Cette exposition sur la VR vous permet d’entrer en contact avec l’aspect humain de la guerre : le pouvoir de l’empathie

Un photojournaliste espère que la VR pourra restaurer le pouvoir dramatique de la photographie de guerre pour nous influencer et nous informer.

Armé d’un casque Oculus Rift VR, au Musée du MIT, l’ambitieuse exposition de réalité virtuelle, »The Enemy« , a fait sa première automne 2017.

De grandes photos sont accrochées aux murs de la galerie : ce sont des images d’un paysage dévasté par la guerre et des portraits d’hommes qui combattent dans ces guerres.

Dans le portrait ci-dessous, Jean de Dieu, était un enfant soldat recruté par les Forces Démocratiques pour la Libération du Rwanda (FDLR). C’est un groupe hutu qui mène une guerre contre le Rwanda depuis sa base dans l’est de la République démocratique du Congo. L’autre, Patient, est sergent dans l’armée congolaise, alliée au groupe ethnique tutsi au pouvoir au Rwanda.

Ils ont tous deux été recréés en personnages virtuels, grâce à la numérisation 3D et à l’infographie. Ils sont étonnamment réalistes, bien plus réalistes que dans un jeu ou un film.

Si on s’approche de Jean de Dieu, qui a l’air triste et fatigué, une conversation commence. Un narrateur demande: Qui est votre ennemi? Qu’est-ce que la violence pour vous? Qu’est-ce qui rend votre ennemi inhumain? Jean répond en faisant beaucoup de pause,  la voix faible et vulnérable. On écoute son histoire dans laquelle il raconte qu’il a été forcé d’entrer dans un camp de réfugiés à l’âge de 11 ans et qu’il a vu des milices congolaises tuer ses parents devant ses yeux, en pleine tête, l’éclaboussant… Bien sûr, il déteste les Tutsi, et qui ne réagirait pas dans ce sens.

Le narrateur interroge Patient. Il affirme que l’armée poursuit les FDLR parce que ses soldats volent, violent et assassinent des citoyens congolais. « Il n’a pas de valeurs humaines et ne peut plus changer d’avis « , dit Patient au sujet de son ennemi des FDLR. « Il veut rester dans la forêt comme un sauvage dans le cadre de la rébellion. Seules les bêtes vivent dans la forêt. »

The Enemy A project by Karim Ben Khelifa 

Mais Patient et Jean de Dieu disent aussi au narrateur autre chose: ils veulent simplement vivre en paix avec leurs voisins et leurs familles. Dans le musée, dans trois autres pièces on rencontre d’autres combattants – des membres de gangs au Salvador, un réserviste en Israël et un combattant palestinien à Gaza -, tous partangent un même sentiment espoir. Ces hommes ont tous des histoires, des traumatismes et des allégeances différents. Mais leurs rêves sont les mêmes. Abu Khaled, à Gaza, affirme que 23 des membres de sa famille sont morts pendant l’occupation israélienne, mais il espère toujours  » la paix et la fraternité  » dans la région.

L’exposition – ou peut-être « l’expérience » est un meilleur mot – est la création du photojournaliste belgo-tunisien Karim Ben Khelifa. Il a interviewé et filmé les combattants, puis travaillé avec Fox Harrell, professeur de médias numériques et d’intelligence artificielle au MIT, et avec les partenaires français Camera Lucida, France Télévisions, Nouvelles Ecritures et Emissive pour les animer dans la galerie virtuelle.

Selon Ben Khelifa, une re-création virtuelle d’un combattant, parlant dans ses propres mots, pourrait aider les spectateurs à ressentir plus profondément l’impact de la guerre.

Une partie de ce qui est révolutionnaire dans « L’Ennemi » est la taille même de la simulation: le musée a défriché un espace de 280 mètres carrés pour que jusqu’à 15 visiteurs portant l’Oculus à la fois puissent errer librement dans le monde virtuel. La fidélité des personnages et de leurs mouvements est également frappante. Vous pouvez voir le chaume sur leur menton et les tatouages sur leurs bras et leurs torses. Grâce à des capteurs de repérage, le regard de chaque personnage est fixé sur le vôtre, cimentant l’illusion que les combattants vous parlent directement. La technologie fonctionne assez bien pour disparaître, vous permettant de tisser des liens directs et empathiques avec Jean, Patient, Abu et leurs compagnons de combat.

