Ce essaim de robots s’occupe de vos courses en quelques minutes

Ocado est un supermarché en ligne britannique qui livre les commandes aux clients directement depuis ses entrepôts.

Ocado vend tout ce qu’on peut trouver dans un supermarché de briques et de mortiers – de la viande, des produits laitiers jusqu’ à sa propre marque de produits ménagers, d’articles-tiers et même des fleurs, des jouets et des magazines. La rapidité et l’efficacité de la livraison en ligne sont primordiales, c’est pourquoi l’entreprise travaille sur l’automatisation depuis sa création en 2000. Alors que d’autres entreprises comptent sur des travailleurs humains pour trouver et acheter tous les articles figurant sur la liste d’achats d’un client en ligne, Ocado utilise un nouveau type de robot – ou, plus précisément, un essaim d’entre eux.

Dans un entrepôt Ocado de la ville anglaise d’Andover, un essaim de 1 000 robots s’élance sur une grille de la taille d’un terrain de foot, remplissant les commandes et remplaçant le stock. Le nouveau système, qui a été mis en service plus tôt cette année, peut répondre à une commande de 50 articles en moins de cinq minutes, ce qui prenait auparavant environ deux heures dans les installations réservées aux humains. Le succès a été tel qu’Ocado construit maintenant un nouvel entrepôt qui est trois fois plus grand à Erith, au sud-est de Londres. Lorsqu’il sera en ligne, il sera le plus grand entrepôt automatisé au monde pour les achats de courses.

Les robots d’Ocado, mis au point par la société britannique Tharsus, parcourent le réseau d’entrepôt à une vitesse de 4 mètres par seconde. La grille contient des conteneurs organisés en couches multiples, contenant tous les produits qu’Ocado vend sur son site Web, soit plus de 50 000 au total. Lorsque ses serveurs reçoivent une commande, le logiciel commande au robot de collecter tous les objets. Les robots les plus proches de chaque produit se dirigent vers eux, en descendant un crochet pour saisir et prendre la caisse qui contient l’objet. Puis, ils se dirigent vers un endroit statique où, sous la grille, un travailleur humain attend. Le premier robot qui arrive abaisse le conteneur et, une fois que l’homme saisit l’objet, il continue à exécuter d’autres commandes. D’autres robots répètent le processus jusqu’ à ce que l’ouvrier termine la commande complète.

Le système fonctionne de la même manière pour réapprovisionner le stock dans la grille: un robot apportera un conteneur vide à un travailleur humain qui le remplira de stock à un endroit fixe. Ensuite, il se précipitera vers le carré adéquat pour laisser tomber le conteneur, le rendant disponible pour d’autres robots pour procéder aux autres commandes.

La grille tridimensionnelle de l’usine d’Ocado à Andover. [Image: courtoisie Ocado]

Selon le CTO Paul Clarke, l’idée est venue « de l’industrie des conteneurs en ce qui a trait à la façon dont les conteneurs d’expédition sont empilés les uns sur les autres et sont déplacés par des grues qui agissent au-dessus des piles ».
Ocado pourrait-il un jour concéder une licence à d’autres sociétés de commerce électronique travaillant avec les mêmes défis? La réponse de Clarke s’est résumée à une chose possible. Après tout, ces modèles de systèmes automatisés sont essentiels à l’efficacité des distributeurs en ligne et peuvent faire la différence entre le succès et l’échec. Amazon l’a compris et a acheté la société de robots d’entrepôt automatisés Kiva pour 720 millions de dollars en 2012, déployant 45 000 robots Kiva dans ses centres de traitement des commandes. Clarke affirme que pour déployer ce système de grille auprès d’autres détaillants, l’entreprise devrait créer « une configuration dédiée pour chaque détaillant afin d’assurer une expérience personnalisée et une séparation complète des données et de la capacité d’exécution ».

Est-ce que les robots remplacent les humains dans sa compagnie ? « L’entreprise, dit-il, est en constante expansion et c’est un « employeur net de 13 000 personnes, dont aucune n’aurait un emploi si ce n’était de l’automatisation et de la robotique qui sont développées ici « .

Puisque le modèle d’affaires d’Ocado a été construit entièrement à partir de la commande en ligne et de l’automatisation, il n’ a jamais eu une opération de détail ou qui dépendait uniquement des humains pour faire des affaires. Ses installations antérieures avaient un système plus traditionnel et plus lent qui utilisait des convoyeurs. Le système de grille est plus rapide, mais emploie toujours des humains aux deux extrémités de la chaîne d’exécution et de livraison. Peut-être devrions-nous donc mettre celle-ci sur le compte du camp « la technologie robotique peut effectivement générer des emplois humains ». Du moins pour le moment.

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