Les incendies ont ravagé l’Ouest, les ouragans ont frappé l’Est et les émissions continuent d’augmenter.

Pendant des décennies, les scientifiques ont prévenu que le changement climatique rendrait les événements extrêmes comme les sécheresses, les inondations, les ouragans et les incendies plus fréquents, plus dévastateurs ou les deux. En 2017, nous avons vu de près la férocité brute d’un monde aussi altéré que celui des ouragans de grande intensité qui ont frappé les côtes est et du golfe du Mexique, et les feux brûlés par le vent ont brûlé l’ouest.

Nous voyons également avec plus de clarté comment ces dangers sont liés entre eux, en s’appuyant les uns sur les autres pour atteindre des points de basculement climatiques périlleux. Et pourtant, malgré tous les risques croissants et les décennies que nous avons eu à affronter, nous n’avons pas encore abordé le problème de manière significative (voir « Les cinq plus grands écueils énergétiques de Trump en 2017« ).

En fait, malgré toutes nos politiques climatiques, les accords mondiaux, les avancées solaires, les parcs éoliens, les voitures hybrides et les Teslas, les émissions de gaz à effet de serre continuent d’évoluer dans la mauvaise direction. Et tant qu’on en émet, on ne fait qu’aggraver le problème.

Voici les cinq événements climatiques les plus inquiétants que nous avons vus en 2017.

Les émissions augmentent à nouveau


Après trois années relativement stables, les émissions de gaz à effet de serre provenant des combustibles fossiles et de l’industrie ont repris en 2017, augmentant d’environ 2 %, selon le Global Carbon Project. Ce changement s’explique par l’augmentation de la pollution au carbone en Chine et en Inde, qui a plus que compensé une légère baisse aux États-Unis.

La nouvelle a entaché des espoirs timides que la récente stabilisation se renforcerait en une tendance. Cela signifie, entre autres, que nos efforts collectifs en matière de climat n’ont même pas empêché l’augmentation des niveaux de gaz à effet de serre, à un moment où nous devons les réduire radicalement. Selon le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat de l’ONU, pour empêcher que les températures n’augmentent au-delà d’une température dangereuse de 2°C, il faudra réduire les émissions jusqu’à 70 % d’ici le milieu du siècle.

Nous sommes déjà bien au-delà des niveaux dangereux de concentration de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, comme en témoignent l’augmentation des températures, la fonte des calottes glaciaires et les phénomènes météorologiques extrêmes.

Au début du mois de novembre, l’Organisation météorologique mondiale a déclaré que 2017 serait probablement l’une des « trois années les plus chaudes jamais enregistrées » et la plus chaude qui n’aurait pas été influencée par un événement El Niño. Cela fait également de la température moyenne mondiale en 2013-2017 la moyenne quinquennale la plus élevée enregistrée.

Le dioxyde de carbone peut demeurer dans l’atmosphère pendant des milliers d’années et il faut environ une décennie pour atteindre son effet de réchauffement maximal. En d’autres termes, malgré tous les changements que nous avons déjà vus, nous n’avons pas encore ressenti tout l’impact du carbone que nous avons dégagé en 2008 et chaque année depuis. Chaque tonne supplémentaire que nous émettons à l’avenir ne fait qu’accroître les dangers du changement climatique, en multipliant le bilan économique, environnemental et humain.

Les pires scénarios semblent de plus en plus probables.

Les projections les plus alarmantes pour le réchauffement climatique de ce siècle semblent également être les plus fiables, selon une étude de décembre dans Nature qui compare les modèles climatiques à ce qui se passe déjà dans l’atmosphère (voir « Les pires prévisions du réchauffement climatique semblent de plus en plus probables« ).

Le document concluait que les températures mondiales pourraient augmenter de près de 5 °C d’ici la fin du siècle, soit 15 % de plus que l’estimation centrale précédente selon le scénario d’émissions « statutaires » décrit par le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat de l’ONU.

