Et si l’ennui était très bon pour nous ?

La science de l’esprit vagabond.

« La plupart des émotions ont un but, c’est-à-dire un avantage évolutif « , explique Sandi Mann, psychologue et auteure de The Upside of Downtime: Why Boredom Is Good« Je voulais savoir pourquoi nous avons cette émotion d’ennui, qui semble si négative et inutile. »

C’est ainsi que Mann a commencé dans sa spécialité: l’ennui. En faisant des recherches sur les émotions en milieu de travail dans les années 1990, elle a découvert que la deuxième émotion la plus souvent réprimée après la colère était, vous l’avez deviné, le sentiment d’être ennuyé. « C’est tellement mal vu, dit-elle. « Presque tout semble être imputé à l’ennui. »

Mann s’est penchée sur le sujet de l’ennui et a trouvé que c’était  » très intéressant « , ce qui n’est certainement pas inutile. Wijnand van Tilburg, de l’Université de Southampton, a expliqué ainsi l’importance de la fonction évolutionniste de ce sentiment désagréable et inquiet: »L’ennui rend les gens désireux de s’engager dans des activités qu’ils trouvent plus significatives que celles qui leur sont proposées. »


« Imaginez un monde où nous ne nous ennuyions pas « , dit Mann. Une fois que l’ennui est passé, Mann se demandait s’il pouvait y avoir des avantages au-delà de sa contribution à la survie. « Instinctivement, dit-elle, j’ai senti que nous avions tous besoin d’un peu d’ennui dans nos vies. »

Mann a conçu une expérience dans laquelle un groupe de participants s’est vu confier la tâche la plus ennuyeuse qu’elle pouvait imaginer: copier à la main les numéros de téléphone de l’annuaire téléphonique. (Pour certains d’entre vous qui n’en ont peut-être jamais vu un seul, Google it.) Il s’agissait d’un test de créativité classique mis au point en 1967 par J. P. Guilford, psychologue américain et l’un des premiers chercheurs à étudier la créativité. Le test original de Guilford sur les utilisations alternatives a donné aux sujets deux minutes pour trouver autant d’utilisations qu’ils pouvaient en imaginer à des objets de tous les jours tels que des gobelets, des trombones ou une chaise. Dans la version de Mann, elle a précédé le test de créativité avec 20 minutes d’une tâche insignifiante: dans ce cas, copier des chiffres de l’annuaire téléphonique. Par la suite, on a demandé à ses sujets de trouver autant d’utilisations que possible pour deux gobelets en papier (comme on en trouve dans une fontaine d’eau sans scrupules écologiques). Les participants ont imaginé des idées légèrement originales pour leurs tasses, comme des pots de plantes et des jouets en bac à sable.

Quand on s’éloigne, nos esprits ne sont pas éteints.

Dans l’expérience suivante, Mann a augmenté le quotient ennuyeux. Au lieu de copier les numéros de téléphone à partir de l’annuaire pendant 20 minutes, cette fois-ci, ils ont dû lire les numéros de téléphone à haute voix. Bien qu’une poignée de personnes aient réellement aimé cette tâche et aient été excusées de l’étude, la grande majorité des participants ont trouvé la lecture de l’annuaire téléphonique absolument ennuyeuse et nulle. Il est plus difficile d’espacer les choses lorsqu’on s’engage dans une tâche active comme l’écriture que lorsqu’on fait quelque chose d’aussi passif que la lecture. Le résultat, comme Mann l’avait supposé, était encore plus créatif concernant les gobelets en papier, avec des boucles d’oreilles, des téléphones, toutes sortes d’instruments de musique, et, le favori de Mann, un soutien-gorge de style Madonna. Ce groupe a pensé au-delà de la tasse comme récipient.

Grâce à ces expériences, Mann a prouvé son point de vue: les gens qui s’ennuient pensent plus de façon créative que ceux qui ne s’ennuient pas.

