Un paquet de flocons d’avoine, une boîte de chips ou de sachets de thé, c’est la même chose pour cet automate d’entrepôt. Développée par Ocado, le plus grand détaillant d’épicerie en ligne au monde, la machine a été conçue pour prélever des articles individuels dans de grandes caisses de produits alimentaires afin d’assembler les commandes des clients dans les centres de distribution hautement automatisés de l’entreprise.

Le robot est équipé d’une petite ventouse à l’extrémité d’un bras mobile, qui peut être abaissée sur un produit pour le ramasser à l’aide d’un aspirateur. Plutôt que de construire des modèles 3D précis de l’emballage des produits et d’utiliser la reconnaissance d’images pour ramasser les articles, comme le font certains systèmes robotiques, les ingénieurs d’Ocado se sont rendu compte que chaque caisse que le robot va traiter contient en fait de multiples articles qui sont tous les mêmes. Cela signifie que le robot n’a qu’à trouver comment facilement choisir un objet dans la boîte, plutôt que de saisir des objets particuliers à partir d’un fouillis confus.
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L’équipe a donc mis au point un système qui trouve simplement un objet dans une caisse qu’elle peut saisir en regardant les données d’une caméra 3D. Il recherche des pièces rapportées dans la scène qui sont assez plates, horizontales et assez grandes pour être ramassées », explique Graham Deacon, chef d’équipe de l’équipe de recherche en robotique d’Ocado. Le résultat: il n’ a pas besoin d’une connaissance préalable d’un produit pour essayer de le ramasser. Ensuite, le bras se place au point de prélèvement, plonge son ventouse vrers l’objet et essaie de le saisir. Cela fonctionne la plupart du temps, et Deacon dit (à estimation prudente), il peut récupérer quelques milliers des 50 000 produits d’Ocado.

Une fois qu’il a saisi un objet, le système peut faire pivoter l’objet afin de faire passer son code-barre devant un scanner pour s’assurer que le bon objet a été prélevé. Sa caméra 3D repère alors un endroit sûr pour déposer l’article dans la commande d’un client, afin que rien ne soit endommagé.

La taille de la ventouse limite naturellement le poids de l’objet que le bras peut saisir, tout comme la surface de l’objet – tout ce qui est poreux ou ondulé va évidemment à l’encontre de l’approche. Mais selon M. Deacon, son équipe travaille sur de plus grandes ventouses et d’autres dispositifs de « cueillette » pour utiliser des approches similaires pour saisir une plus grande variété d’articles, des bananes aux bouteilles de vin. Le bras de la vidéo ci-dessus sera testé dans l’un des entrepôts d’Ocado à partir du début de l’année prochaine pour voir s’il peut prendre en charge de manière fiable le travail qui est actuellement effectué par des humains.

Ocado n’est pas le seul à essayer de construire des robots capables d’exécuter ce genre de tâches, ce qui est notoirement difficile pour une machine. Cette année, par exemple, Amazon a couronné un robot style grue à griffes d’arcade australien en tant que « cueilleur vedette » lors de son Robotics Challenge. Et RightHand Robotics a utilisé des techniques basées sur le cloud pour partager l’apprentissage entre les machines afin qu’elles puissent toutes faire un meilleur travail de récupération des produits dans les caisses.

Mais aucun de ces systèmes ne peut encore correspondre à un humain.

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