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La pauvreté dans le monde s’est effondrée, mais disparaîtra-t-elle un jour?

Peu de gens nieront que 2017 a été une année difficile. Mais croyez-le ou non, nous vivons toujours au meilleur moment de notre vie, et le monde dans son ensemble est mieux loti qu’ à tout autre moment de l’histoire humaine.

Les gens vivent plus longtemps. Ils vivent en meilleure santé, plus instruits et libérés des contraintes religieuses et politiques.

Mais, ce qui est peut-être plus important encore, le pourcentage d’êtres humains vivant dans l’extrême pauvreté – défini par la Banque mondiale comme subsistant avec moins de 1,90 dollar par jour – a chuté en flèche au cours des 30 dernières années.

En 1990, l’ONU s’est fixé pour objectif de réduire de moitié le taux de pauvreté dans le monde d’ici 2015, et nous l’avons atteint cinq ans plus tôt, en 2010; plus d’un milliard de personnes ont échappé à l’extrême pauvreté en seulement 20 ans. C’est un changement remarquable et sans précédent.

Mais plus de 10% de la population mondiale est encore extrêmement pauvre. Comment pouvons-nous ramener ça à zéro? Et est-ce même possible? Si l’on examine les facteurs qui ont contribué à réduire la pauvreté au cours des dernières décennies, les signes indiquent qu’il y aura plus d’obstacles au développement que les autoroutes dans les années à venir.

La baisse de la pauvreté des années 1980 à aujourd’hui n’ a été provoquée que par deux pays: la Chine et l’Inde. Les statistiques pour la Chine sont particulièrement impressionnantes: en 1981, 88% des Chinois étaient extrêmement pauvres, mais en 2013, ce chiffre avait chuté à 2%. Les chiffres de l’Inde, bien qu’ils ne soient pas aussi draconiens, sont encore impressionnants: dans la même période, la population pauvre est passée de 54 à 21%.

En comparaison, l’Afrique subsaharienne comptait 54 % de pauvres en 1990, contre 41 % en 2013. Non seulement le déclin est beaucoup moins important que celui de la Chine ou de l’Inde, mais en raison de la croissance démographique massive en Afrique, le nombre absolu de pauvres a augmenté de 113 millions.

Qu’ y a-t-il derrière ces écarts de développement? Est-il possible de prendre ce que la Chine a bien fait et de le reproduire en Afrique? Sans parler de la Chine et de l’Inde, la tendance positive se poursuivra-t-elle ou risque-t-elle de reculer?

Le miracle chinois

Pour que 86% de sa population échappe à la pauvreté en 32 ans, la Chine doit avoir fait beaucoup de choses bien, avoir eu des coups de chance étonnants, ou les deux. Nous savons qu’il y a eu un afflux massif de travailleurs manufacturiers en raison de la main-d’œuvre abondante et bon marché du pays et des chaînes d’approvisionnement de plus en plus mondiales, mais cela seul n’aurait pas donné le même résultat n’importe où. La Chine s’est fait une place grâce à trois moteurs principaux (chacun avec ses propres inconvénients).

Structure politique

De nos jours, tout le monde s’accorde à dire que la démocratie est la voie à suivre, sur le plan du système de gouvernement. Mais si la Chine avait été une démocratie, il est probable qu’elle n’aurait pas connu une croissance aussi forte ou aussi rapide que ne le permettait son gouvernement autoritaire. Lors de la prise de décisions et de la mise en œuvre des réformes, il n’était pas nécessaire d’apaiser les électeurs mécontents ou de négocier entre les partis. Le gouvernement possédait également toutes les terres du pays, ce qui a rendu le lancement de nouveaux projets d’infrastructure comme les routes ou les ponts relativement rapide et sans obstacles.

Bien que le gouvernement se soit bien comporté sur le front de la croissance économique et du développement, il a pris beaucoup de retard par rapport aux pays occidentaux dans des domaines cruciaux comme les droits de la personne et l’environnement.

Contrôle de la population

Même si le PIB d’un pays croît de façon constante, il ne profitera pas beaucoup au citoyen moyen si la population croît encore plus vite. Le gouvernement chinois a introduit sa politique de l’enfant unique en 1979 et, au cours des 20 années suivantes, le taux de fécondité est passé de 2,7 naissances par femme à 1,4. La population chinoise a ainsi augmenté de 38 % entre 1980 et 2013. En comparaison avec les 84% de l’Inde au cours de la même période, ou l’énorme 147% de l’Afrique subsaharienne.

La politique de l’enfant unique a exacerbé une préférence pour les garçons par rapport aux filles, ce qui a entraîné le rejet des bébés filles et un déséquilibre dramatique entre les sexes d’aujourd’hui. Mais moins de bouches à nourrir signifie plus de nourriture par bouche, plus de richesse par habitant et plus de personnes échappant à l’extrême pauvreté.

