La quête compliquée pour redessiner le braille : ELIA Frames, le nouveau système de lecture tactile

ELIA Frames est un nouveau système de lecture tactile qui prétend être plus facile à apprendre que le braille. Est-ce nécessaire?

Selon le Laser Eye Surgery Hub, seulement 1 % de la population aveugle naît sans vue ; la grande majorité des quelque 10 millions d’Américains aveugles ou malvoyants ont perdu la vue plus tard dans leur vie. En 1987, la grand-mère d’Andrew Chepaitis est devenue une partie de cette statistique: elle a commencé à perdre la vue à cause de la dégénérescence oculaire. C’est cette expérience qui allait conduire Chepaitis, 13 ans plus tard, à fonder ELIA Life Technology, une entreprise qui veut produire en masse un système de lecture tactile facile à apprendre basé sur l’alphabet romain.

ELIA facture son système, appelé ELIA Frames, comme une alternative au braille – en particulier pour les personnes qui ont appris à lire des textes normaux avant de perdre la vue. « Ma grand-mère, qui pouvait finir les mots croisés du New York Times, ne pouvait pas apprendre le braille « , dit Chepaitis. Elle n’était pas seule dans cette lutte: l’ONF estime que moins de 10 % des aveugles savent lire le braille. Pour les personnes âgées en particulier, l’apprentissage d’une nouvelle compétence – plutôt une compétence sensorielle pointue – peut s’avérer difficile.

Dans l’esprit de Chepaitis, c’est parce que le braille viole un certain nombre de principes de conception: il n’est pas échelonnable de la même façon qu’une police de caractères, et les points braille sont petits et très rapprochés. Fait important, le braille est aussi un système complètement différent de l’alphabet romain et ne s’appuie donc pas sur les connaissances actuelles d’une grande partie des déficients visuels.

Pourtant, le braille existe depuis près de 200 ans et, pour les personnes qui peuvent le lire, il s’est avéré inestimable: selon les données du Bureau du recensement, le taux d’emploi des personnes ayant une déficience visuelle est estimé à 43 %, mais s’il peut utiliser le braille, ce taux atteint 85 %. Pour cette raison, certains membres de la communauté des déficients visuels pensent que les efforts de plaidoyer et les nouvelles technologies devraient être appliqués pour améliorer l’accès à l’éducation en braille, plutôt que d’inventer de nouveaux systèmes à partir de zéro.

ELIA adopte une position différente. La compagnie, qui a eu une mention honorable cette année pour les prix Innovation By Design Awards de Fast Company, a amassé environ 450 000 $ en fonds de business angels depuis sa fondation. Elle a reçu 2,7 millions de dollars d’organismes comme l’Institut national du vieillissement et l’Institut national de l’œil (divisions des Instituts nationaux de la santé), l’Institut national des normes et de la technologie et NYSTAR. Plus récemment, ELIA a également travaillé au développement d’une imprimante tactile en partenariat avec Hewlett-Packard, ainsi que d’un écran tactile, qui permettraient à ELIA de rester entre les mains des malvoyants.

Après 17 ans de recherche et d’essais, ELIA espère pouvoir présenter le nouveau système à la population à partir de la fin de cette année. À l’ère des livres audio, de la parole à texte et des nouvelles technologies tactiles pour l’art, une alternative au braille est-elle vraiment nécessaire?

UN SYSTÈME ET LA CONCEPTION UTILISATEUR

L’idée de la conception des cadres ELIA Frames n’est pas née de Chepaitis. Sa mère, qui étudiait le design et l’impact humain pour son doctorat au moment où sa grand-mère a perdu la vue, a plutôt développé la première itération du système. Elle s’est inspirée de la conception du panneau de contrôle de la NASA, qui utilise des cadres triangulaires, carrés ou circulaires autour de différents boutons pour permettre aux ingénieurs de la NASA de les identifier rapidement et facilement. Le système que la mère de Chepaitis a conçu repose sur le même système pour différencier une lettre de la suivante dans une séquence. L’ajout de points ou de lignes à l’intérieur du cadre donne aux lettres les caractéristiques des lettres romaines.

