Depuis des siècles, la couleur pourpre est associée à la grandeur: pouvoir immense, grandes personnalités et génie artistique. Cléopâtre et Jules César ont pris leurs palais et leurs corps avec. Les impressionnistes comme Claude Monet devinrent tellement obsédés par la couleur qu’ils furent accusés par les critiques de contracter la « violettomanie« , puis, bien sûr, le dieu de la pop Prince a marqué sa musique funky et suprêmement iconoclaste d’un violet profond et rosé – une force mystique qu’il a surnommée « purple rain »…


Ce sont ces nobles qualités que Pantone a référencé jeudi en annonçant sa couleur 2018 de l’année: Ultra violet. La compagnie a loué la capacité de la teinte à communiquer « l’originalité, l’ingéniosité et la pensée visionnaire qui nous oriente vers l’avenir » dans un communiqué de presse, soulignant le lien de longue date du violet avec « l’anticonformisme » et le « génie artistique ».
En effet, nulle part ailleurs l’influence créative et culturelle du violet n’est aussi évidente que dans un parcours à travers l’histoire de l’art, des fresques romaines antiques au Pop art.


Antoine-François Callet, Louis XVI, roi de France et de Navarre (1754-1793), portant son grand costume royal en 1779,1789. Photo via Wikimedia Commons.


Palatial
Josef AlbersPalatial1965Susan Sheehan Gallery

Elle commence au premier millénaire avant J. -C., lorsque les humains ont développé un pigment connu sous le nom de purpura ou pourpre tyrien. Provenant d’un minuscule coquillage appelé murex, difficile acile à trouver. Plus de 250 000 des animaux ont dû être abattus pour produire une faible quantité de la couleur – juste assez pour teindre une seule toge.
Comme pour la plupart des produits rares, le purpura est devenu cher et précieux. La Rome antique est riche et célèbre, en particulier sous la houlette de Jules César. L’intérêt de César fut éveillé après une visite au somptueux palais égyptien de Cléopâtre, décoré de pierres porphyriques violettes et de divans tapissés de tissu violet. De retour à Rome, César déclara que lui seul pouvait porter des toge teintes entièrement violettes. La loi devint plus dure sous l’empereur ultérieur, Néron, qui punissait de mort ceux qui n’en portaient pas.

Par la suite, les empereurs ont lâché leur emprise sur le violet, mais la couleur a maintenu son association avec la puissance et le luxe. Les peintures murales et les mosaïques qui décoraient les villas romaines de l’époque utilisaient souvent la couleur pour exprimer le statut. Les dirigeants byzantins ont aussi assumé l’amour de la violette. Une série de mosaïques de 547 après J. -C. dans l’église de San Vitale, à Ravenne, en Italie, représente l’empereur Justinien Ier, drapé de la tête aux pieds en tissu violet; les courtisans qui l’entourent portent des bandes plus modestes du même tissu, suggérant leur rang élevé. (Ce sont les Byzantins qui ont inventé le terme « né dans le pourpre. »)
L’église catholique adopta plus tard la couleur, et des prêtres aux tenues violettes commencèrent à apparaître dans des portraits peints. La cour de France du XVIIIe siècle suit le mouvement: lorsque Antoine-François Callet peint le roi Louis XVI en 1779, il le dépeint en robe de couronnement prune.


