Une Startup permet aux ordinateurs de lire les visages, et cherche un but qui va au-delà des publicités

Une technologie de lecture des émotions sur les visages peut aider les entreprises à vendre des bonbons. Maintenant, ses créateurs espèrent qu’elle pourra aussi s’attaquer à de plus gros problèmes.

Les ordinateurs ne peuvent généralement pas détecter les émotions humaines qui sont à l’origine de nombreuses décisions et interactions quotidiennes.

L’an dernier, plus de 1 000 personnes dans quatre pays ont regardé 115 publicités télévisées, dont une avec des bonbons M&M anthropomorphisés dans un bar. Pendant ce temps, les webcams pointaient leurs visages et diffusaient des images de leurs expressions sur un serveur à Waltham, Massachusetts.

Code du visage: À l’aide d’images capturées à partir de simples webcams, le logiciel d’Affectiva suit le mouvement des muscles des lèvres, des sourcils et d’autres parties du visage pour déterminer l’état émotionnel d’une personne.

Dans Waltham, un algorithme mis au point par une startup appelée Affectiva a réalisé ce que l’on appelle le codage facial: il suivait les sourcils levés, les sourcils froncés, les sourires, les demi-mouches, et les sourires des panélistes. Lorsque les données faciales ont été fusionnées plus tard avec des données de ventes réelles, il s’est avéré que les mesures faciales pouvaient être utilisées pour prédire avec une précision de 75 % si les ventes des produits annoncés augmenteraient, diminueraient ou resteraient les mêmes après la diffusion des publicités. En comparaison, les sondages d’opinion des panélistes sur les publicités pourraient prédire les ventes des produits avec une précision de 70 %.

Bien qu’il s’agisse d’une amélioration progressive sur le plan statistique, il s’agit d’un jalon dans le domaine de l’informatique affectif. Alors que les gens notoirement connus ont de la difficulté à exprimer ce qu’ils ressentent, il est maintenant clair que les machines peuvent non seulement lire certains de leurs sentiments, mais aussi aller plus loin et prédire la probabilité statistique d’un comportement ultérieur.

« Étant donné que le marché de la publicité télévisée aux États-Unis dépasse à lui seul 70 milliards de dollars, les perspectives du codage facial sont  » une affaire importante pour les gens d’affaires « , affirme Rosalind Picard, qui dirige le groupe de l’informatique affective au Media Lab du MIT et qui a cofondé l’entreprise.

Malgré tout, le codage facial n’ a pas encore donné les résultats escomptés par ses créateurs. Aider à vendre plus de chocolat est formidable, mais quand le codage facial va-t-il aider les personnes autistes à lire les indices sociaux, à améliorer la capacité des enseignants à voir quels élèves éprouvent des difficultés ou à rendre les ordinateurs plus empathiques?

Les réponses pourraient commencer à venir le mois prochain, quand Affectiva lancera un kit de développement logiciel qui permettra à sa plate-forme d’être utilisée pour des applications approuvées. « L’espoir, dit Rana el Kaliouby, directrice scientifique de l’entreprise et cofondatrice, est de diffuser la technologie au-delà du marketing ». Bien qu’elle ne veuille pas nommer les partenaires actuels ou potentiels, elle a déclaré que  » les entreprises peuvent utiliser notre technologie pour tout, des jeux et du divertissement aux environnements éducatifs et d’apprentissage.

Des applications telles que l’aide à l’éducation – informer les enseignants lorsque les élèves sont confus ou aider les enfants autistes à lire des émotions sur le visage d’autres personnes – sont fortement représentées dans la conception de l’entreprise. Affectiva, qui a été lancée il y a quatre ans et qui compte maintenant 35 employés et 20 millions de dollars en capital de risque, est née du manifeste du laboratoire Picard qui déclarait que les ordinateurs rendraient service à la société s’ils pouvaient reconnaître et réagir aux émotions humaines.

Au fil des ans, le laboratoire a simulé des prototypes de technologies. Il s’agissait notamment d’une souris à détection de pression qui pouvait sentir lorsque votre main se serrait dans l’agitation; un robot appelé Kismet qui pouvait sourire et lever les sourcils; le « Galvactivator », un capteur de conductivité cutanée pour mesurer le rythme cardiaque et la transpiration; et le système de codage facial, mis au point et raffiné par el Kaliouby.

Affectiva a misé sur deux produits initiaux: un gadget porté au poignet appelé le capteur Q qui pourrait mesurer la conductivité de la peau, la température et les niveaux d’activité (qui peut être des indicateurs de stress, d’anxiété, de troubles du sommeil, de crises et d’autres problèmes médicaux); et Affdex, le logiciel de codage facial. Mais alors que le capteur Q semblait prometteur (voir « Le capteur de poignet vous dit à quel point vous êtes stressé » et « Le capteur détecte les émotions à travers la peau« ), en avril, l’entreprise a cessé d’utiliser le produit, voyant peu de marché potentiel au-delà des chercheurs travaillant sur des applications telles que la mesure des signes physiologiques qui laissent présager des crises. Il reste donc Affdex, qui est principalement utilisé par les sociétés d’études de marché, notamment Insight Express et Millward Brown, ainsi que par des sociétés de produits de consommation comme Unilever et Mars.