Mais que se passe-t-il exactement quand on s’ennuie et qui enflamme l’imagination? « Quand on s’ennuie, on cherche quelque chose pour nous stimuler qu’on ne trouve pas dans notre environnement immédiat « , explique Mann. Pour que nous puissions essayer de trouver cette stimulation pour nos esprits errants et aller quelque part dans nos têtes. C’est ce qui peut stimuler la créativité, parce qu’une fois que vous commencez à rêver et que vous laissez votre esprit vagabonder, vous commencez à penser au-delà du conscient et dans le subconscient. Ce processus permet d’établir différentes connexions. C’est vraiment génial. »Totalement génial. »

L’ennui est la porte d’entrée de l’errance mentale, qui aide nos cerveaux à créer ces nouvelles connexions qui peuvent tout résoudre, de la planification d’un dîner à une découverte dans la lutte contre le réchauffement climatique. Les chercheurs n’ont que récemment commencé à comprendre le phénomène de l’errance mentale, l’activité dans laquelle nos cerveaux s’engagent lorsque nous faisons quelque chose d’ennuyeux, ou que nous ne faisons rien du tout. La plupart des études sur les neurosciences de la rêverie n’ont été réalisées que depuis 10 ans. Avec la technologie moderne d’imagerie cérébrale, des découvertes émergent chaque jour sur ce que notre cerveau fait non seulement lorsque nous sommes profondément engagés dans une activité, mais aussi lorsque nous nous écartons.

Lorsque nous agissons consciemment, même en écrivant des chiffres dans un annuaire téléphonique, nous utilisons le  » réseau de l’attention des cadres « , les parties du cerveau qui contrôlent et inhibent notre attention. Comme l’ a dit le neuroscientifique Marcus Raichle: »Le réseau de l’attention nous permet d’être en relation directe avec le monde qui nous entoure, c’est-à-dire ici et maintenant: » En revanche, lorsque nos esprits errent, nous activons une partie de notre cerveau appelée « réseau en mode par défaut », qui a été découvert par Raichle. Le mode par défaut, un terme également inventé par Raichle, est utilisé pour décrire « le cerveau « au repos », c’est-à-dire lorsque nous ne nous concentrons pas sur une tâche externe, orientée vers un but. Alors, contrairement à ce que l’on pense souvent, quand on se fait de l’espace, on n’arrête pas de penser.

« Scientifiquement, la rêverie est un phénomène intéressant parce qu’elle témoigne de la capacité des gens à créer la pensée d’une manière pure plutôt que de penser en réponse aux événements du monde extérieur « , a déclaré Jonathan Smallwood, qui étudie l’errance mentale depuis le début de sa carrière en neurosciences, il y a 20 ans. (Peut-être pas par hasard, l’année où il a terminé son doctorat a été la même année où le mode par défaut a été découvert.

« Imaginez un monde où nous ne nous ennuyions pas. Nous serions toujours excités par la chute des gouttes, les cornflakes au petit-déjeuner. »

Smallwood – qui est tellement amoureux de l’errance mentale, c’est sa poignée Twitter – explique pourquoi sa discipline en est encore à ses balbutiements. Il a une place intéressante dans l’histoire de la psychologie et des neurosciences, simplement à cause de la façon dont les sciences cognitives sont organisées « , a-t-il dit. La plupart des paradigmes et des théories expérimentaux ont tendance à nous amener à montrer quelque chose au cerveau ou à l’esprit et à observer ce qui se passe. L’errance d’esprit est spéciale parce qu’elle ne correspond pas à ce phénomène « , a dit Smallwood.

Nous nous trouvons à un moment charnière de l’histoire des neurosciences, selon M. Smallwood, parce qu’avec l’avènement de l’imagerie cérébrale et d’autres outils exhaustifs pour comprendre ce qui se passe là-bas, nous commençons à comprendre le fonctionnement qui a échappé jusqu’ à présent à l’étude. Et cela inclut ce que nous vivons lorsque nous sommes en dehors de nos tâches ou, sans jeu de mots, dans notre tête.