C’est exactement ce que Ben Khelifa voulait. « Ce qui m’intéressait, c’était de voir ces gens dans les yeux? », m’ a-t-il dit. « Peuvent-ils vous regarder dans les yeux? Et que se passe-t-il quand deux personnes se regardent dans les yeux? Il y a un lien, qu’on le veuille ou non. »

En ce moment, l' »Ennemi » n’est accessible qu’aux visiteurs du musée, mais Ben Khelifa dit qu’il veut que ceux qui sont pris au piège dans les zones de conflit, en particulier les jeunes, en fassent l’expérience aussi. « Si l’installation peut aider les gens à voir que chaque conflit est fondé, dans une certaine mesure, sur des stéréotypes et des malentendus, ils pourraient mieux se comprendre et cesser de se battre », croit-il. C’est un objectif noble, mais est-ce que tous les futurs producteurs de VR auront des objectifs aussi bienveillants?

L’idée que la RV pourrait être un moyen d’expression d’un nouveau type de journalisme s’est répandue vers 2015, lorsque le New York Times a publié son premier documentaire sur la RV, « The Displaced« , sur trois jeunes réfugiés de guerre. (ici)

Techniquement, les pièces produites par le studio Times VR sont des films en 360°. Les spectateurs peuvent regarder dans différentes directions, mais autrement, ils regardent passivement. Les plus rigoureux réservent le terme « réalité virtuelle » pour les environnements 3D simulés dans lesquels les utilisateurs peuvent se déplacer à volonté et contrôler des objets, comme les joueurs peuvent le faire sur des plates-formes telles que HTC Vive, PlayStation VR, et Oculus Rift. C’est le genre de réalité virtuelle que Ben Khelifa, un pigiste qui a couvert les conflits en Irak, en Libye, en Syrie, en Israël, au Yémen, en Somalie et dans de nombreux autres pays, voulait utiliser pour « The Enemy ».

Ben Khelifa dit qu’il craignait que les images de guerre traditionnelles perdent leur pouvoir. Prenez la célèbre photo d’Alan Kurdi, le jeune réfugié de trois ans dont le corps a été retrouvé noyé en Turquie en 2015 (si vous voulez voir la photo, c’est ici, impossible de la mettre ici). Tous les parents du monde devraient réagir et dire: »Ca aurait pu être mon enfant », dit Ben Khelifa. Mais bien que l’image ait attristé des millions de personnes, elle n’ a pas incité les nations à intervenir en Syrie. « Nous n’avons plus la même relation émotionnelle avec les photos que nous avions auparavant », dit-il.

Selon Ben Khelifa, une re-création virtuelle d’un combattant, parlant dans ses propres mots, pourrait aider les spectateurs à ressentir plus profondément l’impact de la guerre. Il se rendit donc en Israël et à Gaza, où il trouva des soldats prêts à être filmés. Pendant qu’ils parlaient, il les scanna avec un Kinect de Microsoft et les photographia sous plusieurs angles. Il dit que son expérience de photojournaliste l’a aidé à faire découvrir les sujets. « Ces combattants comprennent que j’ai aussi beaucoup combattu, sans tenir un fusil, mais avec mon appareil photo « , dit Ben Khelifa. « Et je pense qu’il y en a une compréhension et une reconnaissante mutuelle du fait que nous savons tous les deux ce qu’est la guerre. »

En avril 2015, au Tribeca Film Festival de New York, Ben Khelifa a montré un prototype de « The Enemy », avec seulement Abu Khaled et un soldat israélien du nom de Gilad. Les gens ont été époustouflés par le réalisme des combattants « , dit-il. Mais ces premiers chiffres n’ont pas marché, tourné la tête ou réagi aux utilisateurs. À partir de là, ce dont je me suis rendu compte, c’est que plus les combattants reconnaissent votre présence, plus vous reconnaissez la présence du combattant « , dit-il. « Vous passez moins de temps à vous demander s’il est réel ou non. Et vous pouvez écouter son histoire. »

Quelques années plus tôt, Ben Khelifa avait rencontré Fox Harrell du MIT, dont le livre Phantasmal Media – An Approach to Imagination, Computation, and Expression explore comment les créateurs de la RV et d’autres médias informatiques peuvent construire des expériences qui se transforment en fonction des actions de l’utilisateur. Harrell dit qu’il est fasciné par les techniques narratives du film de Kurosawa Rashomon de 1952, qui raconte l’histoire d’un viol brutal et d’un meurtre à partir de multiples perspectives. « J’ai été intéressé par la façon dont vous pouvez utiliser des processus algorithmiques dans l’IA pour déclencher ce type d’effets « , dit-il.

