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Une brève histoire de l’or dans l’art, des anciens masques funéraires égyptiens à Jeff Koons

Une brève histoire de l’or dans l’art, des anciens masques funéraires égyptiens à Jeff Koons

Dès les toutes premières découvertes humaines d’or, que l’on croyait être survenues entre le VIe et le IVe siècle avant J. -C., le métal précieux était connu pour être quelque chose de rare et de spécial. Trouvées déposées dans les rivières, les pépites d’or scintillantes – qui semblaient rayonner la lumière comme le soleil – étaient trop douces et malléables pour se transformer en outils. Mais elles étaient aussi incorruptibles, résistantes à la ternissure comme d’autres métaux précieux.


Les anciens Égyptiens trouvèrent une meilleure utilisation de la matière. Ils l’ont transformé en objets dotés d’associations divines et de décorations ornées pour les souverains divinement ordonnés. L’or viendrait rapidement à signifier non seulement la piété, mais aussi la richesse, la pureté et le prestige. En effet, tout au long de l’histoire de l’humanité, les œuvres d’art incorporant de l’or ont servi une myriade de buts, allant des démonstrations de piété aux démonstrations de puissance économique et de luxe.
Les premiers artefacts en or découverts par les archéologues ont été trouvés en Méditerranée orientale et datent du IVe millénaire av-JC. Aujourd’hui, l’utilisation de l’or est plus répandue – vous pourriez même trouver un dessert extrêmement haut de gamme enrobé d’une fine feuille d’or sans saveur.
Des artistes religieux pour qui l’or bordait les rues du paradis sacré à celui qui utilisait son poids comme étalon de valeur pour ses propres fèces, voici une brève histoire de l’or dans l’art.

Egypte Ancienne (Electrum)

Les anciens métallurgistes égyptiens ont commencé à créer des objets en or dès la période prédynastique (4ème millénaire avant J. -C.), avant même que les Egyptiens n’aient établi une langue écrite. Initialement, l’or était exclusivement réservé à l’usage des rois, et éventuellement aux nobles. L’or était considéré comme la peau des dieux et des déesses dans le panthéon égyptien, et un pharaon pourrait ordonner son lieu de repos éternel coiffé d’une pyramidion dorée brillante pour refléter les bénédictions du dieu soleil Râ.
Il est intéressant de noter que les Égyptiens ne s’intéressaient pas tant à la pureté de la matière qu’à la pureté du matériau, mais produisaient plutôt des objets avec Electrum, un alliage d’or-argent naturel dont la teneur varie entre 20 et 80 % d’or. En raison de sa nature hybride, Electrum prend typiquement une couleur plus pâle que l’or jaune, comme dans cet Uraeus (serpent), adapté d’un couvre-chef pharaonique.
Le « ternissement » de l’Electrum en argent s’est également révélée utile aux orfèvres égyptiens, qui ont rapidement découvert que le ternissement inégal des composants en or et en argent dans le métal entraînait de belles imperfections rouges dans leurs objets finis. En tirant parti de la situation, ils commencèrent à produire des œuvres en « or rouge », comme le masque funéraire en or rouge d’Ukhhotep.

Art Islamique & Manuscrits Illuminés Médiévaux (Les Feuilles d’Or)

Les lois religieuses islamiques restreignent l’utilisation d’images reconnaissables dans l’art, telles que les représentations de prophètes, en raison des préoccupations liées à l’idolâtrie. En conséquence, les artistes musulmans ont passé plus de mille ans à développer des motifs complexes et de la calligraphie dans leur art, en se concentrant sur les matériaux fins et des quantités incroyables de détails et de finitions.
Bien qu’il soit considéré comme impie de porter trop d’or dans la société islamique, les riches en sont encore propriétaires et le portent parfois pour montrer leur pouvoir. Le roi musulman Musa Keita Ier du Mali, par exemple, qui régna de 1312 à 1337 de notre ère, est considéré par certains comme l’homme le plus riche de l’histoire du monde, même ajusté à l’inflation, en raison de ses vastes réserves d’or.

http://www.metmuseum.org/art/collection/search/450486

Il a légendairement donné tellement d’or lors de son pèlerinage de 1324 à La Mecque qu’il a dévalorisé le matériel au Caire, à Médine et à La Mecque pendant les dix années suivantes. Pour corriger cela, il a emprunté tout l’or qu’il pouvait porter aux prêteurs au Caire, contrôlant efficacement son prix en Méditerranée. Il est célébré dans l’Atlas catalan de 1375, un jeu illustré de cartes espagnoles du monde de l’époque médiévale, avec une couronne en feuille d’or et une pièce de monnaie.
L’or était souvent utilisé dans les manuscrits enluminés (tant dans les textes islamiques qu’européens). En l’absence d’images représentatives, les illustrateurs de Qu’ran utilisaient la feuille d’or pour mettre en valeur des sections de leur texte sacré. Pour rendre la parole d’Allah, les artistes se sont efforcés de manipuler les plus beaux matériaux de la plus belle manière, comme on peut le voir dans l’or délicatement manipulé et la calligraphie sur vélin dans cette page de la fin du XIIIe siècle tirée d’un folio de Qu’ran.