La nature cruciale de la rêverie devint évidente pour Smallwood dès qu’il commença à l’étudier. L’espacement est si important pour nous en tant qu’espèce que « il pourrait être au cœur de ce qui différencie les humains des animaux moins compliqués », et ce, dans une grande variété de compétences, de la créativité à la projection vers l’avenir.


Il y a encore tant de choses à découvrir sur le terrain, mais ce qui est clair, c’est que le mode par défaut n’est pas un état où le cerveau est inactif. Smallwood utilise l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf) pour explorer les changements neuronaux qui surviennent lorsque des sujets se trouvent dans un scanner et ne font rien d’autre que regarder fixement une image fixe.

Il s’avère que dans le mode par défaut, nous continuons à capter environ 95 % de l’énergie que nous utilisons lorsque notre cerveau est engagé dans une réflexion intense et concentrée. Bien qu’étant dans un état d’inattention, notre cerveau continue de faire un travail remarquable. Pendant que les gens étaient allongés dans des scanners dans l’expérience de Smallwood, leur cerveau continuait à  » exposer une activité spontanée très organisée « .

« Nous ne comprenons pas vraiment pourquoi il le fait « , a-t-il dit. « Quand on ne vous donne rien à faire, vos pensées ne s’arrêtent pas. Vous continuez à générer des pensées même quand il n’ y a rien à faire avec les pensées. »

Smallwood et son équipe s’efforcent de relier cet état de pensée libre et spontanée à celui d’une activité cérébrale organisée et spontanée, parce qu’ils voient les deux états comme des « côtés différents de la même médaille ».

Les gens qui s’ennuient pensent de façon plus créative.

Les zones du cerveau qui composent le réseau de mode par défaut – le lobe temporal médial, le cortex préfrontal médial et le cortex cingulaire postérieur – sont désactivées lorsque nous nous engageons dans des tâches exigeantes en termes d’attention. Mais ils sont très actifs dans la mémoire autobiographique (nos archives personnelles d’expériences de vie); la théorie de l’esprit (essentiellement, notre capacité d’imaginer ce que les autres pensent et ressentent); etceci, c’est un traitement auto-référentiel (essentiellement, façonner un sens cohérent de soi-même).

Quand nous perdons notre attention sur le monde extérieur et que nous dérivons vers l’intérieur, nous ne nous arrêtons pas. Nous puisons dans un vaste cortège de souvenirs, nous imaginons des possibilités d’avenir, nous disséquons nos interactions avec d’autres personnes et nous réfléchissons sur ce que nous sommes. C’est comme si nous perdions notre temps à attendre que la plus longue lumière rouge du monde devienne verte, mais le cerveau relativise les idées et les événements.

Cela nous permet de comprendre pourquoi l’errance mentale ou la rêverie est différente des autres formes de cognition. Plutôt que d’expérimenter, d’organiser et de comprendre les choses en fonction de la façon dont elles nous arrivent du monde extérieur, nous les faisons à partir de notre propre système cognitif. Cela permet la réflexion et donne une capacité de mieux comprendre les choses. Smallwood donne l’exemple d’une dispute: pendant que cela se produit, il est difficile d’être objectif ou de voir les choses du point de vue de l’autre personne. La colère et l’adrénaline, ainsi que la présence physique et émotionnelle d’un autre être humain, entravent la contemplation. Mais sous la douche ou sur la route le lendemain, quand votre cerveau revit l’argument, vos pensées deviennent plus nuancées. Non seulement vous pensez à un million de choses que vous auriez dû dire, mais, peut-être, sans le « stimulus qui est la personne avec laquelle vous vous disputiez, » vous pourriez avoir une autre perspective et obtenir des aperçus. Penser différemment à une interaction personnelle, plutôt qu’ à la façon dont vous l’avez rencontrée dans le monde réel, est une forme profonde de créativité stimulée par l’errance mentale.

