Un manque d’oxygène crée plus de « zones mortes » océaniques

Les concentrations d’oxygène dans l’eau de mer diminuent, ce qui a des répercussions négatives sur la vie marine. La recherche révèle que ces zones mortes sont causées par le changement climatique.

Un jour, à la fin des années 1980, Denise Breitburg plongeait sur un récif d’huîtres dans la baie de Chesapeake, alors qu’elle nageait sur une scène de dévastation totale. Le plancher de la baie était jonché de carcasses de poissons et de crabes. Quelques heures plus tôt, un bloc d’eau à très faible teneur en oxygène avait jailli des profondeurs de la baie, créant une véritable zone morte dans les eaux peu profondes où elle plongeait. Les créatures qui avaient fui les remontées d’eau étaient entassées près du rivage. Les crabes avaient même grimpé jusqu’aux bouées, fuyant vers la surface, pour échapper à l’eau étouffante. « C’était une scène, dit Breitburg, qui l’ a laissée « stupéfaite ».

Des recherches récentes révèlent que ces zones mortes pourraient devenir beaucoup plus courantes dans les océans du monde entier. Les coupables: pollution et changement climatique.

Dans un nouveau rapport d’examen publié dans Science, Breitburg, un écologiste marin du Smithsonian Environmental Research Center, et ses collègues concluent que la perte d’oxygène dans les océans constitue une grave menace pour la vie marine. Selon le document, l’océan a perdu environ 77 milliards de tonnes métriques d’oxygène au cours des 50 dernières années, soit près de 2 % de sa concentration totale.

« L’oxygène est fondamental pour la vie dans les océans « , a déclaré M. Breitburg dans un communiqué de presse. « Le déclin de l’oxygène océanique est l’un des effets les plus graves des activités humaines sur l’environnement. »

LA CONNEXION CLIMATIQUE
L’eau faiblement oxygénée près du rivage est souvent due au ruissellement des éléments nutritifs, ce qui permet aux algues de croître de façon explosive, de mourir et d’épuiser rapidement tout l’oxygène des eaux environnantes au fur et à mesure qu’elles se décomposent. Les proliférations d’algues nuisibles et les « zones mortes » d’oxygène zéro qu’elles créent dans les eaux douces et salées se sont aggravées ces dernières années. De plus, les efforts volontaires pour freiner ces fleurs ne semblent pas fonctionner.

Lake Erie algal blooms, August 2011

Les proliférations d’algues provoquent des zones mortes qui tuent la vie marine.
Un poisson mort pendant une grande floraison d’algues dans le lac Érié. (Crédit image: Tom Archer)

En haute mer, cependant, on pense que l’expansion rapide des plaques d’eau appauvrie en oxygène est due à l’augmentation des températures plutôt qu’ à la prolifération des algues. L’eau chaude ne peut pas contenir autant d’oxygène dissous que l’eau froide, et les températures de surface de la mer ont augmenté en moyenne de 0,13 degrés Fahrenheit par décennie depuis 1901. Comme l’eau chaude est plus légère que l’eau froide, l’eau moins oxygénée a également tendance à déplacer les eaux froides riches en oxygène, ce qui rend plus difficile le mélange des gaz de l’atmosphère.

Le document de Breitburg montre qu’en plus des zones mortes qui tuent carrément les animaux marins, les océans voient de plus en plus de zones où l’oxygène est réduit. Ces zones peuvent avoir des effets plus subtils sur la vie marine: croissance retardée, reproduction entravée et prédisposition accrue aux maladies.

Ces effets peuvent se répercuter sur les communautés humaines qui dépendent des animaux marins pour leur subsistance. Certaines communautés de pêcheurs ne peuvent pas déménager si les populations marines locales s’amenuisent ou disparaissent. L’eau à faible teneur en oxygène peut également tuer les récifs coralliens, ce qui nuit au tourisme dans les zones qui dépendent de la plongée sous-marine et de la plongée avec tuba.

Tandis qu’un océan à faible teneur en oxygène peut sembler bas sur la liste des problèmes mondiaux, il faut considérer ceci: les auteurs ont également soulevé la possibilité qu’il pourrait mener à une boucle de rétroaction positive dramatique. Des concentrations d’oxygène extrêmement faibles provoquent la production d’oxyde nitreux, un gaz à effet de serre puissant. Plus d’oxyde nitreux pourrait intensifier le réchauffement de la planète et rendre les mers encore plus chaudes. Cependant, Breitburg a dit au Futurisme qu’il y a désaccord entre les chercheurs sur la question de savoir si des eaux océaniques stratifiées empêcheraient l’oxyde nitreux d’atteindre la surface.

Les humains peuvent-ils empêcher la formation de « zones mortes » océaniques? Les auteurs mettent en lumière trois stratégies: s’attaquer aux causes profondes de la pollution et du changement climatique, protéger la vie marine vulnérable par le biais de zones protégées ou de zones sans capture, et renforcer la surveillance des zones à faible teneur en oxygène, en particulier dans les pays en développement. Selon Breitburg, nous pouvons faire la différence tant au niveau individuel qu’au niveau de la politique internationale.

Chacun peut limiter son empreinte carbone et réduire sa contribution à la pollution par les nutriments.

 

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