Or Inca (Plaque d’Or)

Au début du XVIe siècle, le conquistador Francisco Pizarro renouvelle ses efforts pour dominer l’Inca après avoir appris qu’il possédait une cachette légendaire d’or, supposée appartenir au peuple. L’or était considéré comme la sueur d’Inti, le dieu du soleil, qui était représenté sous de nombreuses formes, y compris dans ce masque en feuille d’or logé au Musée national de l’Equateur à Quito.
Les zigzags des rayons du soleil d’Inti étaient soigneusement martelés en feuille d’or. Certains rayons se terminent en figures ou en visages, signalant peut-être le fait que les grands rois de l’empire Inca ont revendiqué l’Inti comme leur ancêtre direct – ou que leur portée était aussi loin que celle du soleil. L’objet, forgé à partir de la « sueur » divine d’Inti, suggère que sa bénédiction porterait aux souverains légitimes. Tandis que les artisans incas affinaient les techniques de travail de l’or des premières populations indigènes qu’ils avaient conquises (comme les Chimú, qui à leur tour étaient influencés par les premiers Moche), ils aidaient leurs rois à confirmer et à tromper leur lignée divine.

L’art chrétien en Europe (feuille d’or)

L’utilisation de l’or dans l’art occidental se répandit dans les retables chrétiens et les peintures iconographiques de la fin du Moyen Âge, une pratique qui se poursuivit jusqu’ à la Renaissance. Dans le célèbre Maestà de Duccio de 1308-11, la Vierge Marie tient l’enfant Christ devant un brillant fond de feuille d’or qui se confond parfois avec les halos dorés des pieux dévots qui les entourent.

Mosaïque de de la Porte impériale, Sainte-Sophie (Istanbul, Turquie)

Cette manipulation de la feuille d’or est en partie due à son utilisation dans les premières mosaïques chrétiennes, où la feuille d’or réagissait à la lumière des bougies dans les édifices mal éclairés, améliorant visuellement l’expérience religieuse pour les congrégations en grande partie analphabètes. A Istanbul, les mosaïques d’or de la Hagia Sophia (construite en 532-37 de notre ère et modifiée par les futurs souverains) illustrent bien cette approche précoce, constituant ensemble quelque 30 millions de tuiles d’or.

Kintsugi (Menuiserie en or)

http://www.metmuseum.org/art/collection/search/45514

Selon la légende, la pratique artistique japonaise du kintsugi, ou « menuiserie d’or », commença quand un shogun du XVe siècle envoya en Chine un bol de thé brisé pour être réparé. Lorsqu’il est revenu avec des agrafes métalliques laides, l’histoire raconte, les artisans japonais ont essayé une solution plus satisfaisante, en combinant finalement la poussière d’or et la laque en une substance qui pourrait colmater les fissures dans la poterie.
Que cet épisode nous en dise plus sur la géopolitique du 15e siècle ou sur le travail décoratif de l’or, le kintsugi est devenu une pratique extrêmement populaire, dans laquelle l’or pouvait remplacer l’argent ou le platine. La poterie de Kintsugi évoque l’esthétique du wabi-sabi, ou la reconnaissance de la beauté dans l’imperfection. La poterie de Kintsugi devint si célèbre qu’on prétendit que les connaisseurs brisaient leurs bols pour les refaire se joindre à l’or.

L’or à l’ère moderne et la critique artistique mondiale

Influencé par l’utilisation de l’or dans les arts décoratifs, le peintre symboliste autrichien Gustav Klimt, ancêtre du mouvement Art Nouveau, a utilisé la feuille d’or dans ses allégories et portraits de femmes du tournant du siècle. Pour Klimt, l’or est venu signifier quelque chose comme l’amour romantique ou érotique, redonnant à la peinture une « aura » après la qualité relativement matérielle du réalisme et de l’impressionnisme du XIXe siècle.

Mais l’or fournirait aussi du fourrage aux artistes du XXe siècle qui utilisaient son association avec la richesse pour critiquer les pratiques du marché de l’art. Pour l’artiste conceptuel Piero Manzoni, Artist’s Shit (1961), la provocation impertinente de Piero Manzoni (1961), il a mis ses propres fèces en boîte, l’a étiquetée, signée et mise à prix au poids de l’or, se moquant de l’idée ancestrale selon laquelle les artistes sont divinement inspirés par quelque chose au plus profond d’eux-mêmes. « Si les collectionneurs veulent quelque chose d’intime, vraiment personnel de l’artiste, il y a le propre « caca » de l’artiste, c’est vraiment la sienne », écrivait Manzoni la même année à son ami, l’artiste Ben Vautier.

Le provocateur de la prochaine génération Jeff Koons est connu pour ses sculptures dorées kitsch qui recréent des icônes de la culture pop ou des objets banals du quotidien. En affirmant qu’il voulait que son art soit le plus accessible possible, Koons exploita la puissance et l’attrait de l’art chrétien et de la culture populaire, en les combinant à l’image d’une des célébrités les plus célèbres du monde. Sa sculpture en porcelaine dorée Michael Jackson et Bubbles (1988) recrée une photographie du roi de la pop tenant son cher chimpanzé animal de compagnie, ajustée pour créer une composition ressemblant à la Madonne de la Duccio Maestà, ou la Pietà (vers 1500) à la basilique Saint-Pierre de la Cité du Vatican.
Bien que Koons ait prétendu que son art ne contenait pas de message ou de leçon, sa sculpture peut être lue comme une critique de l’idée de l’artiste « superstar » dans une tradition des « beaux-arts », avec la valeur instillée par son utilisation de l’or prenant un rôle prépondérant.

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