Découvrez la nature de la sélection sexuelle.

Michael J. Ryan, un professeur de zoologie, n’ a pas appelé son prochain livre, Everything You Always Wanted to Know About Frog Sex (Mais il avait peur de demander), mais il aurait certainement pu. Pendant 40 ans, Ryan a étudié la minuscule grenouille tungara, principalement sur l’île tropicale Barro Colorado au Panama. Le récit de la vie sexuelle de la grenouille tungara, Ryan écrit dans A Taste for the Beautiful, le titre même de son prochain livre, a été découvert, »pendant 186 nuits consécutives à regarder tout ce que ces grenouilles ont fait du coucher du soleil au lever du soleil – plus de 1 000 d’entre elles, toutes marquées individuellement pouvoir les distinguer, en enregistrant les voix des mâles, mesurant combien de fois elles se sont accouplées, de façon à comprendre ce qui a attiré les femelles à… ».

Ryan a en effet compris ce qui s’est passé chez les grenouilles femelles, un appel sexy de pleurnicheries et de caresses. Pour Ryan, l’appel séduisant de la grenouille a ouvert une fenêtre panoramique sur les habitudes d’accouplement à travers le règne animal. « Darwin avait raison de dire que l’évolution a été servie par la sélection sexuelle », dit Ryan, une fois que les scientifiques, comme lui, ont exposé les composantes biologiques, jusqu’aux gènes, derrière les préférences des animaux pour les traits de fantaisie chez les partenaires potentiels, le plus célèbre, bien sûr, l’éventail bleu luxuriant qui est la queue du paon.

Le cerveau est notre organe sexuel le plus important, mais il a beaucoup d’autres choses en tête.

Aujourd’hui, Ryan enseigne à l’Université du Texas à Austin et est associé de recherche principal au Smithsonian Tropical Research Institute au Panama. Des décennies d’études sur la sélection sexuelle l’ont amené à développer une théorie appelée exploitation sensorielle. « L’idée clé est simple: les caractéristiques du cerveau de la femme qui trouvent certaines notes de l’appât sexuel masculin attrayantes existaient bien avant l’évolution de ces notes attrayantes « , écrit-il. Un aspect central de sa théorie est que les animaux abritent des préférences sexuelles cachées qui influencent l’évolution des traits sexuels. Dans « The Mate Selection Trapdoor«  dans le Nautilus de cette semaine, Ryan explique les avantages adaptatifs des préférences cachées.

Pour approfondir sa thèse provocante selon laquelle les mâles peuvent montrer leurs couleurs et leurs chants de fantaisie autant qu’ils veulent, en vérité ce sont les femelles qui font l’appel…

Extrait d’interview :

Vous écrivez que « les femelles sont les marionnettistes biologiques, faisant chanter les mâles exactement ceomme leur cervelle le désire. » Que voulez-vous dire?

Le point de vue a longtemps été que les mâles, dans leur communication sexuelle, disent quelque chose d’important sur eux-mêmes, et c’est aux femelles de déterminer ce que c’est, de savoir quels mâles sont vraiment attirants et lesquels ne le sont pas. Je discute de l’autre côté de la médaille. Les femmes n’essaient pas de comprendre ce que les hommes disent. Quand elles s’accouplent avec un mâle, par définition, ce mâle est attirant. Les femelles sont donc les décideuses. Au cours de l’évolution, il semble que les hommes essaient beaucoup de différents façon de courtiser. Un orange vif ici, un bleu vif là, frottez vos ailes ensemble et faites un bruit, ou sautez vers le haut et faites une danse. Ils essaient de faire ces choses pour chatouiller les préférences des femelles. Mais ce sont vraiment les femmes qui décident. C’est le cerveau de la femme qui fixe la barre pour ce qui est de savoir quels types de traits sont attirants et peu attrayants.

Pourquoi l’évolution a-t-elle fait des femmes les décideuses? Quel en serait l’avantage?

Oui, c’est une bonne question. Tout d’abord, il y a toujours des exceptions. Il y a certaines espèces, comme la nôtre, où les mâles choisissent les femelles. Il y a un certain nombre d’espèces pour lesquelles il y a un choix mutuel d’accouplement. Mais le plus courant est le fait que les hommes courtisent et que les femmes choisissent, et cela est dû au fait que les femmes ont moins de gamètes, maid plus grosses et que les hommes ont beaucoup de petites gamètes. Les femelles ont une limite sur le nombre d’oeufs qu’elles peuvent produire au cours de leur vie. Elles veulent donc choisir leurs partenaires très prudemment, parce qu’elles ne veulent pas gaspiller cette ressource très précieuse.