La mère de Chepaitis a laissé tomber le système. Pendant ce temps, Chepaitis a obtenu un baccalauréat en psychologie industrielle organisationnelle et un MBA, puis a fait ses études en finance. Mais il a gardé le système de côté et, en 2000, elle a décidé de quitter le monde de la finance pour travailler à temps plein. Après avoir obtenu son premier financement de démarrage pour ELIA Life Technology un an plus tard, Chepaitis et son équipe ont commencé à tester le système contre le braille et une version augmentée de l’alphabet romain.

« Notre conception originale a été mise à rude épreuve », explique Chepaitis. « Comparer avec les autres alphabets était utile. Nous avons trouvé quelles caractéristiques d’une lettre sont tangibles, ou facilement identifiables au toucher. »

Au fil des ans, ELIA a testé l’alphabet sur 175 000 participants à la recherche. La première étude comprenait trois groupes de personnes, chacune ayant reçu 30 heures de formation et d’évaluation. Un groupe a appris le braille, un ELIA et l’autre un système de lettres romaines en relief. La deuxième étude a également porté sur ces trois systèmes, mais les participants ont reçu une formation pour une augmentation de 60 heures d’enseignement et de tests. En plus de tester la rapidité et la compréhension par rapport à d’autres systèmes, les chercheurs d’ELIA ont également testé les groupes ELIA avec des lettres aléatoires pour voir comment ces lettres fonctionnaient. Ils ont sollicité des commentaires sur les lettres avec lesquelles les participants ont eu de la difficulté et les ont corrigées en conséquence.

L’alphabet ELIA Frame actuel ressemble à ceci:

Comme expliqué en détail sur le site Internet d’ELIA, le système fonctionne à travers des cadres de formes variées: un cercle pour les lettres A-D, un carré pour E-N, une forme de maison pour les chiffres, etc.
Les lettres prennent forme avec les lignes, les points et les ouvertures ajoutées à l’intérieur et autour des cadres extérieurs.

Avec ces embellissements, les lettres correspondent aux caractéristiques propres des lettres romaines qu’elles représentent: »C », par exemple, est les trois quarts d’un cercle avec un point à l’intérieur et en haut. K « est un cadre carré avec deux lignes à l’intérieur comme un » V « tourné sur le côté, créant ainsi un » K « romain avec un côté du cadre et les deux pieds.

« Les changements les plus importants de la première à la deuxième itération », dit Chepaitis,  la forme des cadres-carrés, le cercle, est devenu plus facile à identifier aux plus petites tailles, et certains des intérieurs ont été ajustés pour être plus facile à distinguer.

Chepaitis met également en évidence deux autres éléments de conception qui sont importants pour l’itération actuelle de l’alphabet: l’espacement et l’évolutivité.
Les points pour le braille sont petits et rapprochés, de sorte que ceux qui le maîtrisent peuvent lire à une vitesse comparable à celle des personnes voyantes, mais cela entraîne aussi une courbe d’apprentissage plus abrupte.

Avec ELIA, l’équipe a constaté que les lettres pouvaient être rapprochées mais distinguables à cause des cadres, ce qui permettait d’apprendre plus facilement sans ralentir les lecteurs.
Parce qu’elle est plus proche de l’alphabet romain, ELIA peut être mise à l’échelle comme une police de caractères. En revanche, il n’ y a qu’une seule taille standard de braille, bien que « Jumbo braille » soit parfois utilisé pour enseigner de nouveaux étudiants en braille (la différence avec le braille Jumbo est que les points sont légèrement plus espacés).

LE BRAILLE A-T-IL BESOIN D’UNE ALTERNATIVE?

ELIA est loin d’être le premier système de lecture tactile à se heurter au braille. En fait, l’alphabet Lune, créé par William Moon en 1845, est aussi un système d’impression en relief basé sur des lettres romaines. Plutôt que des points, le type de lune est fait de courbes et de lignes en relief, et comme ELIA, il est censé être plus facile à apprendre pour ceux qui ne sont pas nés aveugles.

