Bref historique des feux de circulation

Au début du XXe siècle, la congestion des rues le long de la Cinquième Avenue de New York était si mauvaise qu’il fallait 40 minutes pour se rendre de la 57e à la 34e Rue. Chevaux, voitures, piétons, tramways, vélos et automobiles se disputent un espace limité le long du grand boulevard de la ville. Les collisions étaient monnaie courante, surtout quand les voitures commençaient à dominer la route, et pour les grands magasins haut de gamme qui parsemaient la voie publique, le mauvais trafic était synonyme de mauvaises affaires.

C’est grâce à un généreux don du médecin millionnaire et commissaire à la circulation de New York, le Dr John A. Harriss, que le problème de circulation de la ville a finalement obtenu un sursis.

Sa conception de 1920 pour un simple signal à deux lumières, composé d’une boîte en bois abritant des ampoules électriques et supporté par un cadre de base en acier, n’était rien à regarder, mais il a rapidement contribué à résoudre le problème de l’embouteillage interminable.

En 1922, Joseph H. Freedlander dévoile une élégante tour de bronze néoclassique conçue par Joseph H. Freedlander, ce qui renforce encore davantage l’importance des systèmes de signalisation dans la vie de cette métropole prospère. Notamment, ces deux premiers systèmes utilisaient le vert pour « Stop » et le blanc ou le clair pour « Go ».
Aujourd’hui, le feu rouge, jaune et vert du feu de circulation commun est un lieu familier dans le monde entier, si répandu que les automobilistes et les piétons ne connaissent pratiquement pas le système complexe qui continue de jouer un rôle crucial dans notre vie quotidienne. Mais ce dispositif quotidien n’ a pas toujours fait partie du tissu urbain, pas plus que ses premiers prototypes sans faille – et sa conception a subi de nombreuses itérations et améliorations au cours du siècle dernier.

Harriss et Freedlander ont été les premiers à amener le feu de signalisation à New York, mais ils n’étaient certainement pas ses inventeurs. Les systèmes de signalisation ont été utilisés sur les chemins de fer à travers la Grande-Bretagne et l’Amérique pendant une grande partie du 19e siècle; en 1868, un ingénieur ferroviaire britannique nommé John Peake Knight a modifié un tel système pour l’utiliser dans les rues de la ville. Installé à l’extérieur des Chambres du Parlement de Londres et actionné manuellement par un agent de la circulation, le feu de circulation de Knight a utilisé des poteaux de sémaphore colorés  qui peuvent être ajustés à différents angles – empruntés au système ferroviaire. La nuit, ces lampes ont été remplacées par des lampes rouges et vertes alimentées au gaz.

Malheureusement, le premier feu de circulation du monde a été de courte durée; moins d’un mois après son installation, il a explosé, tuant un policier.
C’est l’avènement de l’électricité généralisée et la montée en puissance des véhicules à moteur qui ont conduit aux systèmes de signalisation routière que nous connaissons mieux aujourd’hui. Le tout premier système électrique connu – l’antécédent sur lequel Harriss et Freedlander ont fondé leurs conceptions ultérieures – a été créé par Lester Farnsworth Wire, un policier de Salt Lake City en 1912. Sa conception était simple: il a créé une boîte en bois ressemblant à une volière et a construit un poteau sur lequel il pouvait la fixer. Il a ensuite trempé les ampoules dans de la peinture rouge et verte, imitant les couleurs utilisées pour les feux de chemin de fer, et il a relié la boîte au système de fils aériens utilisés pour les wagons à chariots. Il était contrôlé par un aiguillage actionné par un policier à proximité.

Alors que le système de Wire était révolutionnaire, le titre du premier feu de circulation électrique au monde est attribué à un système installé le 5 août 1914, au coin de l’avenue Euclid et de la 105e rue East 105th à Cleveland, dans l’Ohio. D’après un dessin de James Hoge, le « Municipal Traffic Control System », breveté en 1918, les signaux de Cleveland comprenaient quatre paires de feux rouges et verts qui servaient d’indicateurs de stop-and-go. Le système à commande manuelle a été conçu de telle sorte qu’il était impossible d’obtenir des signaux contradictoires.
Cleveland a été le site d’une autre première importante dans l’histoire des feux de circulation: c’est là que Garrett A. Morgan, inventeur afro-américain et propriétaire de journaux, a conçu et breveté un système électrique en forme de T avec une position provisoire d’avertissement, précurseur de la lumière jaune d’aujourd’hui. C’est après l’observation d’un trop grand nombre de collisions par Morgan qu’il a mis au point le réglage du signal intermédiaire qui assurait le passage en toute sécurité d’une intersection achalandée. Son projet n’ a jamais été réalisé, mais il a joué un rôle crucial dans le développement du système à trois lumières utilisé partout dans le monde aujourd’hui.

Les premiers signaux de circulation utilisaient une gamme de couleurs pour transmettre les ordres, mais le système qui nous est resté fidèle est en grande partie basé sur celui du chemin de fer, où le rouge, qui a la plus longue longueur d’onde de toute couleur sur le spectre visible, a signalé un avertissement, ou « Stop ». (La légende dit que l’utilisation du vert comme « Go » a été popularisé après que les ingénieurs aient confondu une étoile avec le signal « Go » précédemment clair ou blanc.

En 1929, les responsables de la ville de New York avaient également embrassé le binaire rouge-vert, démantelant les tours de bronze le long de la Cinquième Avenue en faveur d’un design simple, rouge et vert clair, également par Freedlander, qu’il couronnait d’une figure en bronze de Mercure sur le dessus. Pendant plus de deux décennies, les signaux Mercury ont été un élément fixe de la grande avenue de New York; ce n’est que dans les années 1950 qu’ils ont été retirés au profit d’un feu tricolore plus moderne que Loren W. McOmber avait conçu et breveté dans les années 1920 – et qui est devenu aujourd’hui une pièce maîtresse du tissu urbain.

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