Maintenant, alors que l’entreprise prépare son kit de développement, le travail d’étude de marché peut apporter un gain indirect. Après avoir passé trois ans à réunir des panels basés sur des webcams dans le monde entier, Affectiva a accumulé une base de données de plus d’un milliard de réactions faciales. La précision du système pourrait ouvrir la voie à des applications qui lisent les émotions sur le visage des gens à l’aide d’ordinateurs domestiques et d’appareils portatifs ordinaires.

« Affectiva s’attaque à un problème extrêmement difficile, l’analyse de l’expression faciale dans des environnements difficiles et non contraints, qu’une grande partie de la communauté académique a évité « , dit Tadas Baltrusaitis, un étudiant au doctorat à l’Université de Cambridge, qui a écrit plusieurs articles sur le codage facial.

De plus, en faisant appel à des panélistes de 52 pays, Affectiva a mis en lumière des leçons spécifiques au genre, à la culture et au sujet. Le codage facial a une valeur particulière lorsque les gens ne sont pas disposés à s’exprimer. Par exemple, El Kaliouby dit que lorsqu’on montrait aux femmes indiennes une publicité pour des lotions pour la peau, chacune d’entre elles souriait quand un mari touchait le milieu de sa femme, mais qu’aucune d’entre elles ne reconnaissait ou ne mentionnait plus tard cette scène, et encore moins n’avouait l’avoir appréciée.

L’éducation peut être mûre pour la technologie. De nombreuses études ont démontré le potentiel de cette technologie; l’une d’entre elles, menée par des chercheurs de l’Université de Californie à San Diego, qui ont fondé une start-up concurrente appelée Emotient-a montré que les expressions faciales prédisaient la difficulté perçue d’une conférence vidéo et la vitesse de visionnement préférée de l’étudiant. Un autre a montré que le codage facial pouvait mesurer l’engagement des élèves pendant une séance de tutorat sur iPad, et que ces mesures de l’engagement, à leur tour, prédisaient comment les élèves allaient se comporter plus tard aux tests.

De telles technologies peuvent être particulièrement utiles aux étudiants ayant des troubles d’apprentissage, affirme Winslow Burleson, professeur adjoint à l’Arizona State University, auteur d’un article décrivant ces utilisations potentielles du codage facial et d’autres technologies. De même, la technologie pourrait aider les cliniciens à déterminer si un patient comprend les instructions. Ou il pourrait améliorer les jeux sur ordinateur en détectant les émotions des joueurs et en utilisant cette rétroaction pour changer le jeu ou améliorer un personnage virtuel.

« Prises ensemble, les conclusions de nombreuses études de ce type suggèrent un rôle pour Affdex dans les classes en ligne », dit Picard. Dans une vraie salle de classe, on a le sentiment que les élèves sont attentifs, dit-elle. « Lorsque vous accédez à l’apprentissage en ligne, vous ne savez même pas s’ils sont là. Maintenant, vous pouvez mesurer non seulement s’ils sont présents et attentifs, mais si vous parlez – si vous faites une blague, souriez ou pas? »

Néanmoins, M. Baltrusaitis dit qu’il reste encore de nombreuses questions à se poser sur les états émotionnels des élèves qui sont pertinents et sur ce qu’il convient de faire lorsque ces états sont détectés.

« Je pense que le domaine devra se développer un peu plus avant que nous ne voyions cela se dérouler dans les salles de classe ou dans les cours en ligne « , dit-il.

L’année à venir devrait révéler beaucoup de choses sur la question de savoir si le codage facial peut avoir des avantages au-delà des publicités télévisées. Affdex doit faire face à la concurrence d’autres applications et startups, et même certains spécialistes du marketing restent sceptiques quant au fait que le codage facial est meilleur que les méthodes traditionnelles de test des publicités. Toutes les réactions ne sont pas exprimées sur le visage, et de nombreux autres outils de mesure prétendent lire les émotions des gens, explique Ilya Vedrashko, qui dirige un groupe de recherche en intelligence consommateurs chez Hill Holliday, une agence de publicité à Boston.

Pourtant, avec chaque nouveau visage, la technologie se renforce. C’est pourquoi El Kaliouby pense qu’il est prêt à affronter de plus gros problèmes. « Nous voulons que la technologie de codage facial soit omniprésente « , dit-elle.

Voir le site de Affectiva.

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