« La rêverie est particulièrement cruciale pour une espèce comme la nôtre, où les interactions sociales sont importantes « , a déclaré M. Smallwood. Si vous le faites, la plupart de notre monde, des feux de circulation aux caisses d’épicerie, est en fait régi par des règles très simples. Les gens, pas tant que ça. « La rêverie est le reflet du besoin de comprendre des aspects compliqués de la vie, qui sont presque toujours d’autres êtres humains. »

Il est destructeur de combler toutes les fissures de notre époque en vérifiant le courrier électronique, en mettant à jour Twitter ou en fouillant sans cesse nos poches ou notre sac pour trouver un téléphone vibrant. J’ai vu pourquoi laisser son esprit vagabonder est la clé de la créativité et de la productivité.

« C’est une déclaration controversée, dit Smallwood. « Je veux dire, des gens dont les esprits errent tout le temps sans rien faire. »

La rêverie n’ a pas toujours été considérée comme une bonne chose. Freud pensait que les rêveurs étaient névrosés. Jusqu’aux années 1960, les enseignants ont été avertis que les élèves qui rêvaient le jour étaient exposés à des problèmes de santé mentale.

Il y a évidemment différentes façons de rêver ou d’errer dans l’esprit – et toutes ne sont pas productives ou positives. Dans son livre phare Inner World of Daydreaming, le psychologue Jerome L. Singer, qui étudie l’errance mentale depuis plus de 50 ans, identifie trois styles différents de rêveries:

  • faible contrôle de l’attention
  • coupable-dysphorique
  • positif-constructif

Et, oui, c’est exactement ce à quoi ils ressemblent. Les personnes ayant un faible contrôle de l’attention sont anxieuses, facilement distraites et ont de la difficulté à se concentrer, même dans leurs rêves éveillés. Lorsque notre errance mentale est dysphorique, nos pensées dérivent vers des endroits improductifs et négatifs. Nous nous reprochons d’avoir oublié un anniversaire important ou d’être obsédés par le fait de ne pas avoir trouvé une réplique intelligente lorsque nous en avions besoin. Nous sommes inondés d’émotions comme la culpabilité, l’anxiété et la colère. Pour certains d’entre nous, il est facile de se laisser piéger dans ce cycle de pensées négatives.
Il n’est pas surprenant de constater que ce type d’errance mentale est plus fréquent chez les personnes qui signalent des niveaux chroniques de malaise. Lorsque l’errance mentale dysphorique devient chronique, elle peut mener les gens à des comportements destructeurs comme le jeu compulsif, la toxicomanie et les troubles de l’alimentation. 
La question est cependant de savoir si l’errance mentale est non seulement plus fréquente chez les personnes qui déclarent des niveaux chroniques de malheur, mais si elle favorise aussi le malheur.
Dans une étude de 2010 intitulée « A Wandering Mind Is an Malhappy Mind Is an Un Mind Is an Malhappy Mind » , les psychologues de Harvard Matthew Killingsworth et Daniel Gilbert ont développé une application iPhone pour sonder les pensées, les sentiments et les actions de 5 000 personnes à un moment donné tout au long d’une journée. (Lorsqu’un carillon retentit au hasard sur le téléphone intelligent du participant, une série de questions surgit qui touchaient à ce que la personne faisait, s’il pensait à ce qu’il faisait, et à quel point il était heureux, entre autres choses. D’après les résultats du sondage, Killingsworth et Gilbert ont constaté que « les gens pensent à ce qui ne se passe pas presque aussi souvent qu’ils pensent à ce qui se passe » et que « le fait de le faire les rend généralement malheureux ».

