Ce mystère du Wow! signal, vieux de 40 ans, aurait-il été résolu?

L’un des mystères astronomiques les plus résistants a peut-être enfin été résolu, car les chercheurs découvrent que les comètes sont de puissantes candidates pour le célèbre Wow! signal.


En août 1977, l’Observatoire de la radio de l’Université d’État de l’Ohio a capté une transmission radio de la constellation du Sagittaire, si puissante qu’elle a inspiré l’astronome qui l’a découverte à écrire » Wow! dans la marge de l’impression des données. Près de 40 ans plus tard, les chercheurs du Centre des Sciences Planétaires ont peut-être enfin résolu le mystère du Wow! L’origine du signal, et c’est une mauvaise nouvelle pour les extraterrestres: c’était probablement une comète.

Au moment où le signal a été repéré, l’observatoire « Big Ear » de l’État de l’Ohio cherchait spécifiquement des transmissions qui pourraient être la preuve de civilisations extraterrestres. En se basant sur les travaux des astronomes précédents, l’équipe a déterminé qu’un message d’origine intelligente serait très probablement transmis à une fréquence de 1 420 MHz – la fréquence électromagnétique de l’hydrogène – et que « Big Ear » l’entendrait pendant 72 secondes, puisque c’est la durée pendant laquelle l’observatoire pourrait se concentrer sur un point précis de l’espace.

Le Wow! était la première et la seule fois où ces critères ont été respectés. Des scientifiques enthousiastes ont essayé à nouveau d’utiliser des instruments de formation dans cette région de l’espace, mais le signal n’a jamais été enregistré. Au fil des ans, l’interférence de la Terre a été écartée, tout comme les corps stellaires comme les planètes, les étoiles et les astéroïdes. Les extraterrestres semblaient improbables, mais de façon séduisante, on ne pouvait pas l’exclure.

L’année dernière, un groupe de chercheurs du Centre des Sciences Planétaires a proposé une nouvelle hypothèse selon laquelle une comète pourrait être coupable. La fréquence pourrait être causée par le nuage d’hydrogène qu’elle transporte, et le fait qu’elle se déplace explique pourquoi elle semble avoir disparue. Deux comètes, baptisées 266/P Christensen et P/2008 Y2 (Gibbs), traversaient cette région de l’espace quand le Woo! a été détecté, mais ils n’ont été découverts qu’après 2006.

Pour vérifier l’hypothèse, l’équipe a effectué 200 observations du spectre radioélectrique entre novembre 2016 et février 2017. Certes, 266/P Christensen a été trouvée pour émettre des ondes radio à une fréquence de 1.420 MHz, et de vérifier deux fois, les chercheurs ont déplacé leur radiotélescope d’un degré. Comme prévu, le signal avait disparu et n’est revenu que lorsque le télescope a été remis sur la comète.

Et 266/P Christensen n’était pas une anomalie: les chercheurs ont testé trois autres comètes, P/2013 EW90 (Tenagra), P/2016 J1-A (PANSTARRS), et 237P/LINEAR, et ont découvert qu’elles émettent toutes des signaux à la même fréquence.

Que le Wow! ait été causé par 266/P Christensen ou une autre comète, il semble que l’un des mystères astronomiques les plus durables a été mis au repos.

La recherche a été publiée dans le Journal of the Washington Academy of Sciences.

Source: Center for Planetary Science

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