Données démographiques

Les taux de natalité élevés avant la politique de l’enfant unique signifiaient que l’ouverture de l’économie chinoise coïncidait parfaitement avec une énorme population en âge de travailler. Les enfants et les personnes âgées ne peuvent pas s’installer en ville pour travailler dans les usines, mais les personnes âgées de 20 à 40 ans le peuvent. Selon le Financial Times, la migration urbaine de la Chine a été le plus grand exode humain de l’histoire – et cela n’aurait pas pu se produire si une population avait été orientée vers la jeunesse ou la vieillesse.

Cependant, tous les gens qui étaient en âge de travailler au début du siècle ne le sont plus; ils vieillissent et le taux de natalité du pays n’ a pas été assez élevé pour les remplacer. La fin du miracle chinois approche à grands pas, avec l’augmentation du taux de dépendance et de nombreux autres défis liés à une population majoritairement âgée.

Mais aussi

Les réformes économiques que la Chine a mises en œuvre à partir de la fin des années 1970 et les investissements massifs qu’elle a consentis dans l’éducation ont certainement contribué également à réduire la pauvreté.

Cependant, il est important de noter que si des millions de personnes en Chine sont sorties de l’extrême pauvreté, des millions d’autres sont encore relativement pauvres. L’inégalité des revenus entre les zones urbaines et rurales est également considérable.

Réplication et Complication

La population chinoise en âge de travailler est en déclin et l’Afrique a les taux de natalité les plus élevés du monde. La prochaine vague d’industrialisation pourrait-elle se produire en Afrique et catalyser un autre miracle comme celui de la Chine? Si c’est le cas, l’extrême pauvreté restante dans le monde (10,7 %) diminuerait certainement.

Il sera toutefois difficile, voire impossible, de reproduire le succès de la Chine sur plusieurs fronts. Les Africains ont déjà commencé à quitter les zones rurales au profit des villes, avec un taux de croissance urbaine annuel de près de 4% (contre une moyenne mondiale de 1,84%), mais ces villes ne sont pas équipées pour faire face à l’afflux de nouveaux résidents. Les services de base comme les soins de santé et le transport en commun font défaut, tout comme les infrastructures.

Le gouvernement chinois a pu surmonter ces limites assez rapidement. Mais l’Afrique subsaharienne est composée de 46 pays différents avec 46 gouvernements différents, dont beaucoup sont englués dans la corruption ou même classés comme des États fragiles ou défaillants.

Le contraste le plus frappant avec la Chine est peut-être la croissance démographique de l’Afrique. Comme nous l’avons mentionné plus haut, la population de la région s’est accrue plus que partout ailleurs sur Terre et ne montre aucun signe de ralentissement, avec un taux de fécondité de 4,92 en 2015, soit plus du double de la moyenne mondiale. Selon les prévisions moyennes de l’ONU, la population de l’Afrique en 2050 devrait atteindre 2,5 milliards d’habitants, un chiffre qui mettrait à rude épreuve les ressources, même dans une économie bien plus forte que celle du continent actuel.

Une main secourable

Un miracle africain n’est peut-être pas dans les cartes. Mais cela ne signifie pas que tout espoir est perdu. Les dirigeants des pays africains peuvent tirer les leçons des succès et des échecs de la Chine – par exemple, au lieu d’adopter une politique axée sur un seul enfant, les pays africains devraient consacrer des ressources à la planification familiale et à l’éducation des femmes. Ils devraient investir dès maintenant dans l’infrastructure, alors que la population en âge de travailler est abondante, pour commencer à positionner le continent comme la prochaine puissance industrielle mondiale.

Mais d’où viendront les fonds destinés à ces investissements?

L’aide étrangère est la première réponse qui saute aux yeux. Mais comme le professeur Angus Deaton, professeur d’économie et d’affaires internationales à Princeton, le souligne dans son livre The Great Escape: Health, Wealth, and the Origins of Inequality, le développement véritablement durable peut en fait être freiné par l’aide étrangère. Lorsque les conditions du développement sont réunies, estime-t-il, l’aide n’est pas nécessaire. Quand ces conditions n’existent pas, l’aide peut finir par perpétuer les défis des pays pauvres.

Les conditions du développement existaient en Chine il y a trente ans, et nombre d’entre elles existent aujourd’hui en Afrique. Mais pour tirer parti de ces conditions, le continent aura besoin d’aide pour relever les défis que la Chine a pu surmonter seule dans une large mesure.

Et devinez qui vous aide? En plus d’investir massivement dans des projets d’infrastructure à travers l’Afrique, la Chine mène des programmes de formation politique pour les dirigeants africains, leur enseignant les tactiques qu’elle a utilisées pour stimuler le développement. La Chine a également accordé des dizaines de milliers de bourses d’études à des étudiants africains et en accueille maintenant plus dans ses universités que les États-Unis ou le Royaume-Uni.

Que l’activité de la Chine soit plus philanthropique ou intéressée, c’est un sujet de débat, mais heureusement, les deux motivations ne s’excluent pas mutuellement. Si la Chine peut reproduire son succès en Afrique en aidant à sortir sa population de la pauvreté, en faisant des retours sur ses investissements dans le processus, il est peu probable que quelqu’un se plaigne.

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