Pourquoi le capitalisme gagne? Et comment un simple changement de comptabilité peut le vaincre

Malgré ses nombreuses failles et ses nombreuses critiques séculaires, le capitalisme reste le système économique dominant à l’échelle mondiale. Qu’est-ce qui l’a rendu si résistant?

Sans nier l’importance des intérêts bien enracinés parmi les classes dirigeantes, je crois que la véritable force du capitalisme réside dans la théorie de la valeur qu’il a imposée à la société. La théorie peut se résumer comme suit: la création de valeur ne se fait que par des transactions de marché, qui sont toujours positives pour l’économie. Le reste – comme les coûts sociaux et les impacts écologiques – n’ a pas d’importance.

Des sociologues et des économistes classiques comme Max Weber, Joseph Schumpeter et Werner Sombart ont vu dans l’adoption d’une forme spécifique de comptabilité pour mesurer la performance dans les industries – ce que l’on appelle la comptabilité en partie double – un facteur critique pour expliquer la montée du capitalisme avant et après la révolution industrielle. Depuis lors, nous avons simplement supposé que ce qui est bon pour l’entreprise doit être bon pour la société.

Comme montré dans le livre Gross Domestic Problem: The Politics Behind the World’s Most Powerful Number de Lorenzo Fioramonti, même les systèmes socialistes ont largement accepté l’approche comptable du capitalisme, en fin de compte, ne battant pas le capitalisme à son jeu.

Mais le débat mondial est en train de changer. Les objectifs du développement durable reconnaissent que la création de valeur réelle n’est créée que lorsque le développement économique conduit à une amélioration des dynamiques sociales et environnementales. Je soutiens qu’en modifiant nos indicateurs globaux de prospérité en fonction de cette nouvelle pensée, nous pouvons montrer les inefficacités du capitalisme et contribuer à sa disparition.

Changer la comptabilité, changer le monde

La comptabilité n’est pas un exercice neutre. Comme le terme l’indique, les indicateurs « indiquent » la voie à suivre pour améliorer le rendement. En fin de compte, les gouvernements, les entreprises et les sociétés en général s’efforcent d’atteindre ce qui est compté, tout en ignorant ce qui ne l’est pas.

De tous les outils comptables, le plus puissant est le produit intérieur brut (PIB), l’indicateur global de la performance économique. Le PIB adhère pleinement à la théorie capitaliste de la valeur: il considère les transactions de marché comme les seuls moteurs du développement, par opposition aux échanges non marchands; il considère comme positives toutes les formes de production et de consommation, indépendamment de leur impact sur le bien-être économique; il néglige les impacts sociaux et environnementaux. Tant que notre approche de la croissance économique sera déterminée par le PIB, le capitalisme continuera d’avoir le dessus.

La bonne nouvelle, c’est que, pour la première fois depuis près d’un siècle de comptabilité nationale du revenu, il y a maintenant une occasion de changement. Un nombre croissant d’institutions mondiales, y compris des acteurs influents comme le Forum économique mondial, réclament un changement de cap au-delà du PIB.

Lorsque nous appliquons l’un de ces nouveaux indicateurs, qui intègrent les impacts sociaux et environnementaux dans le concept de performance économique, les prétendues efficacités du capitalisme disparaissent. Par exemple, le véritable indicateur de progrès montre que l’économie mondiale a connu une sous-performance massive depuis le début des années 1980, alors que les réformes du marché libre ont stimulé le PIB. L’indicateur de progrès réel déduit les coûts des dommages environnementaux et des maux sociaux de la performance économique.

En utilisant une approche similaire, des études parrainées par l’ONU concluent que certaines des plus grandes sociétés mondiales génèrent en fait plus de coûts pour la société que de profits. C’est particulièrement vrai pour les entreprises du secteur des combustibles fossiles et de l’alimentation commerciale. Les effets négatifs de leurs activités sur l’environnement sont estimés à plus de 7 000 milliards de dollars par an.

L’Organisation de coopération et de développement économiques, le club des pays les plus riches du monde, a mis au point un « meilleur indice de vie« . Elle souligne comment la prospérité est davantage déterminée par des facteurs comme l’engagement communautaire, l’équilibre travail-vie personnelle, la santé et l’environnement que par le revenu.

