeu vidéo limite naturellement la précision, les titres Assassin’s Creed – ainsi que d’autres jeux historiques – ont permis aux joueurs de vivre ces environnements d’une manière multiforme que les livres ou les expositions muséales ne peuvent pas permettre.

L’intégration des historiens dans le processus créatif dès le début, en mettant l’accent sur l’authenticité plutôt que sur la précision totale et en soulignant l’importance de l’expérience du joueur, semble avoir produit une simulation historique fascinante qui fait office de jeu, de salle de classe et d’installation de recherche.

Origins montre que les jeux vidéo peuvent nous rapprocher du passé plus que jamais. Il ne s’agit que du début d’une exploration historique plus vaste par l’équipe d’Ubisoft Montréal. Durand dit que le fait de remonter si loin dans le temps – bien avant l’époque des Croisades, le titre initial – a été une émancipation pour l’équipe. Nous sommes arrivés à la révolution industrielle avec Syndicate, mais maintenant, parce que nous sommes revenus en arrière, cela nous a libérés de la nécessité d’aller de l’avant dans le temps « , dit-il. « Maintenant, on peut aller où on veut… »

 

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