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Pourquoi nous oublions la plupart des livres que nous lisons…

Pourquoi nous oublions la plupart des livres que nous lisons…

… et les films et les séries télé que nous regardons ?

« Je me rappelle presque toujours où j’étais et je me souviens du livre lui-même. Je me souviens de l’objet physique », dit Paul, le rédacteur en chef de The New York Times Book Review, qui lit, il est juste de dire, beaucoup de livres. Je me souviens de l’édition; je me souviens de la pochette; je me rappelle habituellement où je l’ai achetée, ou qui me l’ a donné. Ce dont je ne me souviens pas, et c’est terrible, c’est tout le reste. »

Et nous sommes tous dans ce constat !

Sûrement, certaines personnes peuvent lire un livre ou regarder un film une fois et se rappeler l’intrigue parfaitement. Mais pour beaucoup, l’expérience de consommer de la culture, c’est comme remplir une baignoire, s’ y imbiber, puis regarder l’eau s’écouler dans les tuyaux. L’expérience pourrait laisser un film dans la baignoire, mais le reste est parti.

« La mémoire a généralement une limitation très intrinsèque », dit Faria Sana, professeure adjointe de psychologie à l’Université Athabasca, au Canada. « C’est essentiellement un goulet d’étranglement. »

La « courbe d’oubli », comme on l’appelle, est la plus abrupte pendant les premières 24 heures après avoir appris quelque chose. Exactement ce que vous oubliez, en pourcentage, varie, mais à moins que vous ne révisiez la chose, une grande partie glisse dans les tuyaux de l’oubli après le premier jour, et plus de choses suivront le chemin dans les jours qui suivent, vous laissant avec une fraction de ce que vous avez pris.

Probablement, la mémoire a toujours été comme ça. Mais Jared Horvath, chercheur à l’Université de Melbourne, affirme que la façon dont les gens consomment maintenant de l’information et du divertissement a changé le type de mémoire que nous valorisons – et ce n’est pas le genre de mémoire qui vous aide à conserver l’intrigue d’un film que vous avez vu il y a six mois.

À l’ère d’Internet, le rappel de la mémoire – la capacité d’appeler spontanément de l’information dans votre esprit – est devenue moins nécessaire. C’est toujours bon pour les quiz, ou se souvenir de votre liste de choses à faire, mais en grande partie, dit Horvath, « ce qu’on appelle la mémoire de reconnaissance est plus important ». Tant que vous savez où se trouve cette information et comment y accéder, vous n’avez pas vraiment besoin de vous en souvenir « , dit-il.

Des recherches ont montré qu’Internet fonctionne comme une sorte de mémoire externalisée. Lorsque les gens s’attendent à avoir accès à l’information dans l’avenir, ils ont des taux plus faibles de rappel de l’information elle-même « , selon une étude. Mais même avant l’existence d’Internet, les produits de divertissement ont servi de souvenirs externalisés pour eux-mêmes. Vous n’avez pas besoin de vous souvenir d’une citation d’un livre si vous pouvez simplement la chercher, la googler et la consulter. Une fois que les cassettes vidéo sont arrivées, vous pouviez regarder un film ou une émission de télévision assez facilement. Il n’ y a pas ce sentiment que si vous perdez un peu de culture dans votre cerveau, elle sera perdue pour toujours.

Avec ses services de streaming et ses articles Wikipédia, Internet a réduit les enjeux de mémoire de la culture que nous consommons encore plus. Mais ce n’est pas comme si on se souvenait de tout avant. Y compris de la grammaire, des définitions de mots ou des dates historiques qu’on forçait enfant à connaître par coeur...

Platon était un avare précoce célèbre quand il s’agissait des dangers de l’externalisation de la mémoire. Dans le dialogue écrit par Platon entre Socrate et l’aristocrate Phaedrus, Socrate raconte une histoire sur le dieu Theuth découvrant « l’utilisation des lettres ». Le roi égyptien Thamus dit à Theuth:

Vôtre découverte créera l’oubli dans l’âme des apprenants, parce qu’ils n’utiliseront pas leurs souvenirs; ils feront confiance aux caractères écrits extérieurs et ne se souviendront pas d’eux-mêmes.

(Bien sûr, les idées de Platon ne nous sont accessibles aujourd’hui que parce qu’il les a écrites.)

« Socrate déteste écrire parce qu’il pense que ça va tuer la mémoire « , dit Horvath. « Et il a raison. L’écriture a tué la mémoire. Mais pensez à toutes les choses incroyables qu’on a eues grâce à l’écriture. Je n’échangerais pas l’écriture pour un meilleur souvenir. » Peut-être qu’Internet offre un compromis similaire: vous pouvez accéder et consommer autant d’informations et de divertissement que vous le souhaitez, mais vous ne conserverez pas la plupart d’entre eux.

C’est vrai que les gens en mettent souvent plus dans leur cerveau qu’ils ne peuvent en contenir. L’an dernier, Horvath et ses collègues de l’Université de Melbourne ont découvert que ceux qui regardaient les émissions de télévision à la suite en oubliaient le contenu beaucoup plus rapidement que les gens qui regardaient un épisode par semaine. Juste après la fin de la série, les spectateurs ont obtenu les meilleurs résultats à un jeu-questionnaire, mais après 140 jours, ils ont obtenu des résultats inférieurs à ceux des téléspectateurs hebdomadaires. Ils ont aussi déclaré qu’ils appréciaient moins la série que les gens qui la regardaient une fois par jour ou chaque semaine.

Dans un article de The New Yorker intitulé « The Curse of Reading and Forgetting« , écrit Ian Crouch, la lecture a de nombreuses facettes, dont l’une pourrait être le mélange plutôt indescriptible, et naturellement fugace, de pensées, d’émotions et de manipulations sensorielles qui se produisent dans le moment et s’estompent ensuite. Alors, combien de lectures est une sorte de narcissisme, un marqueur de qui vous étiez et de ce que vous pensiez quand vous avez rencontré un texte? »

Pour moi, ce n’est pas du narcissisme de se souvenir des saisons de la vie par l’art qui les a remplies – le printemps des romans romantiques, l’hiver du vrai crime. Mais il est assez vrai que si vous consommez de la culture dans l’espoir de construire une bibliothèque mentale à laquelle on peut se référer à tout moment, vous risquez d’être déçus.

Les livres, les spectacles, les films et les chansons ne sont pas des fichiers que nous téléversons dans nos cerveaux – ils font partie de la tapisserie de la vie, ils sont imbriqués dans tout le reste. De loin, il peut devenir plus difficile de voir clairement un seul fil, mais il est toujours là-dedans.

Ce serait vraiment cool si les souvenirs n’étaient que de l’information propre et d’avoir une mémoire pour cela « , dit Horvath. « Mais en vérité, tous les souvenirs sont tout et l’ensemble de chaque chose. »

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