Pensez à l’industrie du crayon américain comme au Far West des fournitures de bureau.
À partir des années 1820, les fabricants de crayons ont fait leur apparition aux États-Unis dans le but de sécuriser leur propre part d’une entreprise florissante, d’un million de dollars, rapidement suivie par une foule d’innovations et d’inventions. « Beaucoup de gens développaient des choses semblables à partir d’idées similaires dans différents endroits, ne sachant pas que quelqu’un d’autre l’avait déjà fait « , note Caroline Weaver, propriétaire de CW Pencil Enterprise à Manhattan. « Il y avait énormément de concurrence. »


L’industrie des fournitures de bureau d’aujourd’hui n’est pas caractérisée par le même genre d’anarchie frénétique. Mais nous devons encore l’apparence de nos instruments d’écriture aux décisions de marketing prises par les dissidents du début du 19e et du 20e siècle qui tentent de se démarquer de la foule.

Prennez la gomme à effacer.

En 1770, un ingénieur britannique nommé Edward Nairne produisit la première gomme à effacer en utilisant le latex de l’arbre à gomme sud-américain, aussi connu sous le nom de caoutchouc. Le chimiste anglais Joseph Priestley a été très impressionné par les résultats, reprenant le nom de « gomme » la même année, d’après sa capacité à gommer les marques noires du crayon de plomb.

Bien que les premières gommes à effacer aient été faites uniquement de caoutchouc, la recette n’a pas tardé à évoluer pour inclure des éléments factices : un mélange de soufre et d’huile végétale ainsi que la pierre ponce (ou un autre abrasif, comme la poudre de verre). « Pour qu’une marque de crayon soit effacée efficacement, il faut qu’il y ait un peu de frottement « , explique Weaver, l’auteur de The Pencil Perfect, un livre récent sur l’histoire du crayon. « Il faut le gratter légèrement. C’est là que la pierre ponce entre en jeu. »
La couleur de la gomme à effacer varie selon la couleur de la pierre ponce utilisée. Certaines étaient blanches, d’autres étaient rouges ou rose-rougeâtre. Une publicité d’Eberhard Faber de 1921 vante « un caoutchouc rouge plat ajustable » figurant à l’extrémité de son populaire crayon Mongol.

C’est également la société Eberhard Faber Pencil Company, filiale américaine d’un fabricant bavarois de crayons, qui présentera au monde les gommes roses. Au début, la teinte était simplement une conséquence du type particulier de pierre ponce italienne que l’entreprise avait trouvé, qui était rose plutôt que rouge. L’entreprise a mis en vedette des gommes roses sur une extrémité de ses crayons de signature. (La gomme elle-même était une autre innovation qui a balayé le marché américain au début des années 1900.
La couleur s’est révélée populaire, et (selon James Ward dans son livre The Perfection of the Paper Clip) Eberhard Faber a lancé une gomme à effacer rose individuelle en 1916 – au moment où les lois sur l’éducation obligatoire étaient en cours de promulgation dans tout le pays. L’entreprise a commencé à commercialiser ses gommes à effacer spécifiquement dans les écoles, réalisant probablement qu’il s’agirait d’un marché important et stable pour le matériel d’écriture.
Une revue spécialisée de papeterie datant de 1917 comprend une section consacrée aux fournitures scolaires d’Eberhard Faber, notant que l’entreprise « accorde une importance particulière aux gommes pour crayons ‘Mongol’ et ‘Van Dyke’ pour l’école… » Il ajoute que la gomme Van Dyke est rose pâle, tandis que celle du Mongol est « gris perle ».

À un moment donné, ces gommes roses ont été baptisées « Pink Pearl », d’après la sélection de crayons Pearl de Faber. (Le nom a été déposé en 1937, bien qu’il ait été utilisé dès 1910.) Rapidement, les gommes roses sont devenues omniprésentes. Le Blackwing 602, qui a été salué comme « le meilleur crayon jamais fabriqué », était équipé d’une gomme à effacer rose lorsqu’il a été lancé dans les années 1930.


« Au fur et à mesure qu’ils gagnaient en notoriété, les gommes roses devenaient de plus en plus populaires », explique M. Weaver. « De nos jours, elles sont généralement de couleur rose parce que c’est la couleur à laquelle on s’attend, ce qui peut être attribué à l’efficace Pink Pearl »
Les Pink Pearl sont toujours produites aujourd’hui sous la marque Paper Mate. « Elles sont maintenant faites en caoutchouc synthétique, plutôt qu’en caoutchouc naturel et pierre ponce », dit Weaver. (comme pour la recette du ketchup ou du Nutella, la composition reste secrète).

Mais, malgré les changements dans la recette, elles restent roses. En fait, dit Weaver, la « grande majorité  » des crayons qui passent par son atelier sont munis de gommes roses. Elle note cependant qu’il s’agit essentiellement d’un phénomène américain. La plupart des crayons en Europe n’ont pas de gommes à effacer à l’extrémité, et même les gommes à effacer individuelles ne sont généralement pas roses.
Mais cette couleur familière est suffisamment répandue pour que l’icône de la gomme de Photoshop ait un jour été rose bubblegum – assurant que, même dans l’avenir numérique, nous nous souviendrons de nos gommes de cette façon.

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1 commentaire »

  1. Je n’aime pas les gommes roses. Elles sont de piètre qualité. Leur recette n’aurait pas dû faire long feu, à mon avis. Mais ça a permis de démocratiser l’écriture. Parce qu’avant, utiliser une plume et de l’encre, c’était pas si facile que cela.

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