L’organisation estime que la valeur générée pour l’économie par les familles et les communautés à travers l’autoproduction et les échanges informels – notoirement négligée par le PIB – équivaut à plus de 50% de tout ce que le marché produit.

Et qu’en est-il des activités non monétaires de la société civile? Selon la Banque mondiale, les associations ont un impact massif sur l’économie en construisant la confiance interpersonnelle – une condition préalable au bon fonctionnement du marché. En équivalent monétaire, leur contribution représenterait plus de 20 % de la valeur de tous les biens et services produits par les entreprises.

Ce sont là les véritables « mains invisibles » qui soutiennent l’économie.

Un monde nouveau

En dépeignant les entreprises comme les seuls créateurs de valeur et en dissimulant leurs coûts sociaux et environnementaux, le PIB a encore renforcé l’emprise capitaliste sur le pouvoir. Mais au fur et à mesure que nous dépassons le PIB, nous commençons à réaliser que l’empereur n’ a pas de vêtements. Une nouvelle approche comptable associant les dynamiques économiques, sociales et environnementales – ce qu’on appelle la « comptabilité du bien-être » – peut en effet avoir des effets bouleversants.

Prenez les combustibles fossiles. Après les récents ouragans aux États-Unis, plusieurs experts ont à juste titre fait valoir que les compagnies pétrolières devraient être poursuivies en justice et accusées de couvrir les coûts des dommages.

Une nouvelle comptabilité rendrait cette approche automatique. Les pertes générées par les entreprises polluantes seraient considérées comme « négatives » pour la croissance du pays. Cela obligerait les décideurs politiques à promouvoir les énergies renouvelables s’ils veulent améliorer leurs performances économiques.

Les prétendues vertus de la mondialisation reposent presque entièrement sur l’aveuglement du PIB face à l’impact environnemental et social du commerce mondial. Mais les nouvelles méthodes comptables font l’inverse: elles révèlent les effets négatifs du commerce mondial et mettent en évidence la création de valeur plus efficace des échanges locaux et régionaux.

Notre perception du leadership mondial changerait aussi. Les États-Unis et la Chine peuvent paraître  » grands  » en termes de PIB, mais les véritables champions du progrès social sont certaines puissances moyennes. Il s’agit notamment du Costa Rica à la Nouvelle-Zélande qui ont construit des économies fortes tout en améliorant la qualité des dynamiques sociales et naturelles.

S’éloigner du PIB serait également bénéfique pour les pays en développement, en particulier en Afrique. Cela mettrait fin à l’approche capitaliste traditionnelle qui assimile la prospérité à l’exploitation des personnes et de la nature, ce qui permettrait aux pays d’expérimenter de nouvelles formes de développement.

Comptabilité du bien-être

La comptabilité du PIB est ce qui maintient le capitalisme sur le maintien de la vie. Comme expliqué dans deux livres récents, The World After GDP: Politics, Business and Society in the Post Growth Eraet_Wellbeing Economy: Success in a World Without Growth, un passage à de nouvelles formes de comptabilité éliminerait les fondements statistiques sur lesquels repose la crédibilité du capitalisme.

En fin de compte, c’est précisément ce qu’Adam Smith a fait avec le livre fondateur du capitalisme, The Wealth of Nations dans lequel il a remis en question l’approche traditionnelle de la création de valeur. Smith soutenait que les véritables créateurs de richesse n’étaient pas les rois et les chevaliers qui dominaient la scène politique, mais les capitaines de l’industrie qui dirigeaient le nouveau marché industriel. En changeant l’approche comptable, il a renforcé la demande de pouvoir qui allait bientôt conduire aux révolutions modernes et à la domination du capitalisme.

De même, la comptabilité du bien-être montre qu’une économie qui promeut le bien public et les biens communs peut générer plus de richesse que le marché capitaliste.

A travers de nouveaux nombres, il vise à conforter tous les acteurs marginalisés par la théorie capitaliste de la valeur. Surtout, elle leur donne de nouveaux outils pour exiger plus de puissance et une approche radicalement différente de la croissance et du développement. C’est une façon intelligente de vaincre le capitalisme par la discrétion, une fois pour toutes.

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