Les auteurs ont recueilli plus d’une décennie d’observations satellitaires depuis l’atmosphère, mesurant des facteurs tels que la quantité de rayonnement infrarouge qui s’échappe de la Terre et la quantité de nuages et de neige réfléchis par le soleil. À leur tour, ils ont comparé ces données avec les résultats de modèles climatiques antérieurs pour déterminer lesquels prévoyaient le mieux ce que les satellites voyaient réellement. Ce sont eux qui ont prédit le réchauffement le plus important.

Cela donne à penser que les risques liés aux changements climatiques sont plus grands que prévu et que nous devrons réduire les émissions encore plus profondément pour éviter des niveaux dangereux de réchauffement.

Ouragans hyperactifs


L’ouragan Harvey a traversé les côtes du sud du Texas le 25 août, marquant le premier ouragan majeur à toucher terre aux États-Unis depuis une douzaine d’années. La tempête a plané sur la côte pendant des jours, déversant plus de 152 cm de pluie dans certaines régions, tuant plus de 80 personnes et déplaçant des milliers de personnes (voir « Nos modèles de risque d’ouragan sont dangereusement désuets« ).

Irma et Maria ont ajouté au prix de la destruction, ce qui a fait de la saison des ouragans de l’Atlantique de 2017, la saison des ouragans la plus coûteuse de l’histoire, causant des dommages de plus de 200 milliards de dollars.

Plusieurs études récentes ont conclu que l’évolution des conditions climatiques augmentait considérablement les probabilités d’un événement extrême comme celui de Harvey. Entre autres facteurs climatiques, l’air plus chaud retient davantage d’humidité et le niveau de la mer plus élevé fait monter la hauteur des ondes de tempête, deux facteurs qui peuvent accroître le pouvoir destructeur des tempêtes.

Une étude publiée dans Environmental Research Letters en décembre a conclu que le réchauffement de la planète rend un événement comme Harvey trois fois plus probable. Entre-temps, un rapport publié dans Proceedings of the National Academy of Sciences par Kerry Emanuel, éminent chercheur sur les ouragans et professeur de sciences atmosphériques au MIT, a révélé que des événements d’une ampleur similaire deviendront beaucoup plus probables à mesure que le climat se réchauffera.

Nous voyons des probabilités que les pluies de type Harvey augmentent de 10 fois d’ici la fin du 20e siècle et le début du 21e siècle, »sous une trajectoire d’émissions de gaz à effet de serre », dit-il.

La fonte de l’Arctique

En décembre, la NOAA a publié un rapport troublant sur l’Arctique, déclarant que le pôle Nord avait atteint une « nouvelle normale », sans aucun signe de retour dans une « région gelée de façon fiable ». L’élévation des températures a engendré une tendance à long terme à la diminution des glaciers, au recul de la glace de mer et au réchauffement du pergélisol.

Entre octobre 2016 et septembre 2017, la région située au-dessus du 60e parallèle nord a connu la deuxième anomalie de température de l’air chaud la plus élevée depuis 1900. En mars, les satellites ont enregistré le maximum hivernal le plus bas jamais enregistré.

La fonte des glaciers et de la glace de mer est une tendance particulièrement inquiétante car elle entraîne des effets secondaires critiques, notamment une augmentation du taux d’élévation du niveau de la mer.

Ce développement met également en place des boucles de rétroaction climatique dangereuses, car la neige blanche réfléchissante et la glace se transforment en eau bleu foncé qui absorbe la chaleur. Cela signifie que l’Arctique renverra moins de chaleur dans l’espace, ce qui se traduira par un réchauffement accru, une fonte accrue et une élévation encore plus importante du niveau de la mer.

« Nous constatons une augmentation importante des températures aux latitudes élevées, dans la région et sur les côtes autour de l’océan Arctique, et il semble donc que ce processus ait déjà commencé « , explique Vladimir Romanovsky, professeur de géophysique au Laboratoire du pergélisol de l’Université d’Alaska, Fairbanks.

Il dit qu’une autre source de préoccupation est le réchauffement du pergélisol, qui approche des températures de dégel dans certaines parties de l’intérieur de l’Alaska. Le problème, c’est que le pergélisol piège des quantités massives de gaz à effet de serre sous la surface. Au fur et à mesure qu’il fond, ces gaz sont libérés et forment un cycle distinct d’auto-renforcement.

