Le premier parc éolien flottant au monde est un exploit technique incroyable

Les éoliennes sont une source précieuse d’énergie renouvelable, mais il peut être difficile de trouver un bon endroit pour les installer. Elles doivent être près d’une zone peuplée pour que le transport de l’électricité qu’elles produisent ne coûte pas trop cher, mais elles souffrent d’un syndrome grave de  » pas derrière chez moi » quand il s’agit d’être trop près des zones peuplées; elles sont bruyantes et, bien qu’un champ d’entre elles soit pittoresque de loin, elles sont en quelque sorte immenses et laides.

Alors pourquoi ne pas les envoyer dans l’océan? Ce n’est pas une idée nouvelle – à la fin de 2016, il y avait 14 384 MW de capacité éolienne offshore installée, la plus grande partie en Europe – mais ce qui est nouveau, c’est que les turbines flottent au lieu d’être ancrées au fond de la mer.

La semaine dernière, le premier parc éolien offshore flottant au monde a été mis en service. Situé en mer du Nord, au large de Peterhead, en Écosse, le parc éolien se compose de cinq énormes turbines à axe horizontal qui, ensemble, peuvent produire 30 mégawatts d’électricité. C’est assez pour alimenter environ 20 000 foyers.

Le parc éolien s’appelle Hywind, et il est en gestation depuis plus de 15 ans, dirigé par la société d’énergie norvégienne Statoil.

Voici quelques faits sur les turbines et leur emplacement:

  • Les turbines sont positionnées dans de l’eau jusqu’ à 129 mètres de profondeur (les turbines ancrées sont habituellement placées à une profondeur maximale de 50 mètres.
  • Chaque turbine mesure au total 253 mètres de haut, soit environ un tiers de la hauteur sous l’eau et le reste qui domine la surface de l’océan, et pèse 11 500 tonnes.
  • Les turbines sont fixées au fond de la mer par des chaînes qui pèsent 1 200 tonnes.
  • Chaque pale mesure 75 mètres, soit beaucoup plus grande que l’envergure d’un Boeing 747.
  • Les pales utilisent un logiciel spécial pour maintenir les turbines à la verticale en ajustant leurs mouvements en fonction du vent, des vagues et des courants.
  • La vitesse moyenne du vent dans cette région de la mer du Nord est d’environ 10 mètres par seconde, soit 22 milles à l’heure – nous ne parlons donc pas ici de coups de vent d’ouragan, mais à titre de comparaison: USA Today a baptisé Dodge City, Kansas la ville la plus venteuse des États-Unis, avec une vitesse moyenne du vent de 13,9 mi/h.

Selon l’American Geosciences Institute, de petites augmentations de la vitesse du vent provoquent de grandes augmentations de la production d’énergie: une turbine dans un vent de 15 mi/h peut générer deux fois plus d’énergie qu’une turbine dans une éolienne de 12 mi/h. En outre, les vents sont plus constants en mer qu’à terre, ce qui rend l’alimentation électrique plus fiable.

Selon le Bureau of Ocean Energy Management, environ la moitié de la population américaine vit dans les zones côtières, ce qui signifie que l’énergie éolienne en mer pourrait être une solution pratique pour nos besoins énergétiques futurs. Les recherches du Projet Drawdown sur l’énergie éolienne offshore ont montré que l’augmentation de 0,1% de la consommation mondiale d’électricité à 4% d’ici 2050 permettrait d’éviter 14,1 gigatonnes d’émissions de CO2.

On ne sait pas encore, cependant, comment le fait de faire tourner ces gigantesques pièces d’équipement dans l’océan affectera la vie marine. Les opposants aux projets éoliens en mer se sont dits préoccupés par le fait que les pales des éoliennes tuent des milliers d’oiseaux.

Bref, les turbines flottantes Hywind sont un exploit technologique et technique incroyable. Mais au fur et à mesure que les besoins énergétiques du monde continueront de croître, nous allons probablement peser le pour et le contre de ces projets.

Øyvind Gravås / Woldcam / Statoil

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