Imaginez que vous êtes plongé dans une tâche, que vous faites défiler votre téléphone ou que vous lisez un livre. Soudain, cette sensation glauque et piquante vous attrape. Quelqu’un me fixe. Vous allez découvrir qui c’est. Qu’ils soient amis ou ennemis, le sentiment en soi semble être un étrange 6e sens. C’est aussi une partie nécessaire de l’être humain, une adaptation qui a gardé nos ancêtres en vie. Alors comment se fait-il qu’on puisse faire ça? C’est en fait une caractéristique importante de notre vue, de notre cerveau et de certains aspects sociaux de notre espèce.

Des études neurologiques ont montré que les cellules cérébrales qui déclenchent cette réponse sont très précises. Si quelqu’un détourne son regard de vous en tournant de quelques degrés à gauche ou à droite, ce sentiment étrange s’estompe rapidement. Les scientifiques suggèrent qu’un réseau neuronal complexe est à l’origine de la détection du regard.

Jusqu’à présent, le réseau neural responsable chez l’homme n’ a pas encore été identifié. Une étude avec des singes macaques a cependant permis de découvrir les circuits neurologiques responsables de la détection du regard, allant même jusqu’aux cellules spécifiques impliquées.

Nous savons que dix régions cérébrales distinctes sont impliquées dans la vue humaine, et il pourrait y en avoir d’autres. Le cortex visuel est le principal contributeur. Il s’agit d’une grande région située à l’arrière du cerveau, qui supporte de nombreux aspects importants de la vue. Mais d’autres régions, comme l’amygdale, qui enregistre les menaces, doivent aussi être impliquées dans la détection du regard.

Les humains sont sensibles au regard des autres. Quand une autre personne change la direction de son attention, nous suivons automatiquement son regard. C’est plus que d’être simplement des prédateurs, qui, en tant que groupe, sont naturellement sensibles et attirés par les changements de l’environnement. Il s’agit aussi de la nature coopérative et sociale des êtres humains et de la façon dont nous avons dépendu les uns des autres tout au long de notre histoire et de notre développement.

Une autre raison, si vous regardez les yeux humains en contraste avec d’autres animaux, c’est que la sclérotique ou partie blanche entourant la pupille est beaucoup plus grande. Chez la plupart des autres espèces, la pupille occupe la majeure partie de l’œil. C’est pour cacher leurs yeux des prédateurs. Mais pour les humains, une plus grande sclérotique nous permet de percevoir rapidement la direction du regard de l’autre.

Bien sûr, nous n’avons pas besoin de regarder directement quelqu’un pour savoir s’il nous regarde ou non. Nous pouvons également évaluer la direction de leur attention à travers notre vision périphérique. Mais cette méthode est beaucoup moins précise. Deux études révèlent que nous ne pouvons détecter avec précision que si quelqu’un nous regarde à moins de quatre degrés de notre « point de fixation central« .

Il ne s’agit pas toujours de voir les yeux d’un autre. Avec notre vision périphérique, nous considérons la position de leur tête. Et d’autres indices, comme la position de leur corps, peuvent nous aider à déterminer si nous pensons qu’ils nous regardent ou non. Et si on n’est pas sûrs? Pour être sûr, le cerveau se trompe toujours en faveur de la prudence. Il suppose qu’on nous regarde fixement, en cas de doute.

Et quand on sent quelqu’un qui regarde par derrière? Selon une étude de 2013 publiée dans la revue Current Biology, ce n’est qu’un système de sécurité. Les humains sont câblés pour penser que quelqu’un commence à nous fixer même si nous ne pouvons pas les voir, même si nous n’avons pas de preuves pour le suggérer.

Le professeur de psychologie Colin Clifford, du Centre de la vision de l’Université de Sydney, a découvert que lorsque les gens ne savent pas où se trouve une personne, ils supposent automatiquement qu’ils la regardent. « Un regard direct peut signaler une domination ou une menace, et si vous percevez quelque chose comme une menace, vous ne voudriez pas la rater « , a-t-il dit. « Supposer qu’une autre personne vous regarde est peut-être la meilleure stratégie. »

Regarder quelqu’un est aussi un signal social. Ça veut généralement dire que tu veux leur parler. Puisque c’est notre inclination naturelle à supposer que quelqu’un derrière nous regarde fixement, le sentiment que nous ressentons peut initier une prophétie qui se réalise. Quand nous nous retournons, notre action interpelle le regard de l’autre. Mais lorsqu’ils rencontrent nos yeux, ils nous donnent l’impression qu’ils nous regardent fixement depuis le début.

Une autre réponse pourrait être le biais de confirmation. Nous ne nous souvenons que des fois où nous nous sommes retournés et où quelqu’un nous regardait fixement (ou semblait le faire), et non pas des fois où nous ne le faisions pas. Et cette sensation bizarre de picotements? C’est psychologique et émane de la pensée d’être regardé fixement, et non de l’acte physique lui-même.

 

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