Au début de décembre, les chercheurs du Lawrence Livermore National Lab ont mis en lumière un autre effet potentiel du déclin de la glace de mer arctique, concluant qu’elle pourrait avoir joué un rôle crucial dans la sécheresse prolongée de la Californie au cours de cette décennie et qu’elle pourrait exacerber les sécheresses futures. Enfin, bien qu’il semble contre-intuitif, le réchauffement de l’Arctique pourrait aussi amplifier les périodes froides, un peu comme la tempête hivernale qui entoure maintenant la côte Est.

Incendies massifs


L’Ouest a été englouti dans les flammes cette année, alors que des millions d’acres ont brûlé en Californie, au Montana, dans l’Oregon et ailleurs, ce qui s’est ajouté à la saison des incendies la plus coûteuse jamais enregistrée.

À elle seule, la Californie s’est battue contre des incendies qui ont couvert plus d’un million d’acres, selon les données du ministère californien des forêts et de la protection contre les incendies. Le feu Thomas près de Santa Barbara a ravagé 280 000 acres, ce qui en fait le plus grand incendie de forêt de l’État. Les incendies dans les vignobles du nord de la Californie ont été encore plus destructeurs, brûlant près de 9 000 structures et tuant 44 personnes.

Les changements climatiques ne  » causent  » pas d’incendies de forêt qui peuvent être déclenchés par des feux de camp, des éclairs, des lignes électriques ou des incendies criminels. D’autres actions humaines, y compris des décennies de lutte contre les incendies, ont également augmenté le risque et l’ampleur de ces incendies. Mais le réchauffement climatique semble aggraver les événements.

Le changement climatique influencé par l’homme a doublé la superficie touchée par les incendies de forêt au cours des 30 dernières années à travers l’Ouest américain, brûlant 16 000 miles carrés supplémentaires, selon une étude de 2016 dans Proceedings of the National Academy of Sciences.

Les températures plus élevées aspirent l’humidité du sol, des arbres et des plantes, transformant les forêts en poudrières. En Californie, la chaleur supplémentaire a été aggravée par la sécheresse prolongée de 2012 à 2016, qui a asséché de vastes étendues sauvages et ouvert la porte à une infestation dévastatrice d’écorces de dendroctone. Les forces jumelles ont tué quelque 129 millions d’arbres sur près de neuf millions d’acres, accumulant une quantité massive de carburant et augmentant considérablement les risques d’incendie, selon le service des incendies de l’État.

L’année 2017, qui a été à la fois l’année où le coût des incendies a été le plus élevé et l’année où les ouragans ont coûté le plus cher, a très probablement été « l’année météorologique la plus coûteuse de tous les temps », selon un cas convaincant dans The Atlantic.

« Les feux de friches et la saison des ouragans sans précédent dans l’Atlantique sont tout aussi profonds et troublants « , a écrit Michael Mann, directeur du Penn State Earth System Science Center, dans un courriel adressé à MIT Technology Review. « Je les vois comme des phénomènes météorologiques aggravés par le changement climatique. »

Le danger supplémentaire des feux de forêt est qu’ils peuvent convertir les forêts d’éponges en sources de dioxyde de carbone, ce qui constitue un autre cycle de rétroaction climatique. En fait, les forêts californiennes ont émis plus de carbone qu’elles n’en ont absorbé entre 2001 et 2010, et les deux tiers de la perte étaient attribuables aux incendies de forêt, selon une étude réalisée en 2015 par des chercheurs du National Park Service et de l’Université de Californie à Berkeley.

En parcourant cette liste, on voit de plus en plus clairement comment les liens entre les événements éloignés se fixent dans des boucles auto-renforcées: émissions croissantes, températures plus élevées, glace de mer qui rétrécit, réchauffement supplémentaire, sécheresses prolongées, incendies plus importants et émissions encore plus élevées. Cela signifie qu’il sera de plus en plus difficile de sortir de cette spirale et qu’il est donc de plus en plus urgent que nous commencions à déployer des efforts sérieux pour le faire rapidement.

 

 

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