Pour « The Enemy« , Harrell a aidé Ben Khelifa et son équipe de développeurs en France à construire un système qui permet de sonder les visiteurs avant l’expérience, puis de les surveiller à la caméra et via le casque Oculus pendant qu’ils interagissent avec chaque combattant. Les réponses des visiteurs déterminent l’ordre dans lequel ils vivent les trois conflits, le message qu’ils reçoivent dans la galerie finale et même le temps visible à travers les puits de lumière.

John Durant, le directeur du MIT Museum, explique que « The Enemy » a emmené le musée en territoire inexpérimenté, tant sur le plan technologique que politique. « C’était très attrayant, car beaucoup d’entre nous parlent de la façon dont la technologie peut contribuer ou non à résoudre certains problèmes sociaux et politiques, et parfois les gens en parlent plus que de l’expérimenter et de l’essayer « , dit-il.

« Les histoires poignantes racontées par Amilcar et Jorge, membres de deux gangs rivaux à San Salvador, donnent à cette section de l’exposition un pouvoir bien plus intense qu’un simple essai photographique », affirme Durant. La plupart des gens qui sont susceptibles de visiter ce musée n’ont pas l’expérience de grandir dans un gang où une sorte de loyauté tribale est peut-être la chose la plus fondamentale que vous connaissez « , dit-il. Il faut donc faire des efforts, honnêtement, pour essayer de penser à ce que pourrait être le monde de ce point de vue. « Je pense que « The’Ennemy », a rendu les choses beaucoup plus faciles. »

Les visiteurs du musée rapportent des révélations similaires. « Je viens de Colombie… J’ai vécu près de la guerre « , écrivait un visiteur dans le livre d’or. « Pardonner sera toujours la partie la plus difficile. Pour que le pardon apparaisse, il doit y avoir de la compassion, et c’est ce que ‘L’Ennemi’ m’ a apporté. Merci. »

Lavage de cerveau

En fait, la RV a commencé à concurrencer le photojournalisme à l’ancienne et les actus télévisées. Récemment, des producteurs  de films en VR  pour Al Jazeera  se sont rendus en masse en Asie du Sud-Est pour documenter la situation tragique des Rohingyas, un groupe ethnique majoritairement musulman attaqué au Myanmar, majoritairement bouddhiste. Une réfugiée a raconté comment les forces de sécurité du Myanmar avaient tué son mari et l’avaient violée.

Mais si la RV est une machine empathique, où cette empathie sera-t-elle dirigée à l’avenir? Ici, aux États-Unis, des intrus ont détourné Google, YouTube, Facebook et Twitter pour semer l’indignation et répandre des faussetés, avec des conséquences politiques que nous commençons à peine à comprendre. L‘immersivité et le réalisme de la RV tirent encore plus directement sur nos cordes de cœur. Il n’ y a rien pour arrêter les extrémistes bouddhistes au Myanmar, par exemple, de faire des films de RV conçus pour attiser les passions contre les Rohingyas. « Est-ce que ça me fait peur? Oui, dit Ben Khelifa. « Si tu peux créer de l’empathie, tu peux aussi laver le cerveau des gens. »

Dans « The Enemy », le récit de l’histoire en VR est impartial jusqu’à la faute. En fait, si l’expérience a une limitation, c’est qu’elle refuse de juger du bien-fondé de la cause de chaque combattant. Mais cette limitation est aussi une force. Les questions parallèles posées à chaque combattant permettent au visiteur de construire « ce type de modèle de ce qui est le même et ce qui est différent » pour chaque combattant », explique Harrell. « Et ça peut être une impulsion pour penser au-delà des idées préconçues que vous aviez du conflit. »

Sans ce genre d’engagement envers l’équité et la factualité, la RV pourrait facilement se transformer en outil de propagande. Mais c’est vrai de tout le journalisme. Nous sommes chanceux qu’un créateur avec la vision et la conscience de Ben Khelifa montre le chemin.

Wade Roush est journaliste technologique et producteur et animateur de Soonish, un podcast sur la technologie et l’avenir.

The Enemy « a été présenté au Musée du MIT à la fin de 2017 et poursuivra sa tournée nord-américaine à Montréal et dans d’autres villes canadiennes. Pour les dates des tournées, visitez theenemyishere. org.

 

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