C’est exactement comme ce que vous entendez dans chaque classe de yoga – la clé du bonheur est d’être dans le moment présent. Alors, c’est quoi le problème? L’errance d’esprit est-elle productive ou autodestructrice? Eh bien, il semble que, comme tout le reste dans la vie, rêver est compliqué.

Smallwood est coauteur d’une étude sur la relation entre l’humeur et l’errance mentale, qui a révélé que « la génération de pensées sans rapport avec l’environnement actuel peut être à la fois une cause et une conséquence du malheur ».?

L’espacement est si important pour nous en tant qu’espèce que « cela pourrait être au cœur de ce qui fait l’essence même de la vie humaine ».

Smallwood est coauteur d’une étude sur la relation entre l’humeur et l’errance mentale, qui a révélé que « la génération de pensées sans rapport avec l’environnement actuel peut être à la fois une cause et une conséquence du malheur ».?

L’espacement est si important pour nous en tant qu’espèce que  » ce pourrait être au cœur de ce qui différencie les humains des animaux moins compliqués « .

L’étude de 2013 (coécrite par Florence J. M. Ruby, Haakon Engen et Tania Singer) soutient que toutes les pensées générées par soi-même ou l’errance mentale ne se ressemblent pas. Les données recueillies auprès d’une centaine de participants environ tenaient compte du fait que leurs pensées étaient liées à la tâche, axées sur le passé ou l’avenir, sur eux-mêmes ou sur les autres et positives ou négatives. Ce que cette étude a révélé, c’est que, oui, les pensées négatives ont entraîné des humeurs négatives (pas de doute). La pensée autogénérée chez les personnes déprimées tendait à provoquer et à être causée par des humeurs négatives, et « la pensée liée au passé peut être particulièrement susceptible d’être associée à la mauvaise humeur. L’étude a également révélé que « par contraste, les pensées liées à l’avenir et à soi-même précédaient les améliorations de l’humeur, même lorsque le contenu des pensées actuelles était négatif.

« La rêverie a des aspects qui nous permettront de penser à l’origine à nos vies « , dit Smallwood. Mais dans certaines circonstances, continuer à penser à quelque chose n’est peut-être pas la bonne chose à faire. « Beaucoup d’états de malheur chronique sont probablement liés à la rêverie simplement parce qu’il y a des problèmes insolubles. »

L’errance d’esprit n’est pas différente de nos smartphones, où vous pouvez facilement avoir trop de bonnes choses. Smallwood soutient que nous ne devrions pas penser à la technologie de nos téléphones – ni à nos cerveaux – en termes de jugements de valeur « bons » ou « mauvais », mais plutôt à la façon dont nous les utilisons. « Les smartphones nous permettent de faire toutes sortes de choses étonnantes, comme les contacts à grande distance, mais nous pouvons être pris au piège de leur consacrer toute notre vie « , a-t-il dit. Ce n’est pas la faute du smartphone. »La rîeverie nous fait penser aux choses d’une manière différente, pour le bien, pour le mal, ou, eh bien, simplement de manière différente.

Le revers de la médaille du rêve diurne dysphorique, le genre positif-constructif, c’est quand nos pensées tournent vers l’imagination. Nous sommes enthousiasmés par les possibilités que notre cerveau peut évoquer, apparemment de nulle part, comme par magie. Ce mode d’errance d’esprit reflète notre désir interne d’explorer des idées et des sentiments, de faire des plans et de résoudre des problèmes.

Alors, comment pouvons-nous nous engager dans l’errance mentale saine? Disons que vous avez eu un problème avec votre collègue. Ce soir-là, en préparant une salade, vous vous retrouvez en train de rejouer la scène encore et encore dans votre esprit; des vagues de colère vous envahissent encore une fois alors que vous vous reprochez de ne pas avoir trouvé une réplique plus astucieuse à son commentaire sournois suggérant que vous n’aviez pas fait votre part du travail au cours d’un projet récent. Mais avec l’errance d’esprit positive-constructive, vous vous remettriez du passé et trouveriez un moyen de lui montrer tout le travail que ces projets exigent de vous… ou peut-être vous décideriez de faire partie d’une autre équipe et d’éviter le bazar parce que la vie est trop courte.