Quand les grenouilles femelles túngara viennent à l’étang la nuit et n’ont pas de mâle, elles décident de ne pas s’accoupler. Donc tous ses oeufs sortent de son corps et s’écoulent dans l’eau. Maintenant, elle doit attendre encore six semaines pour choisir. Pour les hommes, en revanche, il n’ y a pas de limite réaliste au nombre de spermatozoïdes qu’ils peuvent produire. Lorsque les mâles éjaculent, il ne leur faut pas beaucoup de temps pour remplir un autre jeu d’éjaculats, de sorte que les mâles pourraient potentiellement s’accoupler avec beaucoup plus de femelles que les femelles pourraient s’accoupler avec. Par conséquent, ce sont les hommes qui se disputent une ressource beaucoup plus limitée que les femmes.

Vous devez survivre pour vous reproduire. Les faibles ne s’accouple pas.

Les animaux ont développé « un goût pour la beauté », vous dites. « Beau/Belle » est un terme si subjectif. Qu’entendez-vous par là?

C’est une citation de Darwin. Dans The Descent of Man, Darwin écrit: »Avec la grande majorité des animaux, cependant, le goût de la beauté se limite, pour autant que l’on puisse en juger, aux attraits du sexe opposé ». La beauté est ce à quoi le cerveau réagit d’une manière positivement sexuelle. Darwin a suggéré que les femelles ont une préférence esthétique. Il ne comprenait pas pourquoi. Mais il a dit qu’ils doivent avoir une préférence esthétique qui favorise l’évolution de ces belles caractéristiques. Il est également très intéressant de constater que les choses que les femelles trouvent belles (non pas tout le temps mais dans bien des cas) coïncident avec ce que nous trouvons beau. Quand nous jugeons les canaris par leurs chants, ou comparons leurs couleurs vives des plumages, nous les soumettons à la sélection artificielle pour le commerce d’animaux de compagnie, nous obtenons des individus très semblables finalement à ceux que les femelles aiment de façon « naturelle ».

Darwin n’était-il pas frustré parce qu’il ne parvenait pas à concilier l’atour de la queue de paon mâle et le fait qu’elle était encombrante et rendait les paons plus faibles face aux prédateurs?

Nous sommes d’accord. Avez-vous déjà vu un paon courir ou voler? C’est pathétique. En traînant sa queue derrière lui, il ne peut pas échapper à un enfant et encore moins à un renard. C’est ce qui a fait dire à Darwin que chaque fois qu’il regardait une plume de paon, cela le rendait malade. Ces mâles seraient en meilleure santé sans longues queues.

La beauté en tant que force principale de l’évolution a été controversée. L’évolution fonctionne par les gènes pour les caractéristiques individuelles – qui permettent la condition physique – transmis de génération en génération. Un trait de beauté serait secondaire.

Il y a deux composantes importantes du conditionnement physique darwinien. L’une est la survie, et l’autre la reproduction. La façon de transmettre les gènes à la prochaine génération est de faire des descendants. Vous devez survivre pour vous reproduire. Les faibles ne s’accouple pas. Vous avez donc une sélection naturelle et une sélection sexuelle privilégiant différents ensembles de traits. Parfois, ces forces de sélection sont en opposition. Mais tant qu’il y aura une composante génétique qui fera en sorte que certains animaux se reproduiront davantage, il y aura des changements dans ces caractères d’une génération à l’autre. Comme pour les traits de survie, lorsque la beauté sexuelle a une base génétique, elle se transmet de génération en génération au fur et à mesure que les mâles évoluent vers des apparences plus séduisants.

Avez-vous identifié une base génétique à la beauté ou une préférence esthétique?

Oui, absolument, il y a une base génétique, neuronale pour ce goût de la beauté. Dans le cas de la grenouille túngara, je peux prendre une épingle et vous montrer dans le cerveau de la grenouille où cela se produit.

Vous dites que les animaux, y compris nous, ont une préférence pour des qualités esthétiques similaires. Vous dites aussi que la beauté est dans le cerveau du spectateur. Comment expliquez-vous ces deux affirmations?

Eh bien, il y a des idiosyncrasies, bien sûr, avec les femmes. Dans le cas des perroquets, les femelles sont attirées par tous les ornements que les mâles présentent pour faire la cour. Ce que les scientifiques ont montré, c’est que les jeunes femelles semblent plus influencées par les atours de séduction que par les mâles eux-mêmes. Et les femelles plus âgées sont plus impressionnées par l’étalage du mâle que par les caractéristiques. Les scientifiques ont montré que la préférence du mâle semble changer avec l’âge de la femelle, ou la taille de la femelle.

Que devons-nous retirer de ces préférences?

