Uber et Waymo ont réglé leur procès sur la propriété intellectuelle, mais ce n’est pas un deal équitable.

Uber et Waymo ont réglé une action en justice très médiatisé alléguant qu’Uber aurait volé des informations importantes relatives à sa technologie Lidar, qui est utilisée dans les voitures autonomes. Alors que l’accord peut sembler être une égalité nette pour les deux compagnies, Waymo a bien réussi à s’imposer.

Selon les entreprises, Waymo obtiendra une mince participation de 34% dans Uber à une évaluation de 72 milliards de dollars (étrange parce que sa plus récente transaction a évalué la société à 45 milliards de dollars). Bien que cette nouvelle prise de participation renforce le lien entre Alphabet et le succès éventuel d’Uber (Google Ventures a déjà investi plus de 300 millions de dollars dans l’entreprise), cette offre est un maigre rameau d’olivier. Waymo réclamait à l’origine des dommages-intérêts de 2,6 milliards de dollars et aurait refusé un investissement plus important d’une valeur de 500 millions de dollars dans Uber, proposé dans une offre de règlement antérieure. Mais ce que Waymo voulait vraiment, c’était une assurance solide qu’Uber resterait loin de sa propriété intellectuelle. Dans le cadre de cet accord, Uber devra vérifier suffisamment qu’elle n’utilise pas la technologie de Waymo à quelque titre que ce soit dans l’avenir.

Pendant ce temps, Uber peut maintenant affirmer: »nous ne croyons pas qu’aucun secret commercial n’ait fait son chemin de Waymo à Uber, ni qu’Uber n’ait utilisé aucune des informations exclusives de Waymo dans sa technologie d’auto-conduite ». Plus important encore, le géant du covoiturage peut se passer de cette affaire publique très distrayante qui ne fait pas grand-chose pour son image de marque. Le règlement limite également les restrictions qu’Uber aurait finalement dû accepter pour faire avancer à un procès. Si Waymo avait gagné, cela aurait pu sérieusement entraver les efforts autonomes d’Uber.

Alors que le PDG d’Uber, Dara Khosrowshahi, se donne maintenant une grande peine alors qu’il pousse la société vers une IPO, il est indéniable que l’affaire a eu un impact profond sur la société.

« Pour moi, Waymo avait déjà gagné « , déclare Arun Sundararajan, auteur de The Sharing Economy et professeur d’économie à l’école de commerce NYU Stern. « Ce qui s’est passé au cours de l’année dernière a sans aucun doute ralenti le programme de véhicules autonomes d’Uber. »

L’année a été difficile pour Uber. En plus de cette poursuite, l’entreprise a été jugée publiquement lorsque les employés ont commencé à diffuser des histoires d’abus, de discrimination et d’autres méfaits au sein de l’entreprise. L’entreprise a été poursuivie en justice par une femme violée par un chauffeur d’Uber en Inde; elle a allégué qu’une dirigeante d’entreprise doutait de son compte et a obtenu illégalement son dossier de viol (l’affaire a été réglée en décembre). Au fur et à mesure que d’autres rumeurs de mauvaises conduites et de tactiques louches se répandaient, ils ont brossé un tableau d’une entreprise dirigée par des hommes blancs impitoyables prêts à tout pour réussir. Il n’est pas clair si les gros titres répétés ont terni Uber auprès des clients, mais la société a perdu des clients sur certains marchés américains cette année.

Le procès de Waymo a servi de toile de fond à tout ce drame. L’entreprise de voitures autonomes dépose sa plainte en février 2017, après qu’Uber ait déjà subi quelques atteintes à sa réputation. Anthony Levandowski, ancien employé de Google, s’est envolé avec 14 000 documents internes détaillant les différents composants technologiques avant de créer sa propre entreprise de voitures autonomes, Otto, qui a été rapidement racheté par Uber. La plainte en soi a contribué à freiner les progrès de l’entreprise dans ses efforts concernant les voitures en auto-conduite, la clé de son succès futur. Cela a également entraîné le départ de Levandowski et toutes ses connaissances. Dès que la poursuite a été intentée, Levandowski a rapidement invoqué son droit contre l’auto-incrimination et, trois mois plus tard, Uber l’ a congédié.

Il est important de comprendre ce que Levandowski représentait dans les efforts du projet de voitures automes d’Uber. Il a été précieux, pas nécessairement pour sa capacité à reproduire la technologie qu’il a créée chez Google, mais plus pour ce qu’il a appris au cours de sa carrière. La connaissance de ce qui ne fonctionne pas peut être un avantage énorme et cela fait aussi partie de la propriété intellectuelle de Waymo « , dit Sundararajan. Essentiellement, Uber aurait pu faire un bond en avant dans le secteur compétitif en évitant de perdre du temps dans les efforts d’essais et d’erreurs.

Dans le cadre d’un litige et en l’absence de Levandowski, Uber a dû complètement rebrancher son programme autonome – un autre revers majeur. Bien sûr, l’entreprise compte encore un nombre important d’employés qu’elle a attirés loin du laboratoire de robotique de Carnegie Mellon, mais les méthodes de recherche universitaire ne se traduisent pas toujours par des produits commercialement viables. Il y a peu d’informations sur l’efficacité de la technologie d’Uber, même si l’entreprise prévoit de l’intégrer dans 24 000 véhicules Daimler en 2019. L’entreprise poursuit la croissance de son groupe Advanced Technologies.

Pour l’instant, Waymo reste à la pointe de la technologie en matière d’auto-conduite. L’entreprise dispose de la technologie, d’une stratégie financière et des bons partenaires pour la mise à l’échelle de ses véhicules. Au bout du compte, la question sera de savoir s’il peut maintenir cette avance. La technologie Lidar au cœur de cette action en justice finira, sinon bientôt, par être dépassée. Les concurrents dans la course à la construction de voitures qui se conduisent eux-mêmes évoluent de plus en plus vers des formes plus avancées de Lidar. Certaines entreprises, comme Tesla, renoncent totalement au Lidar et optent plutôt pour la technologie radar et caméra pour faire voir aux voitures ce qui les entoure. A ce stade, il est impossible de dire avec certitude qui va gagner dans cet espace, même si Waymo est en tête pour l’instant. C’est tout simplement trop tôt.

Et bien qu’il soit maintenant en mesure d’aller de l’avant, Uber n’est pas entièrement tiré d’affaire. Khosrowshahi, désireux de faire avancer sa vision de l’entreprise, doit encore faire face à des enquêtes criminelles fédérales en cours sur l’utilisation de la technologie par Uber pour échapper aux forces de l’ordre et à d’autres enquêtes sur une brèche majeure dans la sécurité en 2016.

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