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L’épicerie robotisée du futur est là !

L’épicerie robotisée du futur est là !

La robotique des grandes enseignes du retail, les véhicules de livraison autonomes et les préférences apprises en machine vous aideront à livrer vos aliments plus rapidement.

La plupart des gens n’achètent pas un pot de condiment chaque semaine. Mais lorsqu’ils décident d’en acheter un chez le plus grand détaillant d’épicerie en ligne au monde, Ocado, ils n’ont pas à se précipiter au fond du magasin. Au lieu de cela, ils font appel à des robots et à l’intelligence artificielle pour se le faire livrer à leur porte.

Ocado affirme que son entrepôt de 32 000 mètres carrés à Dordon, près de la deuxième ville britannique de Birmingham, est plus automatisé que les installations de l’entrepôt Amazon. La tâche de l’entreprise est certainement plus difficile à bien des égards: la plupart des 48 000 rangées de produits qu’elle vend sont périssables et bon nombre d’entre eux doivent être réfrigérés ou congelés. Certains, comme les sushis, doivent être livrés le jour même de leur arrivée à l’entrepôt.

Cela transforme le stockage, le prélèvement et l’expédition d’articles en un problème d’optimisation complexe et chronologique. Mais pour qu’Ocado puisse croître et réaliser des profits – ce qu’il fait, malgré des supermarchés très fréquentés au Royaume-Uni -, il doit faire en sorte que chaque étape soit la plus efficace possible.

Actuellement, lorsqu’un client commande des produits d’épicerie sur le site Web d’Ocado, de grandes caisses en plastique sont rapidement remplies. Les conteneurs sont emballés à la main, mais peu de travail est nécessaire: 30 kilomètres de bandes transporteuses à l’entrepôt Dordon transportent les boîtes vides directement aux personnes qui travaillent comme préparateurs. Ils saisissent les articles sur des étagères qui sont réapprovisionnées par des robots, ou des boîtes qui sortent du stockage par des grues et des convoyeurs. Les algorithmes d’Ocado surveillent la demande de produits et utilisent l’information pour établir un schéma de stockage optimal, de sorte que les articles populaires sont toujours à portée de main.

Une fois qu’une commande est emballée, elle est transportée dans un gros camion et acheminée à un centre de distribution pour être chargée dans une camionnette. Chaque fourgon prend alors un itinéraire de livraison qui peut être soigneusement optimisé selon des facteurs tels que les préférences de temps du client, le trafic, et même la météo.

« Mais Ocado veut être plus rapide. Les fractions de seconde font notre chiffre d’affaires », déclare Paul Clarke, chef de la technologie chez Ocado. « Tout tourne autour de la façon dont on peut accélérer un peu de notre processus. »

Son troisième entrepôt, actuellement en phase d’essais réels près d’Andover, à l’ouest de Londres, est donc en cours de conception. Son rez-de-chaussée principal est disposé sur une grille géante de la taille d’un terrain de football, divisé en cubes. Sous chaque carré se trouve une pile verticale de cinq caisses de provisions. Sur la surface de la grille, il y a jusqu’ à 1 000 robots, chacun pouvant soulever des caisses par le bas.

Les robots se déplacent à des centimètres l’un de l’autre, à une vitesse pouvant atteindre jusqu’ à 15km à l’heure. Les commandes transmises via un réseau 4G spécialement conçu à cet effet demandent aux robots de saisir les caisses et de les transporter jusqu’au bord de la grille, où les cueilleurs peuvent saisir les produits nécessaires. Les robots fonctionnent comme un essaim: si le produit demandé est de quatre caisses dans une pile, par exemple, plusieurs peuvent retirer les boîtes pour tout libérer.

L’entrepôt d’Andover, qui devrait entrer en service complet en 2017, est un essai pour une installation encore plus grande à Erith, juste en dehors de Londres, qui commencera la construction l’année prochaine. Sa surface de stockage sera trois fois plus grande. Cela signifie qu’il est extrêmement complexe de savoir où entreposer les marchandises et les récupérer à l’aide de milliers de robots. Clarke dit que les exigences de calcul de ce problème d’optimisation sont supportables, mais il ajoute que l’entreprise investit dans les systèmes basés sur le GPU et garde un œil attentif sur l’informatique quantique pour l’avenir.

Ocado travaille sur la robotique qui pourrait un jour récupérer des commandes dans les caisses transportées par son essaim de robots, mais c’est difficile, en raison de la grande diversité des formes d’épicerie – d’un sac d’oranges à une bouteille de vin, par exemple. »Par conséquent, dit Clarke, les humains seront impliqués dans un avenir prévisible. »

Il est aussi réticent quant à l’automatisation du processus de livraison. Alors que la société est déjà en pourparlers sur la spinout Oxbotica auto-véhicule de l’Université d’Oxford, Clake affirme que de nombreux clients continueront à préférer un humain pour livrer leur commande, même si les véhicules autonomes permettent aux robots de prendre le relais.

Pourtant, l’activité d’Ocado est par nature celle dans laquelle les robots seront finalement préférables aux humains. Lorsqu’on insiste sur l’impact de l’automatisation sur l’emploi, Clarke est optimiste. Il insiste sur le fait que c’est un « jeu qui va se jouer quand même », ajoutant que « cela se passe sur la scène mondiale… si nous, en tant qu’entreprise britannique, ne continuons pas à nous améliorer en utilisant l’automatisation, quelqu’un d’autre le fera, et nous sommes déterminés à ne pas laisser cela se produire « .

L’expérience client, quant à elle, bénéficiera des systèmes d’intelligence artificielle développés par les développeurs d’Ocado. Avec plus de données, il y a plus d’intelligence – parce que c’est la nourriture de l’apprentissage par la machine « , dit Clarke. L’entreprise utilise l’apprentissage machine pour repérer les articles manquants dans un magasin, remplir un panier d’épicerie en fonction des préférences apprises, et même suggérer des versions de produits à faible teneur en sel ou en sucre…

Avec le temps, Ocado prévoit de rationaliser autant que possible le processus de commande. Clarke suggère que l’entreprise pourrait acquérir des données de consommation de votre réfrigérateur intelligent, écouter les recettes par l’intermédiaire d’un assistant intelligent comme Alexa d’Amazon, et même explorer votre calendrier pour trouver des données afin qu’il sache que vous cuisinerez pour des amis la fin de semaine prochaine. « En fin de compte, dit-il, il aimerait que « les bons produits alimentaires arrivent au bon moment, comme par magie, sans que vous ayez à les demander. »

Ce n’est pas la seule entreprise qui demande aux consommateurs de sacrifier l’anonymat au profit de la commodité. Le nouveau magasin Amazon GO, par exemple, permet aux clients de scanner leur téléphone, de ramasser les aliments sur l’étagère et de sortir directement, payant plus tard parce que l’entreprise sait exactement ce qu’ils ont pris.

Néanmoins, si les clients peuvent tolérer la perte d’intimité, Ocado offre quelque chose de précieux en retour. Nous pouvons libérer les gens « , dit Clarke, » afin qu’ils aient plus de temps pour expérimenter et faire l’expérience des plaisirs de la vie.

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