Les volcans et les catastrophes climatiques ont aidé de violentes révoltes à se répandre dans l’Égypte antique

Le royaume ptolémaïque a été une période prospère dans l’histoire de l’Egypte ancienne, près de trois siècles à partir de 305 à 30 avant notre ère. Période du règne de la reine Cléopâtre VII et la construction de la Grande Bibliothèque et du Phare d’Alexandrie.

Mais pendant cette période, il y eut aussi plusieurs révoltes égyptiennes sanglantes contre les Grecs au pouvoir. Aujourd’hui, une équipe d’historiens et de climatologues affirme, dans une étude publiée mardi, que les troubles et les soulèvements ont peut-être été liés à des éruptions volcaniques qui ont déclenché des changements climatiques.

Les éruptions dans le monde entier ont peut-être empêché les moussons, ont déclaré les scientifiques, diminuant les inondations annuelles des rivières et entraînant des pénuries alimentaires. Étant donné que 70%de la population dans le monde encore aujourd’hui dépend des systèmes agricoles tributaires de la mousson, les résultats pourraient mettre en garde contre ce qui pourrait arriver dans un avenir d’irruptions volcaniques.

Aujourd’hui, l’humanité vit dans une période volcanique relativement calme. L’éruption la plus importante ayant affecté le climat dans la mémoire récente a été l’événement Pinatubo de 1991 aux Philippines. Mais les choses étaient bien différentes à l’époque ptolémaïque.

« Il se peut qu’ils aient eu à faire face à deux ou même trois énormes éruptions volcaniques au cours d’une décennie donnée « , a déclaré Francis Ludlow, un historien du climat au Trinity College de Dublin et auteur de l’étude, publiée dans la revue Nature Communications.

« Ils étaient malheureux. Ils vivaient dans une période où le Nil avait une variabilité supplémentaire à cause de ces éruptions. »

Lorsque de puissants volcans entrent en éruption, ils dégagent de la cendre et du soufre dans la stratosphère. Là-bas, le soufre s’oxyde en aérosols sulfatés qui renvoient la lumière du soleil dans l’espace, réduisant ainsi l’évaporation à la surface de la planète.

Comme moins d’eau est absorbée dans les nuages, moins de pluie tombe dans les mers et les lacs. Et si un volcan éclate dans l’hémisphère Nord, en particulier aux latitudes élevées, l’effet de refroidissement peut altérer le chauffage estival qui contrôle les vents de la mousson sur l’Afrique.

Lorsque les précipitations diminuent et que les moussons sont réprimées, le Nil n’inonde pas comme d’habitude, réduisant les récoltes qui dépendent de son eau.

« Nous supposons que les Égyptiens qui ont vu le Nil ne pas inonder cette année-là ont eu peur », a déclaré Joseph Manning, un historien de Yale et co-auteur de l’étude. « Il y avait de la peur sur ce qui allait se passer. « Allons-nous mourir de faim comme la dernière fois quand il n’ y a pas eu d’inondation trois années de suite? »

Cette peur aurait pu alimenter les émeutes. Mais pour établir un lien entre les volcans et les révoltes dans l’Egypte antique, l’équipe devait d’abord déterminer les dates de l’éruption des volcans.

Ils l’ont fait en examinant les données sur les carottes glacières du Groenland et de l’Antarctique, qui contiennent du soufre piégé provenant d’anciennes éruptions volcaniques. Les scientifiques se sont ensuite tournés vers les registres de papyrus pour savoir quand le Nil n’a pas été inondé comme d’habitude.

Mais les enregistrements de la période ptolémaïque étaient tous qualitatifs et non quantitatifs. L’équipe s’est donc tournée vers le registre du nilomètre, qui contient les mesures prises par de grands instruments construits au début de la période islamique égyptienne pour surveiller le niveau de crue annuel du Nil.

Les chercheurs ont utilisé les données du Nilomètre pour obtenir des mesures de 622 à 1902 après J. -C. et ont identifié 60 éruptions entre ces années. En moyenne, le niveau d’inondation du Nil était près de neuf pouces plus bas pendant les années d’éruption, a découvert l’équipe.

Cela suggère un schéma qui aurait pu exister pendant la période ptolémaïque.

Après avoir confirmé le lien entre les éruptions volcaniques et les faibles inondations du Nil, l’équipe a ensuite comparé les dates des éruptions ptolémaïques avec les données papyrus des rébellions bien connues. Ils ont découvert que huit des dix grandes révoltes ont eu lieu dans les deux années qui ont suivi une éruption volcanique.

La plus importante d’entre elles fut la révolte thébaine de 20 ans, commencée en 207 av. JC. Un rapport papyrus de cette époque indiquait que la plupart des fermiers avaient été tués et que la terre avait été asséchée.

Dans leur article, les chercheurs ont pris soin de préciser que les volcans seuls n’étaient pas la cause des révoltes égyptiennes. Au contraire, les catastrophes naturelles ont déclenché une réaction qui a mélangé d’autres ingrédients – comme la fiscalité lourde, les conflits ethniques et les maladies – pour provoquer des troubles sociaux.

« Toutes ces choses se mélangent à la fois, et vous pouvez imaginer que c’est un tonneau de poudre « , a déclaré le Dr Ludlow. « Tout cela met le système social à rude épreuve et peut déclencher une révolte contre les élites grecques ptolémaïques. »

Toutes les éruptions de cette période n’étaient pas liées à une révolte. La rivière n’a pas été inondée au cours des années qui ont suivi les éruptions massives en 46 et 44 av. pendant le règne de Cléopâtre, mais ses politiques d’allocation de nourriture ont peut-être aidé à éviter les soulèvements.

Kyle Harper, professeur de lettres classiques à l’Université d’Oklahoma, qui a étudié les changements environnementaux et la chute de l’Empire romain, a déclaré que le nouveau document était convaincant et qu’il montrait un lien fort entre les forces volcaniques et leurs effets sur le Nil. Il a ajouté qu’il aimerait voir si l’analyse pourrait être étendue aux périodes romaine et islamique de l’Egypte.

Mais Kevin Anchukaitis, paléoclimatologue à l’Université de l’Arizona, a déclaré que « l’étude avait quelques lacunes ». Par exemple, il a qualifié la » variabilité des crues du Nil pendant les années d’éruption de relativement faible ». « L’étude n’ a pas non plus tenu compte des effets météorologiques comme El Niño au cours de cette période », a-t-il dit.

M. Ludlow répond que l’étude montre que les niveaux d’inondation sont constamment plus faibles après les éruptions et que les plus grandes éruptions ont entraîné une baisse correspondante des niveaux d’inondation.

Pour Michael McCormick, professeur d’histoire à Harvard, l’étude offre une mise en garde face aux changements climatiques de l’avenir.

« Cela nous donne vraiment une pause pour l’avenir parce que les éruptions volcaniques se poursuivront, et elles se produiront à des moments imprévisibles « , a dit le Dr McCormick. « Il est décourageant de voir comment cela a pu avoir un effet sur une économie très productive dans le monde antique, et nous devons réfléchir à la façon dont cela peut nous affecter. »

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