« C’est plus facile à dire qu’ à faire que de changer votre façon de penser « , a dit M. Smallwood. La rêverie est différente de beaucoup d’autres formes de distraction en ce sens que lorsque vos pensées s’égarent dans des sujets, elles vous disent quelque chose sur l’endroit où se trouve votre vie et comment vous vous sentez par rapport à l’endroit où elle se trouve. Le problème, c’est que parfois, quand la vie des gens ne va pas si bien, les rêveries peuvent être plus difficiles qu’ à des moments où leur vie va bien. « D’une façon ou d’une autre, le fait est qu’il donne un aperçu de qui nous sommes. »

À première vue, l’ennui et l’esprit brillant sont tout à fait incompatibles. L’ennui, s’il est défini comme l’état de lassitude et d’agitation par manque d’intérêt, a des connotations largement négatives et doit être évité à tout prix, alors que l’état d’esprit malin est quelque chose que nous aspirons et a une qualité de succès ainsi et donne une capacité mentale inhabituelle. Génie, intellect, intelligence, talent, inspiration contre langueur, monotonie, broyage de noir… Ce n’est pas tout de suite évident, mais ces deux états opposés sont en fait intimement liés.

Andreas Elpidorou, chercheur au Département de philosophie de l’Université de Louisville et défenseur de l’ennui, explique: »L’ennui motive la poursuite d’un nouvel objectif lorsque l’objectif actuel cesse d’être satisfaisant, attrayant ou significatif[pour vous]. En l’absence d’ennui, on resterait pris au piège dans des situations insatisfaisantes et on perdrait beaucoup d’expériences émotionnelles, cognitives et socialement enrichissantes. L’ennui est à la fois un avertissement que nous ne faisons pas ce que nous voulons faire et une « poussée » qui nous motive à changer d’objectifs et de projets. »

On pourrait dire que l’ennui est un laboratoire incubateur de génie. C’est la place désordonnée, inconfortable, confuse, frustrante qu’il faut occuper pendant un certain temps avant de finalement trouver l’équation ou la formule gagnante. Ce récit a été répété à maintes reprises. Le Hobbit a été conçu quand J. R. R. Tolkien, professeur à Oxford, » obtenait une énorme pile de copies d’examen et corrigeait les examens scolaires à l’heure d’été, ce qui était très laborieux, et malheureusement aussi ennuyeux « . « Glorieux! Rien à lire « , déclara Tolkien à la BBC en 1968. J’ai donc griffonné, je ne vois pas pourquoi: »Dans un trou creusé dans le sol, il y avait un hobbit… » »Et c’est ainsi que naquit la première ligne de l’une des œuvres les plus aimées de la fiction fantastique. Steve Jobs, qui a changé le monde grâce à sa vision populaire de la technologie, a dit célèbrement : » Je crois fermement à l’ennui. Dans une pièce de Steven Levy, le cofondateur d’Apple, nostalgique des longs étés ennuyeux de sa jeunesse, qui a éveillé sa curiosité parce que « par la curiosité vient tout », il exprimait son inquiétude face à l’érosion de l’ennui causé par le genre de dispositifs qu’il a contribué à créer.

Steve Jobs était le maître en matière de génie. Alors, on va le suivre sur ses conseils pour embrasser l’ennui. Laissez-vous inspirer par votre connaissance de la science et de l’histoire derrière l’ennui pour la ramener dans votre vie. Vous pourriez vous sentir mal à l’aise, ennuyé ou même fâché au début, mais qui sait ce que vous pouvez accomplir une fois que vous avez franchi les premières phases de l’ennui et que vous avez commencé à déclencher certains de ses effets secondaires étonnants?

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