Selon Chris Danielson, directeur des relations publiques de la Fédération nationale des aveugles, le problème avec les systèmes de lecture romains à base de lettres est historiquement qu’ils sont plus lents à lire et plus volumineux à produire que les points en braille. « Pour utiliser l’impression en relief et le système [Elia], il faut tracer le contour de la lettre « , dit-il. « Vous n’allez jamais construire le genre de vitesse de lecture et de fluidité que vous voudriez. »
Danielson, qui est aveugle et lit le braille, et ses collègues de l’ONF sont des partisans du braille. Ils sont sceptiques à l’égard de tout autre système qui se positionne comme étant plus facile à apprendre, ayant vu des systèmes aller et venir dans le passé. Ils craignent également que l’enthousiasme pour un système moins éprouvé ne les empêche de faire des progrès dans l’éducation à l’utilisation du braille. (Danielson n’avait jamais entendu parler d’ELIA avant que je ne décroche un entretien. Lui et deux collègues l’ont testé avant notre appel.

Danielson dit que les points de l’alphabet braille, des nombres et de la ponctuation peuvent être appris en quelques jours ou quelques semaines. Mais apprendre à écrire le braille – et apprendre les contractions supplémentaires utilisées pour le rendre plus compact et plus rapide à lire et à écrire – prend généralement de six à neuf mois avec un cours quotidien. Plusieurs des personnes qui fréquentent les centres de formation auxquels l’ONF est associé sont des adultes en réadaptation. Cette idée que le braille est difficile à apprendre, nous dirions que c’est une prophétie qui se réalise « , dit-il.

Avec ELIA, par contre, Chepaitis prétend que la personne moyenne peut lire un texte étendu après environ trois heures de formation. Thomas Reid, un défenseur de la perte de vision qui travaille avec le Pennsylvania Council of the Blind, estime qu’il lui a fallu environ une heure pour apprendre les cadres ELIA et une autre demi-heure pour s’ y habituer. Il l’ a essayé pour la première fois en 2015 pour une histoire audio qu’il produisait pour Gatewave, un service de lecture radio pour aveugles. Reid, qui a perdu la vue il y a 14 ans à cause d’un cancer, est formé à la lecture du braille, mais ne l’utilise que pour la lecture de base comme organiser son système de fichiers ou trouver sa chambre d’hôtel dans un ascenseur. Avec le braille, je dois faire une traduction dans mon cerveau « , dit-il. « ELIA est plus facile pour moi parce que je connais l’alphabet romain, c’était mon premier accès à la langue. »

Reid dit que l’un des aspects les plus attrayants de l’alphabet ELIA pour lui est la flexibilité. Comme ELIA peut être mis à l’échelle dans n’importe quelle taille de police, il y voit un bon moyen pour les gens d’étiqueter les choses dans leur maison – quelque chose qu’il note est particulièrement utile pour les personnes âgées qui ont perdu la vue et qui ont du mal à retrouver leur indépendance. (Reid dit Pennsylvania Council of the Blind aide souvent les personnes âgées dans cette tâche, parce que l’aide gouvernementale donne généralement la priorité aux personnes qui peuvent encore travailler.

Reid n’envisage pas que les gens lisent des livres en ELIA, mais qu’ils parient plutôt sur des personnes malvoyantes qui lisent des livres audio ou des textes à haute voix. En général, voyants ou non, nous nous dirigeons vers le livre entièrement numérique « , dit-il. Reid note que ce serait une bonne façon de communiquer avec ses proches. L’autre jour, ma femme m’ a dit qu’elle avait raté un mot. Avec ELIA, dit-il, elle n’aurait même pas besoin de l’apprendre, elle pourrait simplement le taper dans la police ELIA sur un ordinateur et l’imprimer. ELIA affirme également que son système est facile à utiliser pour les personnes voyantes, car il ressemble tellement à l’alphabet romain.

Pour Chepaitis, ce sont tous des outils dans une boîte à outils, et il y a de la place pour ELIA. » Le but de notre alphabet est d’aider les gens à s’alphabétiser, dit-il. Si vous ne pouvez pas écrire un courriel parce que vous n’avez pas de lettres, de mots et de ponctuation, vos possibilités d’emploi seront limitées. « Nous voulons permettre aux gens d’acquérir l’alphabétisme et même de vivre les joies de l’alphabétisme. Si quelqu’un veut lire le conte de deux villes ou le livre de Jean, il devrait pouvoir. »

Si vous souhaitez connaître des alternatives à la chirurgie laser, voici un article de la Laser Eye Surgery Hub, qui pourrait vous intéresser.

 

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