Ce tronçon de route est un terrain d’essai pour des routes plus durables. Une solution: remplacez le gazon en bordure de route avec du Kernza, un grain qui retient plus de carbone et ne nécessite pas de tonte ou de replantation.

Sur une petite section d’autoroute près de la sortie de la petite ville de West Point, en Géorgie, une nouvelle expérience est en cours: les bords de la route sont maintenant recouverts de Kernza, un grain vivace qui peut aider à lutter contre le changement climatique.

Jusqu’à récemment, comme la plupart des bords de route, la zone était plantée d’herbe, et ce tronçon d’autoroute particulier dans une partie relativement rurale de la Géorgie peut sembler un endroit improbable pour l’innovation durable. Mais il se trouve qu’elle fait partie de « The Ray », un projet visant à créer la première route durable au monde.

Dans une partie voisine du projet d’autoroute, qui a été créé grâce à des fonds de démarrage de la Fondation Ray C. Anderson, une ferme solaire produit de l’énergie tandis que les plantes indigènes fournissent de la nourriture aux pollinisateurs. Dans une autre section, 50 mètres carrés de la route sont pavés avec un « revêtement solaire » qui produit de l’énergie à l’intérieur de la surface de la route. La nouvelle plantation de la culture de Kernza est le dernier projet-pilote à cet endroit.

La plante a été cultivée au Land Institute dans le Kansas à partir d’un type d’agropyre lié au blé, mais contrairement aux céréales plus courantes comme le maïs, le blé et l’orge, elle pousse de façon pérenne, plutôt que d’avoir à être labourée et replantée chaque année. Au fur et à mesure de sa croissance, ses racines s’étendent jusqu’ à 3 mètres sous terre, ce qui contribue à rendre la plante plus résistante, à prévenir l’érosion et à capturer plus de carbone dans le sol.
L’usine a été mentionnée dans le livre de Paul Hawken, Project Drawdown comme un outil efficace pour lutter contre le changement climatique. Hawken, qui a des liens avec The Ray, a aidé à présenter la plante. Auparavant, ils avaient envisagé de cultiver d’autres plantes, comme le bambou, mais ils se rendaient compte que les racines du bambou à croissance rapide pouvaient être destructrices pour le pavage.

Ce pilote sera la première fois que le Kernza sera cultivé dans le sud-est, et la première fois qu’il sera planté à côté d’une autoroute. « Si nous réussissons, cette plante aura des systèmes racinaires très profonds qui seront beaucoup plus viables et résistants à l’exposition au soleil, à la sécheresse et à d’autres conditions climatiques changeantes – beaucoup plus résistants sur le bord de la route que l’herbe, qui est normalement semée et entretenue à cet endroit », explique Allie Kelly, directrice générale de The Ray, à Fast Company.

L’herbe a des racines qui n’ont généralement que 1 mètre de profondeur, et la plante est difficile à entretenir sur les sols dégradés et dans les conditions difficiles près des routes. Il capture également moins de carbone à mesure qu’il grandit.

Pour les ministères de l’État, la nouvelle récolte pourrait aussi être une source de revenus.En ce moment, nous ne gagnons rien « , dit Kelly. Certes, il s’agit d’un bien foncier, mais à l’heure actuelle, il s’agit d’un bien foncier coûteux, parce qu’en tant que citoyens de n’importe quel État, nous payons pour le semer avec du gazon, et nous devons financer l’équipement et les humains pour le tondre toutes les huit semaines. Il ne fonctionne pas bien. »

Le Kernza est typiquement utilisé dans l’alimentation. La Patagonie, par exemple, l’utilisait pour brasser une bière respectueuse du climat. Le Perennial, un restaurant de San Francisco qui se veut le plus respectueux de l’environnement au monde, sert des plats comme les gaufres au Kernza.
A côté de l’autoroute, cependant, là où les eaux de ruissellement et les ordures ont pollué le sol, The Ray n’ a pas l’intention d’utiliser son Kernza pour la nourriture dans un avenir proche. Au lieu de cela, la culture pourrait être utilisée par des entreprises qui fabriquent du papier essuie-tout et d’autres produits jetables qui sont généralement fabriqués à partir d’arbres.

« C’est quelque chose qui pourrait fournir des terres supplémentaires aux agriculteurs pour qu’ils puissent les cultiver et fournir une matière première durable à des entreprises massives qui fournissent des produits hautement consommables « , dit Kelly. « C’est essentiel, dit-elle, pour tous les projets dont The Ray démontre la viabilité financière, et pas seulement environnementale. »

Si le projet pilote se déroule bien, il servira de modèle à d’autres ministères des transports des États. « Nous devons percer le voile du secteur des transports et injecter plus de technologie et d’innovation « , dit Kelly. « Nous suivons toujours les mêmes méthodes de construction et d’entretien que nous utilisons depuis que nous avons commencé à construire le système interétatique dans les années 50 et 60. Il faut mettre la technologie sur la route dans un environnement public fonctionnel pour montrer aux gens qu’elle est réelle et que ces technologies existent. Il est ici maintenant. Nous n’avons pas à attendre plus longtemps. »

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