Un nouvel « accélérateur » vise à rapprocher science et psychologie

Une étude sur la perception des visages humains donnera le coup d’envoi d’une nouvelle initiative visant à intensifier, accélérer et reproduire massivement les études de psychologie.

L’initiative, baptisée « Accélérateur des sciences psychologiques » (PSA), a jusqu’ à présent établi des alliances avec plus de 170 laboratoires sur six continents dans le but d’améliorer la capacité des chercheurs à recueillir des données à de multiples endroits sur une grande échelle. Il est dirigé par le psychologue Christopher Chartier, de l’Université Ashland dans l’Ohio, qui dit vouloir s’attaquer à un problème de longue date: les « résultats provisoires et préliminaires » produits par de petites études menées dans des laboratoires relativement isolés. De telles études « ne font tout simplement pas le travail », dit-il, et l’objectif du PSA est de permettre aux chercheurs d’élargir leur portée et de recueillir des  » données de confirmation à grande échelle  » dans de nombreux sites.

Pour avoir accès à l’accélérateur, les chercheurs soumettent des propositions à Chartier, qui transmet ensuite les versions anonymes des propositions à un comité de sélection de cinq membres. Il tient compte de facteurs tels que l’importance de la question de recherche, son impact potentiel sur le terrain et la faisabilité de la collecte des données. Des propositions prometteuses sont ensuite transmises à d’autres comités, totalisant plus de 40 personnes, pour obtenir leur rétroaction. Le panel initial fait ensuite le dernier appel.

Le PSA a reçu huit propositions au cours de sa première ronde et, à la fin du mois dernier, il a approuvé sa première étude. Proposé par les psychologues Benedict Jones et Lisa DeBruine de l’Université de Glasgow au Royaume-Uni, il vise à découvrir si les résultats de la recherche d’Alexander Todorov, psychologue à l’Université de Princeton, peuvent être reproduits à l’échelle mondiale. Todorov a rapporté que les gens classent les visages humains selon deux composantes: la valence et la dominance. La valence est une mesure de la fiabilité, alors que la dominance est une mesure de la force physique.

Les résultats de Todorov ont été reproduits avec succès aux États-Unis et au Royaume-Uni, disent les deux chercheurs. Maintenant, ils veulent exploiter le réseau de PSA pour voir s’ils tiennent bon dans d’autres parties du monde. « Nous pensons que cela mérite une réponse à l’échelle mondiale « , affirme M. Chartier.

Plus de 50 laboratoires collaborateurs du PSA se sont déjà engagés à recueillir des données dans le cadre de l’étude. Et Chartier note qu’une fois les résultats prêts, le collectif divulguera publiquement toutes ses données. Cela devrait aider à éliminer le problème de la subjectivité de la publication – où les résultats positifs sont publiés, mais les résultats négatifs sont ignorés -, ce qui est un problème particulièrement épineux dans les méta-analyses des études multiples. M. Chartier indique que toutes les données et le matériel expérimental recueillis par PSA seront accessibles par défaut (à l’exception des sujets sensibles), et que les chercheurs préenregistreront leurs études, ce qui permettra aux pairs examinateurs d’examiner les méthodes et les analyses proposées avant le début des expériences.

En raison du grand nombre de collaborateurs, les études de PSA sont susceptibles d’avoir des centaines d’auteurs. Et cela pourrait poser un problème pour les chercheurs qui cherchent à utiliser les études pour se qualifier en vue de l’obtention d’une confirmation ou d’une promotion. « L’une des préoccupations potentielles est que le système de récompenses en science n’est pas prêt à accepter une collaboration à grande échelle « , déclare Brian Nosek, directeur exécutif du Center for Open Science de Charlottesville, en Virginie. Mais il croit que « les gains spectaculaires que ces projets apporteront inspireront des changements dans les systèmes de récompenses ».

Le PSA n’est pas le seul effort visant à changer la façon dont les chercheurs conduisent les études psychologiques, qui ont reçu de nombreuses critiques pour un manque de reproductibilité. D’autres comprennent le projet de réplication Many Labs et le projet Pipeline. Plus tôt cette année, Chartier a également lancé StudySwap, une plateforme en ligne conçue pour aider les chercheurs à trouver des collaborateurs pour des études de réplication et échanger des ressources.

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