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A l’avenir, vous pourriez manger cette bouffe comestible que vous cultivez dans votre cuisine…

A l’avenir, vous pourriez manger cette bouffe comestible que vous cultivez dans votre cuisine…

Ce « bioréacteur » est un concept conçu pour un nouveau type de production alimentaire – où nous cultivons simplement les cellules nutritives, et non la plante ou l’animal tout entier.

Alors qu’il travaillait dans un laboratoire comme étudiant au doctorat, développant des cellules à partir de baies de plantes qui seraient utilisées plus tard dans la fabrication de produits pharmaceutiques ou cosmétiques, le chercheur finlandais Lauri Reuter n’arrêtait pas de penser à quelque chose. « J’ai toujours pensé, quel goût ont ces trucs? » dit-il.

Les autres chercheurs, tous de la branche pharmaceutique, pensaient qu’il était fou de vouloir manger des cultures cellulaires. « On est dans un laboratoire, on n’est pas censé mettre les choses dans la bouche, évidemment « , dit-il.

Mais les cellules végétales des baies, en plus d’être une source de biomolécules complexes nécessaires à la fabrication, sont également nutritives. Reuter a continué à réfléchir à cette idée, poussé non seulement par la curiosité mais aussi par la prise de conscience que dans un monde où l’agriculture traditionnelle est confrontée à de multiples défis environnementaux, la culture de cellules végétales dans une machine pourrait être un moyen utile de produire des aliments. Aujourd’hui, avec d’autres chercheurs du VTT Technical Research Centre de Finlande, il met au point un prototype d’un objet de bar qui pourrait éventuellement faire pousser des cellules de plantes comestibles dans la cuisine de quelqu’un.

« Vous mettez une capsule, vous remplissez le réservoir d’eau, vous l’allumez, puis il commence à bouillonner. »

La petite machine, appelée bioréacteur, fonctionne comme une cafetière Keurig. Plutôt que d’insérer une capsule de café, vous inséreriez une capsule contenant une petite quantité de cellules végétales qui commenceraient à croître et à se multiplier, ainsi que les minéraux et les nutriments dont les cellules ont besoin pour croître.
« Vous mettez une capsule, vous remplissez le réservoir d’eau, vous l’allumez, puis il commence à bouillonner « , dit-il. Vous pourriez récolter environ un demi kilo de ces cellules végétales en une semaine. Il faut donc un peu plus de temps que de préparer une tasse de café, mais encore une fois, si vous cultiviez ces baies dans votre jardin, cela prendrait beaucoup plus de temps, et la bonne saison ne serait qu’une fois par année. Maintenant, on peut le faire n’importe quand et n’importe où. »

Le système pourrait être utilisé pour cultiver des cellules végétales, comme les baies arctiques que le laboratoire a expérimentées, qui sont difficiles ou impossibles à cultiver autrement. La ronce arctique, par exemple, ne produit qu’une seule baie par plante et est également en voie de disparition. Bien que les nouvelles machines ne puissent pas faire pousser quelque chose qui ressemble à une baie, elles peuvent faire pousser un mélange de cellules de la plante qui peut fournir une nutrition précieuse (les chercheurs analysent actuellement le profil nutritionnel en détail). Alors que les humains ne mangent généralement qu’un petit nombre de plantes – huit grandes cultures et une vingtaine de fruits et légumes – des milliers d’autres pourraient être consommés s’ils étaient plus faciles à cultiver.

« Je dirais que, pendant la plus grande partie de notre histoire, les régimes alimentaires ont été relativement diversifiés, mais qu’ils se sont rétrécis récemment « , dit Reuter. Dans les endroits où les aliments frais sont particulièrement difficiles d’accès, les machines pourraient fournir une nouvelle source de nutriments variés. Ils pourraient aussi élargir la gamme de saveurs possibles dans les aliments; les chercheurs ont aussi expérimenté certaines cellules végétales, comme celles des bouleaux, que nous ne mangerions pas normalement.

Dans les premières expériences, Reuter a été déçu par le goût – les cultures de cellules de la plante de baies étaient brillamment colorées mais avaient une saveur très douce. (Les technologues du centre de recherche en agroalimentaire ont été ravis, car peu de saveur vaut mieux qu’un mauvais goût. Mais grâce à ce qu’il appelle le « traitement en douceur », Reuter et l’équipe ont été en mesure de libérer plus de saveur. Ce processus pourrait potentiellement se produire dans la machine de comptoir.

« Personne n’ a jamais pensé à mettre des cellules végétales dans une capsule et à l’envoyer quelque part. »

« Les cellules végétales sont comme des capsules, avec des parois cellulaires autour d’elles « , dit-il. « Quand tu craques, tu enlèves la saveur, et c’était très intéressant. On a fait ce qu’on appelait de la confiture cellulaire.’”
Dans certains cas, les saveurs sont inattendues. Une première expérience avec des cellules de fraisier (cellules non différenciées de la plante entière, pas les baies) ressemblent en goût à des mûres plutôt que des fraises. L’équipe travaille actuellement sur le développement des saveurs et la résolution de problèmes techniques comme la fabrication d’une capsule de cellules végétales qui peuvent survivre à un transport vers les consommateurs. « C’est un tout nouveau domaine de recherche « , dit Reuter. « Personne n’ a jamais pensé à mettre des cellules végétales dans une capsule et à l’envoyer quelque part. »

Le système n’est pas encore sur le point d’être mis en marché; les chercheurs envisagent toujours la meilleure direction pour le produit final et devraient s’associer à une autre entreprise pour le fabriquer. Le produit devrait également obtenir l’approbation réglementaire en tant que nouvel aliment. Mais pour Reuter, c’est un exemple du type de système qu’il est important de développer, car l’agriculture traditionnelle est de plus en plus soumise aux changements climatiques.

« Les changements climatiques étant très imprévisibles à l’heure actuelle, c’est l’agriculture qui sera la plus touchée « , dit-il. « Ça va être un énorme problème. « Toute notre nourriture est liée aux champs et à l’environnement, et lorsque les conditions changent sur le terrain, nous sommes en difficulté. Nous devons donc trouver de nouvelles façons de produire des aliments dissociés de l’environnement. »

Les chercheurs du VTT Technical Research Centre mettent également au point des systèmes similaires pour la production de protéines de lait et d’oeufs, ainsi qu’un autre système qui produit des aliments à partir du CO2 et de l’électricité. Dans un scénario où l’agriculture traditionnelle n’ a plus de sens, ces systèmes pourraient fournir la majeure partie du régime alimentaire d’une personne, et les bioréacteurs cellulaires végétaux pourraient fournir des vitamines et des antioxydants importants.

« Mon rêve serait de faire de cette ferme de bioréacteurs, qui aurait ces divers types d’organismes, peut-être un organisme alimentant l’autre, pour produire un régime alimentaire humain complet dans des systèmes confinés qui pourraient le faire indépendamment du temps, de l’endroit ou de la saison « , dit Reuter.

A vous de voir comment je vois l’avenir de l’alimentation…

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