Pont de Waterloo, soleil brouillé
Museum of Art, Aarhus


Noir Iris VI
Georgia O’KeeffeBlack Iris VI1936Seattle Art Museum

Le violet est devenu plus accessible après que le jeune chimiste William Henry Perkin a accidentellement découvert une recette synthétique pour le pigment en 1856. Il avait commencé à faire des expériences avec du goudron de houille pour lutter contre le paludisme lorsqu’il a remarqué un joli résidu violet recouvrir ses instruments. Perkin l’appela mauve, et l’ombre devint rapidement la couleur « à la mode » du siècle pour les vêtements, les meubles et même les colliers de chien. Un journal anglais, Punch, surnommait l’engouement pour cette nouvelle « rougeole mauve ».
Certains des peintres les plus révolutionnaires de l’époque ont aussi attrapé la maladie du pourpre. Monet, en particulier, défendit la couleur dans ses toiles impressionnistes. À la fin des années 1800 et au début des années 1900, sa pratique était fondée sur une étude approfondie des effets de la lumière et de l’ombre sur la couleur. Il croyait que le violet était capable d’exploiter la dimensionnalité de l’ombre mieux que le noir et utilisait la couleur sans relâche. « J’ai enfin découvert la vraie couleur de l’atmosphère, a-t-il remarqué. « C’est violet. L’air frais est violet. »
Son enthousiasme s’empare de ses pairs impressionnistes, et bientôt le penchant du groupe pour la teinte est décrit comme une « violettomanie », un symptôme présumé d’hystérie. Les partisans des impressionnistes, cependant, croyaient qu’ils avaient  » une facilité perceptuelle aiguë qui leur permettait de voir la lumière ultraviolette à l’extrême limite du spectre, invisible aux yeux des autres « , comme l’explique Stella Paul dans son livre Chromophilia: The Story of Color in Art.


Francis BaconPortrait de Michel Leiris1976 Musée Guggenheim Bilbao


Mark Rothko, Chapelle Rothko, 1964-71. Photo par @ykcreative, via Instagram.

D’autres artistes radicaux du XXe siècle utilisaient le violet pour des effets variés. Georgia O’Keeffe a choisi différentes nuances de violet pour créer les plis profonds d’une fleur dans sa peinture Black Iris de 1926. Comme les impressionnistes, elle ne cherche pas à représenter la réalité. Elle a plutôt utilisé la couleur et la forme pour transmettre des forces plus intangibles – ici, la chaleur, la sensualité et la vigueur.
Le peintre britannique bad-boy du XXe siècle, Francis Bacon, utilisait généreusement le violet sur diverses peintures de corps en lamentations et contorsions. En particulier, il a accentué une série de papes hurlant en violet. Dans Study after Velazquez’s Portrait of Pope Innocent X (1953), il couvre les robes de ses sujets d’améthyste dans des marques agressives, comme s’il minait l’autorité violette véhiculée dans l’église catholique.
Le peintre expressionniste abstrait Mark Rothko a également joué avec les associations religieuses de la couleur quand il a rempli son opus magnum, la chapelle Rothko à Houston, au Texas, avec des toiles marron, prune et mauve profond. Contrairement à l’approche figurative de Bacon, cependant, Rothko s’est concentré sur le pouvoir apaisant et méditatif du spectre violet. À la même époque, James Turrell a commencé à expérimenter ses environnements éthérés et immersifs de Lumière et d’Espace. Il y en a quelques-uns qu’il a allumés de façon monochromatique avec des fuschia profonds et diffus; l’expérience d’entrer dans ces espaces a également été décrite comme religieuse.


Andy WarholCow1977Corridor Contemporain

Zig Zag I Zag

Peut-être le lien le plus littéral entre l’histoire de l’art et le choix d’ultra violet de Pantone, cependant, vient avec l’avènement du Pop art dans les années 1960. Certes, les toiles sérigraphiées d’Andy Warhol arboraient la teinte néon. Mais son amie Isabelle Collin Dufresne et la superstar Isabelle Collin Dufresne sont littéralement devenues la teinte. En 1967, elle avait changé son nom pour Ultra Violet et portait des cheveux violets, de l’ombre à paupières et du rouge à lèvres violet partout où elle allait. Elle s’est jointe à une longue lignée de créateurs qui ont non seulement exploité le sens de la métamorphose du violet – du luxueux au radical en passant par le transcendant – mais a aussi ajouté sa  propre touche à la teinte séduisante.

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