Pour donner un sens aux voix humaines, nous comptons sur des sens au-delà de l’ouïe.

Les chansons de Taylor Swift peuvent être douces et sucrées. Le chant de Lady Gaga est sombre. La voix de Johnny Cash était basse et rugueuse. C’est parce que la voix n’est pas seulement sonore: elle peut être vue et entendue, mais aussi goûtée et touchée. Le son que nous entendons dans la voix crée des « images multisensorielles » – dessinant les perceptions à partir de plusieurs sens, et non d’un seul.

Le phénomène de la perception multisensorielle peut nous aider à comprendre pourquoi nous attribuons des propriétés métaphoriques de douceur, de rugosité ou de profondeur à la voix. Pensez à un politicien dont la voix est plate. La platitude est un concept multisensoriel parce qu’il est à la fois tactile et visuel. Nous pouvons reconnaître les surfaces planes en les touchant ou en les voyant. Ces impressions sensorielles nous renseignent sur les caractéristiques acoustiques de la voix, ce qui implique qu’elle n’ a pas de variations de ton. Notamment, la planéité peut également traduire le manque de sympathie et d’émotion de la part de l’orateur.

La douceur est une autre façon courante de présenter la perception auditive du son. Comme la planéité, elle peut décrire non seulement la qualité sonore mais aussi l’état émotionnel du son. Et qu’en est-il de la netteté, une description qui pourrait se rapporter à l’expérience tactile et visuelle? Dire d’une voix qu’elle est tranchante peut être une métaphore pour un orateur agressif et méchant – ou un moyen de décrire des sons acoustiques et vocaux.

Les images multisensorielles nous permettent d’identifier et de traiter les choses qui peuvent nous nuire ou nous profiter. Un pneu qui crisse, un tigre qui bondit, une benne qui tombe ne sont pas seulement des images auditives ou visuelles: elles sont perçues comme des images multisensorielles et peuvent être perçues comme des menaces potentielles pour la vie. En psychologie cognitive, il est généralement reconnu que, comme le dit Vanessa Harrar de l’Université d’Oxford, »l’intégration de l’information des sens individuels augmente les chances de survie en réduisant la variabilité des signaux entrants, ce qui nous permet de réagir plus rapidement ». En fait, note Harrar, lorsque les composantes des signaux multisensoriels sont simultanées, notre temps de réaction est le plus rapide de tous.

Le psychologue Charles Spence, de l’Université d’Oxford, a effectué des recherches approfondies sur la façon dont les humains intègrent l’information sensorielle à l’expérience culinaire, découvrant que la vision et l’ouïe peuvent modifier le goût des aliments. Une étude a révélé que les desserts avaient un goût plus sucré sur une assiette blanche que sur une assiette noire. Une autre étude a révélé que les couverts lourds amélioraient le goût des aliments.

Les perceptions multisensorielles qui résultent des métaphores nous aident à penser à des choses relativement abstraites avec des idées plus familières. Dans A Metaphor We Live By (2003), le linguiste George Lakoff et le philosophe Mark Johnson, qui a mis au point la « théorie des métaphores conceptuelles« , affirment que les humains utilisent des idées concrètes pour comprendre des phénomènes abstraits. La recherche linguistique et psychologique soutient l’idée que les métaphores renforcent notre pensée abstraite sur le temps, l’argent, la moralité, la mort et même l’orgasme. Le temps, par exemple, est une idée abstraite, et nous tendons à la comprendre à travers l’expérience plus concrète de l’espace: le temps peut glisser, et il peut rester immobile. Notre passé est mieux laissé en arrière, parce que notre avenir est devant nous.

L’indifférence ou l’hostilité sont des concepts sociaux complexes qui peuvent être véhiculés par l’expérience du froid. La froideur est tangible et communique le message de façon vivante. Si la voix de quelqu’un est décrite comme froide, les gens associent cette image sensorielle à l’état émotionnel du locuteur. Dans le même ordre d’idées, les propriétés acoustiques de la voix peuvent être associées à d’autres expériences sensorielles. Une voix aiguisée peut se référer à la fois à la vision et au sens du toucher.

L’une des façons les plus courantes d’utiliser des métaphores est de décrire ce que l’on « ressent », surtout lorsqu’on décrit des voix. C’est tout à fait logique, car le toucher est un développement évolutif beaucoup plus précoce que la parole et est vital dans la vie quotidienne. Dans Consciousness and the World(2000), le philosophe australien Brian O’Shaughnessy considérait que le sens primordial est le touché parce qu' »il est à peine distingué de la possession d’un corps qui peut agir dans l’espace physique ». Et le psychologue évolutionniste Robin Dunbar, de l’Université d’Oxford, soutient que le toucher joue un rôle important dans le lien social chez les primates (y compris les humains). Le biologiste intégratif Steven Phelps, de l’Université du Texas, s’appuie sur les recherches de Dunbar pour soutenir que l’utilisation du toucher pour renforcer les relations sociales entre primates semble avoir 30 millions d’années.

La voix en tant que médium de la langue est un développement récent en termes d’évolution, mais elle est devenue un élément crucial de nos interactions sociales. Et elle n’est pas autonome. Nous comptons sur une panoplie d’expériences sensorielles pour naviguer dans le milieu sonore. L’ensemble multisensoriel nous aide à discuter des émotions et des sentiments d’un orateur à travers le transport de la voix, créant ainsi un sens intérieur à travers la métaphore. La description du toucher et d’autres sens peut éclairer à la fois le sens profond de la voix et ses propriétés acoustiques. La prochaine fois que vous entendrez une voix douce, réfléchissez à la sensation de douceur engageante qui rend votre expérience tellement plus significative.

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