Qu’ont en commun les systèmes d’écriture cyrillique, arabe, sanskrit et 113 autres? Différents au premier abord, ils présentent des caractéristiques structurelles de base communes, selon une nouvelle étude: des caractères à symétrie verticale (comme les lettres romaines A et T) et une préférence pour les lignes verticales et horizontales par rapport aux lignes obliques (comme celles des lettres X et W). L’explication semble être enracinée dans le câblage de notre cerveau.

« Les gens semblent avoir une préférence esthétique pour certains types de formes et de dessins, et cette préférence semble expliquer les systèmes d’écriture que nous voyons « , dit Julie Fiez, psychologue à l’Université de Pittsburgh en Pennsylvanie. Fiez, qui étudie les neurosciences de la lecture, affirme que ces caractéristiques peuvent avoir un impact sur la façon dont nos yeux et notre cerveau traitent les images: les neurones décehargent une réponse plus rapidement concernant des objets qui présentent des visages humains symétriques verticaux – et des lignes horizontales et verticales – qui sont courantes dans les paysages naturels.

Olivier Morin, anthropologue cognitif à l’Institut Max Planck pour la science de l’histoire humaine à Iéna (Allemagne), a analysé les caractéristiques de 116 systèmes d’écriture sur 3000 ans d’histoire. Lui et un duo de codeurs indépendants ne se sont penchés que sur les langues composées d’alphabets ou de syllabes – dans lesquelles les caractères représentent des syllabes, comme en coréen – ou une combinaison des deux. Ils n’ont pas tenu compte des systèmes d’écriture logographiques comme les systèmes cunéiformes chinois et sumériens, qui, selon eux, ont trop de caractères et sont visuellement trop complexes pour être facilement analysés.

Ensemble, les chercheurs ont trié plus de 5 500 caractères et compté le nombre de lignes verticales, horizontales et obliques. Ils ont ignoré les courbes (les boucles) – une décision que M.  Morin jugeait nécessaire pour comparer des orientations normalisées dans tous les scripts – et n’ont examiné que les lettres majuscules et minuscules dans les langues qui ont un système de majuscules. Ils ont également mesuré le nombre de caractères qui formaient des images miroir lorsqu’elles étaient divisées en deux parties verticalement ou horizontalement, des propriétés appelées symétrie verticale et horizontale.

Morin a constaté, en moyenne, qu’environ 61 % des lignes dans tous les scénarios étaient horizontales ou verticales, ce qui est plus élevé que ce que le hasard aurait pu prédire. (Ce chiffre passe à 70% pour l’alphabet latin, dans lequel l’anglais et le français sont écrits.) Et les caractères symétriques verticaux représentaient 70% de tous les caractères symétriques. Ensemble, « les résultats suggèrent que les humains sont attirés par ces caractéristiques par écrit« , dit M. Morin.

Mais est-ce que les lettres/scripts écrits ont évolué pour avoir plus de des caractérisiques au fil du temps, à mesure que les utilisateurs ont sélectionné et favorisé certaines formes et orientations d’un script? Pour le savoir, Morin a examiné un sous-ensemble de 93 scripts qui provenaient d’un autre script de l’étude ou qui ont donné naissance à un autre script de l’étude. Morin n’a trouvé aucune preuve que les scripts tendent à devenir plus horizontaux ou verticaux au fil du temps, suggérant que les scribes qui les ont créés ont combiné les préférences humaines dans le mot écrit dès le début, a-t-il expliqué le mois dernier dans Cognitive Science.

Cela contraste avec les affirmations selon lesquelles les préférences humaines agissent comme une sorte de pression sélective sur l’écriture, la forçant à évoluer pour devenir plus lisible ou mourir, dit Morin. « Nous avons une vision évolutive de l’écriture, et à bien des égards, c’est frustrant. »

M. Fiez ajoute que les études futures devraient examiner si les systèmes d’écriture logographiques suivent un modèle statique similaire. Parce qu’ils sont beaucoup plus complexes visuellement que les systèmes alphabétiques ou syllabiques, les systèmes logographiques peuvent en effet suivre des règles différentes, a-t-elle dit.

Florian Coulmas, linguiste à l’Université de Duisburg-Essen en Allemagne, admet qu’un cadre évolutif ne fonctionne pas bien pour la langue écrite, mais dit qu’il y a une autre explication plus simple: une fois qu’un script est introduit, les gens ont tendance à le suivre attentivement pour éviter la confusion – un concept connu sous le nom de path dependent. Historiquement parlant, par écrit… une fois qu’on a tracé un chemin, on le suit sans grand changement « , dit Coulmas.

2 commentaires »

  1. Par mon expérience, je peux dire que les langages informatiques ont la même propriété. J’espère ne pas être ridicule en disant cela. ( faut tout le temps vérifier pour les erreurs possibles commises )

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