Le formiate d’éthyle, qui donne aux framboises leur saveur et leur odeur de rhum, est maintenant présent dans l’espace.


Les astronomes à la recherche des éléments constitutifs de la vie dans un gigantesque nuage de poussière au cœur de la Voie lactée ont conclu qu’elle aurait vaguement le goût de framboises.

Cette découverte inattendue fait suite à des années de travail d’astronomes qui ont exploité leur radiotélescope de 30 mètres en direction de l’énorme boule de poussière et de gaz dans l’espoir de repérer des molécules complexes vitales pour la vie.

Trouver des acides aminés dans l’espace interstellaire est un Saint Graal pour les astrobiologistes, car cela augmenterait la possibilité que la vie émerge sur d’autres planètes après avoir été ensemencée avec les molécules.

Dans le dernier relevé, les astronomes ont passé au crible des milliers de signaux de Sagittaire B2, un vaste nuage de poussière au centre de notre galaxie. Bien qu’ils n’aient pas trouvé de preuves de la présence d’acides aminés, ils ont trouvé une substance appelée formiate d’éthyle, le produit chimique responsable de la saveur des framboises.

« Il se trouve que cela donne leur saveur aux framboises, mais il y a beaucoup d’autres molécules qui sont nécessaires à la fabrication des framboises de l’espace« , a dit Arnaud Belloche, astronome à l’Institut Max Planck de radioastronomie de Bonn, au Guardian.

Curieusement, le formiate d’éthyle a un autre trait distinctif: il sent aussi le rhum.

Les astronomes ont utilisé le télescope IRAM en Espagne pour analyser le rayonnement électromagnétique émis par une région chaude et dense de Sagittaire B2 qui entoure une étoile naissante.

Les radiations de l’étoile sont absorbées par les molécules qui flottent dans le nuage de gaz, puis réémises en différentes énergies selon le type de molécule.

En examinant leurs données, l’équipe a aussi trouvé des preuves que le cyanure de propyle se trouvait dans le même nuage. Les deux molécules sont les plus grandes jamais découvertes dans l’espace.

Le Dr Belloche et son collègue Robin Garrod, de l’Université Cornell à New York, ont recueilli près de 4 000 signaux distincts du nuage, mais ils n’en ont analysé que la moitié environ.

« Jusqu’ à présent, nous avons identifié environ 50 molécules dans notre étude, et deux d’entre elles n’avaient jamais été vues auparavant », a déclaré M. Belloche.

Les résultats ont été présentés lors de la Semaine européenne de l’astronomie et des sciences spatiales à l’Université du Hertfordshire.

En 2008, l’équipe s’est approchée de la découverte d’acides aminés dans l’espace avec la découverte d’une molécule qui peut être utilisée pour les fabriquer, appelée amino acétonitrile.

Les dernières découvertes ont rehaussé le moral des chercheurs car les molécules sont aussi grosses que l’acide aminé le plus simple, la glycine. Les acides aminés sont les éléments constitutifs des protéines et sont largement considérés comme étant essentiels à la vie complexe pour exister n’importe où dans l’univers.

« Je ne serais pas surpris si nous trouvions un acide aminé dans les années à venir« , a dit Belloche.

Auparavant, les astronomes ont détecté une variété de grandes molécules, y compris des alcools, des acides et des produits chimiques appelés aldéhydes.

« La difficulté dans la recherche de molécules complexes est que les meilleures sources astronomiques contiennent tellement de molécules différentes que leurs » empreintes digitales » se chevauchent et sont difficiles à démêler« , a affirmé Mme Belloche.

On pense que les molécules se forment lorsque des produits chimiques qui existent déjà sur certains grains de poussière, comme l’éthanol, se lient pour former des chaînes plus complexes.

« Il n’ y a pas de limite apparente à la taille des molécules qui peuvent être formées par ce processus, donc il y a de bonnes raisons de s’attendre à ce que des molécules organiques encore plus complexes soient présentes », a déclaré M. Garrod.

Plus d’infos sur les molécules trouvées dans l’espace.

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.