Les scientifiques ont découvert d’où vient l’anxiété

Les troubles anxieux sont fréquents et peuvent s’aggraver. 40 millions d’adultes américains souffrent d’une forme ou d’une autre, soit environ 18 % de la population. Dans le monde, 260 millions de personnes vivent avec un trouble anxieux, selon l’OMS. L’économiste Seth Stephens-Davidowitz a rapporté en 2016 que les troubles anxieux ont doublé aux Etats-Unis depuis 2008. Il en existe plusieurs sortes.

Il y a le trouble anxieux général, le trouble panique, l’anxiété sociale et, bien sûr, un nombre presque infini de phobies.

Bien qu’ils soient courants, les médecins ne savent pas exactement ce qui cause un tel désordre. Ils frappent habituellement une personne dans la fleur de l’âge, et les traitements que nous avons maintenant ne sont généralement que partiellement efficaces. Les chercheurs médicaux supposent que c’est une combinaison de gènes, de conditions environnementales et de changements à l’intérieur du cerveau qui conduisent à un tel désordre.

L’anxiété est souvent présente dans les familles et des marqueurs épigénétiques ont été identifiés. L’épigénétique est le système par lequel les gènes sont marqués pour s’exprimer ou être supprimés. Une étude récente a révélé que les changements épigénétiques associés à l’anxiété qui se produisaient chez les victimes de l’holocauste étaient transmis à leurs enfants.

Bien que nous sachions que les circuits endommagés à l’intérieur du cerveau sont liés à des troubles anxieux, nous n’avons pas eu la moindre idée de ceux qui, jusqu’ à présent. Les neuroscientifiques ont annoncé qu’ils ont identifié les cellules cérébrales associées à l’anxiété chez la souris. Il s’agit d’une collaboration entre des chercheurs de UC-San Francisco et du Irving Medical Center de l’Université Columbia. Mazen Kheirbek, Ph. D., était l’enquêteur principal. Il est professeur assistant de psychiatrie à l’UCSF. Ses résultats et ceux de ses collègues ont été publiés dans la revue Neuron.

Ces « cellules d’anxiété » sont là où l’émotion est stockée. Kheirbek et ses collègues ont commencé leur recherche avec l’hippocampe, une partie du cerveau associée à l’anxiété. Il est aussi impliqué dans l’émotion et la mémoire. Les chercheurs ont placé des microscopes miniaturisés dans le cerveau de souris, puis ont placé les rongeurs dans des situations stressantes.

Les souris ont peur des grands espaces, où elles peuvent facilement être repérées et attrapées par un prédateur. Les scientifiques ont donc pris ces souris nouvellement équipées et les ont placées à l’intérieur de labyrinthes où certains couloirs se terminent dans un espace ouvert. Kheirbek a dit à NPR: »Ce que nous avons découvert, c’est que ces cellules sont devenues plus actives chaque fois que l’animal est entré dans une zone qui suscite l’anxiété. » La raison pour laquelle les chercheurs les appellent  » cellules d’anxiété  » est que ces neurones spéciaux ne font feu que lorsque l’animal fait face à une situation qui est effrayante.

Bien que cela montre que de telles cellules sont impliquées dans l’anxiété, cela ne prouve pas que le sentiment provenait d’elles. Pour le prouver, Kheirbek et ses collègues ont utilisé une technique appelée optogénétique, où l’activité neuronale est contrôlée par des faisceaux de lumière. Lorsqu’ils ont découvert une activité dans les cellules cérébrales susmentionnées, l’animal est devenu plus anxieux, mais lorsqu’ils ont refusé l’activité, cela a diminué.


Crédit: Pama E. A. Claudia, Colzato Lorenza, Hommel Bernhard, Wikimedia Commons.

L’optogénétique est un système qui introduit du matériel génétique contenant de l’opsine dans les neurones pour l’expression des protéines et qui utilise des instruments émettant de la lumière pour l’activer.

« Même si c’est l’origine, l’émotion ne commence pas et ne s’arrête pas avec les neurones de l’anxiété. Ces cellules ne sont probablement qu’une partie d’un circuit prolongé qui permet à l’animal d’apprendre des informations liées à l’anxiété », a dit Kheirbek.

Les connexions au circuit d’odeurs et aux circuits de mémoire, par exemple, peuvent rappeler à une souris qu’une certaine odeur dans le passé, par exemple l’urine de chat, conduisait à une situation dangereuse, comme se faire presque manger. Ces cellules de l’hippocampe peuvent donc être le lieu d’où émane l’anxiété, mais de nombreux autres circuits cérébraux travaillent de concert avec elle pour aider la souris à naviguer dans l’environnement.

L’espoir est de développer de meilleurs médicaments contre l’anxiété. « Les thérapies que nous avons aujourd’hui présentent des inconvénients importants », a déclaré M. Kheirbek à NPR. « C’est une autre cible que nous pouvons essayer de faire avancer pour trouver de nouvelles thérapies. »

Imaginez un médicament spécialisé qui peut calmer l’anxiété comme un interrupteur? La limite de cette étude est que ces cellules ont été identifiées chez la souris et non chez l’homme. Pourtant, les chercheurs sont presque certains que nous les avons aussi. Les études futures corroboreront probablement ces résultats.

Pour en savoir plus sur l’optogénétique, ici:

 

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