Que ces choses peuvent changer avec l’expérience. Ce que les scientifiques pensent qu’il se passe avec les perroquets, par exemple, c’est que lorsque le mâle se montre à la femelle, c’est un étalage agressif, et les jeunes femelles semblent effrayées par cela. Alors que les femelles plus âgées qui ont déjà vu cet étalage, saisons des amours après saisons des amours, apprennent que ce n’est pas un étalage agressif.

Dans A Taste for the Beautiful, vous parlez d’une chanson country de Mickey Gilley, »Don’t the Girls All Get Prettier at Closing Time », pour amplifier ce point. Quelle est « l’heure de fermeture » dans la perspective de la biologie évolutionnaire?

Le fait est que les préférences peuvent être capricieuses, elles ne sont pas fixes, il y a des variations. Ce n’est pas seulement parmi les individus, mais au sein des individus, et l’une des choses qui rend ces préférences inconstantes, qui les fait changer, est ce phénomène de fin. Dans de nombreux cas, les animaux auront un goût pour la beauté, mais s’il n’ y a rien là qui corresponde à ce goût pour la beauté parfaitement, ils sont prêts à changer leurs critères pour abaisser leur seuil d’exigence, ou comme dans cette chanson de Mickey Gilley, pour rentrer chez lui avec une seule partenaire au lieu de 10.

Le biologiste évolutionniste conclut-il donc que l’inconstance est naturelle?

Oui, bien sûr, ça varie avec l’état hormonal.

Qu’est-ce que l’étude de la grenouille túngara et de ses habitudes d’accouplement depuis 40 ans vous a appris sur les humains?

Il m’ a appris qu’il est difficile de savoir pourquoi les femmes préfèrent certains traits chez les hommes. Le cerveau est notre organe sexuel le plus important, mais il a beaucoup d’autres choses en tête. Cela vous amène donc à vous demander comment les expériences de vie des femmes, avec des choses qui n’ont rien à voir avec la beauté sexuelle, influencent ce qu’elles trouvent comme attirant? Ce n’est pas surprenant. Je suis un universitaire, donc les gens que je rencontre dans mon travail ont du respect pour la créativité, l’intelligence et le sens de l’expression. Les choses qui rendraient un homme attrayant dans ce scénario social n’ajouteraient probablement pas à l’attrait d’un homme dans d’autres types de scénarios.

Est-il donc dangereux de passer des animaux aux humains en parlant de la sélection sexuelle?

Je pense qu’il est difficile de faire ce saut si vous cherchez la biologie pour décrire exactement ce que nous jugerions attrayant. Mais je pense que les études sur l’évolution des animaux se traduisent bien par certains schémas généraux. Les femelles sont influencées par les ressources dont disposent les mâles, alors que les mâles semblent être beaucoup plus attentifs aux caractéristiques physiques des femelles, y compris leur âge. C’est l’une des raisons pour lesquelles, en moyenne, à des tonnes d’exceptions près, les hommes ont tendance à être un peu plus âgés que les femmes qu’ils épousent. Les hommes ont eu le temps de démontrer leur capacité à recueillir des ressources.

Vous écrivez que les humains, avec nos chandelles et notre musique, nos poèmes et nos fleurs, partagent des rituels de séduction élaborés avec les animaux. Vous n’avez jamais pensé à la façon dont nos rituels ont changé à l’ère des médias sociaux, alors que nous pouvons simuler des traits sexuels?

J’ y ai réfléchi, et c’est très intéressant. Lorsque les gens se décrivent en ligne, ils ne disent pas la vérité dans bien des cas. Ils se décrivent donc d’une manière qu’ils pensent séduisante pour les autres. C’est comme un paon qui sait à quoi ressemble sa queue, ou un canari qui sait à quoi ressemble son chant, et qui se demande ensuite jusqu’à quel point il s’est rapproché de ce que les femelles veulent vraiment. Je n’ai pas fait d’études de ce genre, mais il serait très intéressant d’avoir accès à ces données en ligne et de poser ce genre de questions.

S’agit-il d’affaiblir la théorie de la sélection sexuelle selon laquelle l’humain a une telle variété de préférences esthétiques et personnelles?

Je ne pense pas que ça sape la sélection sexuelle. Nous avons aussi deux sexes différents, avec des numéros de gamètes différents. Cela nous place dans une situation où la biologie facilite toutes sortes de choix culturels, de différences culturelles. Je pense donc que la biologie est à la base du comportement de l’homme et des choix d’accouplement. Mais la culture joue un rôle beaucoup plus important dans notre façon de choisir, d’agir et de nous mettre en valeur.

Que seriez-vous si vous n’étiez pas un scientifique?

Je suis allé à la fac pour devenir prof de biologie au lycée. J’ y ai goûté et j’ai adoré. Je suis sûr que c’est ce que j’aurais fait si je n’étais pas devenu un scientifique.

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