Voici un plan (dingue) pour inciter les corbeaux à nettoyer les mégots de cigarettes

Les mégots de cigarettes jetés sont un énorme problème de propreté. Les corbeaux sont des animaux très intelligents qui peuvent être entraînés à accomplir des tâches pour obtenir des récompenses. Est-ce que ça peut marcher? Et est-ce même éthique?

Dans le but de convaincre les fumeurs d’arrêter de jeter des mégots de cigarettes dans la rue, les villes ont expérimenté des « bacs de ballottage » qui permettent aux gens d’aller voter pour un joueur de soccer préféré, ou des poubelles qui s’allument et jouent de la musique, des campagnes marketing onéreuses, des amendes et même de la prison. Pourtant, selon certaines estimations, 4,5 milliards de mégots sont détruits chaque année, et les déchets chimiques et plastiques à l’intérieur finissent souvent par polluer l’eau.

Une startup hollandaise a une suggestion improbable: S’il est difficile d’entraîner les humains à arrêter de se débarrasser des mégots de cigarettes, nous pouvons peut-être former des corbeaux pour les ramasser et garder les rues propres.

Parce que les corbeaux semblent pouvoir s’enseigner les uns aux autres, ils devraient être capables de s’enseigner les uns aux autres comment ramasser des mégots de cigarettes pour obtenir des récompenses.
Lorsque les concepteurs de l’agence de design basée à Amsterdam, Crowded Cities, ont commencé à envisager des façons de nettoyer les filtres à cigarettes, ils ont d’abord considéré un aspirateur de type Roomba, mais se sont rendu compte que la fabrication des machines aurait ses propres impacts sur l’environnement, et que les aspirateurs auraient du mal à ramasser les déchets dans des endroits difficiles d’accès.
« Nous avons commencé à étudier l’environnement et nous nous sommes rendu compte que nous pourrions peut-être utiliser des pigeons « , écrivent les designers Ruben van der Vleuten et Bob Spikman dans un courriel adressé à Fast Company. En faisant des recherches sur la formation des oiseaux, nous avons découvert que les corbeaux sont très intelligents, et nous avons découvert un projet de Joshua Klein sur la formation des corbeaux. C’est là qu’on s’est dit: »Est-ce que ce serait possible? »

Klein, un pirate informatique et écrivain américain, a construit un distributeur automatique pour corbeaux DIY – le sujet d’un TED Talk en 2008 – après avoir étudié l’intelligence des oiseaux. « Les corbeaux peuvent fabriquer des outils complexes pour obtenir de la nourriture ou transporter des objets, résoudre des énigmes et même garder rancune; » Klein a découvert qu’ils pourraient aussi apprendre à utiliser son « distributeur automatique », en mettant de la « monnaie de rechange » dans la machine pour lui faire distribuer des arachides.

Il a formé des corbeaux en utilisant les principes classiques du comportementaliste B. F. Skinner, qui a formé des rats aux boutons poussoirs, des chats de sa famille au piano et des pigeons à jouer une version aviaire du ping-pong dans les années 1950.
Tout d’abord, Klein installa la machine pour distribuer des pièces de monnaie et des cacahuètes lorsque les oiseaux s’envolaient, de sorte qu’ils s’habituent au son, puis il la plaça pour distribuer les deux quand les oiseaux arrivaient, de sorte qu’ils s’attendaient à attendre. Dans une troisième étape, les pièces de monnaie étaient distribuées à l’arrivée des oiseaux, mais les corbeaux devaient expérimenter pour découvrir que lorsque les pièces tombaient dans un entonnoir, ils recevaient une arachide (ils s’en rendaient compte). Dans l’étape finale, les pièces de monnaie n’ont pas été distribuées, mais simplement laissées sur la machine.

Van der Vleuten et Spikman ont l’intention d’adopter une approche similaire avec leur machine, appelée Crowbar. Si un oiseau laisse tomber un mégot de cigarette dans l’entonnoir de la machine, un appareil photo vérifiera qu’il s’agit d’une cigarette, puis la machine distribuera automatiquement un petit morceau de nourriture. Ils s’attendent à ce que les oiseaux apprennent vite. « Avec les logiciels et le matériel existants, nous pouvons permettre la mise en place d’un calendrier de formation autonome « , disent-ils. En théorie, parce que les corbeaux semblent être capables de s’enseigner les uns aux autres – par exemple, les corbeaux au Japon se sont enseignés comment utiliser le passage des voitures pour ouvrir des noix – les oiseaux devraient être capables de s’apprendre comment ramasser des mégots de cigarettes pour obtenir des récompenses.

D’abord, cependant, ils prévoient travailler avec des experts pour mieux comprendre s’il y a des risques pour les corbeaux. Si les oiseaux mangent des filtres à cigarettes, qui contiennent notamment de l’arsenic et du plomb, les produits chimiques peuvent parfois empoisonner et tuer les oiseaux. (Certains oiseaux utilisent aussi des filtres à cigarettes pour tapisser leurs nids, ce qui fait qu’ils aident déjà dans une certaine mesure à nettoyer les rues. S’il s’avère que l’enrôlement de corbeaux comme préposés à l’entretien nuit à leur santé, les concepteurs chercheront une autre solution.

Klein, qui prévoit de lancer bientôt une version open source du distributeur automatique pour corbeaux pour que d’autres puissent l’expérimenter, dit qu’il essaie de travailler avec des animaux sauvages d’une manière qui  » les laisse mieux pour l’expérience « , et espère que d’autres inspirés par son travail, y compris Crowded Cities, feront de même.

‘Il se peut que les corbeaux puissent manipuler les mégots de cigarettes sans aucun danger, auquel cas les corbeaux et les humains pourraient en profiter « , dit-il. « C’est le genre de solution que je cherche: les corbeaux ne vont pas partir de si tôt, et ce serait bien de trouver un moyen de travailler ensemble. »

Un expert du corbeau soutient que les humains devraient plutôt faire le travail. « D’abord, je pense que les corbeaux pourraient apprendre la tâche et qu’ils pourraient le faire si les récompenses sont élevées « , écrit John Marzluff, professeur de sciences forestières à l’Université de Washington, dans un courriel. « Mais je pense qu’il est contraire à l’éthique de demander à un animal sauvage de faire notre sale boulot. Les corbeaux ont d’autres choses à faire, étant des animaux très sociables et intelligents, et il ne me semble pas normal de les asservir à travailler pour nous. Pourquoi ne pas simplement payer un bon salaire pour faire le travail? »
Pour leur part, les designers néerlandais espèrent que le projet sensibilisera également plus de gens au problème des déchets, de sorte qu’il y aura moins de cigarettes jetées dans la rue. C’est très important pour nous de soulever cette question « , disent-ils. Pourquoi est-il encore socialement acceptable de jeter ces filtres toxiques en plastique dans la nature? Puisque les gens ne rencontrent pas d’effet direct des filtres sur le sol, comme la gomme à mâcher peut avoir un effet direct, il semble être négligé. Nous devons commencer à réaliser à quel point ce problème de cigarette est énor. »

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