Preuve encore que le tourisme ne touchait pas le Zimbabwe ? La recherche dans Google ne fait encore remonter que des résultats de sites d’actu politique et du wikipédia : pas de site de tourisme, pas de Lonely Planet…

Le renversement du président du dictateur Robert Mugabe a fait de 2017 une année tumultueuse pour le Zimbabwe. Mais un changement de direction suffit-il à relancer le tourisme dans le pays?

Peu de gens auraient pu prédire les événements extraordinaires qui se sont produits au Zimbabwe en novembre dernier, lorsqu’un coup d’État militaire a changé le cours de l’histoire du pays, suivi de célébrations jubilatoires qui ont duré des jours entiers. Après 37 ans au pouvoir, le président Robert Mugabe, le héros de l’indépendance devenu dictateur, avait disparu.

Le successeur de Mugabe, Emmerson Mnangagwa, a juré de redresser les fortunes du pays détruites par le régime dictatorial et a promis de revitaliser son économie assiégée. Qu’est-ce que cela pourrait donc signifier pour l’industrie touristique du pays, qui était en plein essor?

Coucher du soleil dans le parc national de Hwange, Zimbabwe. Coucher de soleil dans le parc national de Hwange, le plus grand du Zimbabwe. Photo: Will Whitford

Au fil des ans, le Zimbabwe a été à la fois le chouchou et le paria du safari africain. Au cours des années 90, il a accueilli environ 1,5 million d’invités chaque année, offrant certains des meilleurs matchs de l’Afrique, des guides experts et d’élégants lodges et camps. Mais ensuite, les touristes ont boycotté le pays en raison des invasions de fermes appartenant aux Blancs, de l’hyperinflation, de la corruption et d’une mauvaise gestion économique catastrophique.

« Dans les mauvaises années, au fur et à mesure que la rhétorique de Mugabe s’intensifiait, le nombre de voyageurs s’effondrait. Mais après le passage du dollar zimbabwéen, aujourd’hui sans valeur, au dollar américain accepté dans le monde entier en 2009, nous avons vu la confiance grandir dans le pays, et moins de voyageurs s’inquiétaient des implications sécuritaires ou éthiques des voyages. »

La ville de Victoria Falls grouillait d’optimisme et de confiance en elle déjà en 2011; elle était remplie de visiteurs. Le parc national de Hwange semblait également rempli de vie sauvage – il a certainement détruit l’idée fausse populaire selon laquelle il n’ y avait plus rien ici.

Les lions, guépards, zèbres, gnous, gibiers, impala, girafes, girafes, jackals, zèbres et bien d’autres animaux erraient dans la savane. Et les éléphants sont partout, parfois dans des troupeaux de plus d’une centaine, en train de prendre leur route migratoire vers le Botswana et de là. Hwange ne déçoit jamais.

Pour les aventuriers, le pays a beaucoup à offrir. Mana Pools National Park offre un rare mélange de liberté dans la brousse; vous pouvez faire du canoë sur le puissant Zambèze, faire des safaris pédestres, dormir à la belle étoile et même camper sur les berges de la rivière. Dans les Eastern Highlands, il y a de fabuleuses randonnées pédestres et une nouvelle tyrolienne, la plus haute du monde, tandis que le spectaculaire lac Kariba, long de 270 kilomètres (168 milles), est parfait pour se rafraîchir sur une péniche. Et avec la levée des barrages routiers de la police, les vacances en auto-propulsion gagnent une fois de plus en popularité dans tout le pays.

On peut dire sans risque de se tromper que le Zimbabwe semble être à la hausse. Cette tendance s’est accélérée depuis l’abandon du pouvoir par Mugabe: les clients veulent le visiter précisément parce qu’il n’est plus là. Ils perçoivent cela comme une nouvelle ère pour le Zimbabwe. »

Imvelo Safaris a récemment agrandi et réaménagé certains de ses lodges et offre une nouvelle façon de voyager à votre safari sur des voitures anciennes classiques magnifiquement restaurées dans le train de nuit entre Victoria Falls et Hwange. A partir du mois de mars, ils proposeront également pour la première fois des promenades à cheval dans le sud de Hwange.

Et cela s’accompagne d’un nouvel effort pour faire une différence pour le peuple zimbabwéen. Beaucoup d’opérateurs de safari sont fortement impliqués dans la protection de la faune sauvage et travaillent à améliorer les conditions de vie des populations locales, aidant souvent à combler le vide énorme dans les ressources créées par le régime terrible de Mugabe. Ayant séjourné dans des lodges dirigés par des gens comme Imvelo, Wilderness Safaris et African Bush Camps, on constate leur profond engagement envers les communautés et la conservation. Ils octroient des bourses d’études, restaurent les bâtiments scolaires, paient les salaires des enseignants, nourrissent les élèves et leur enseignent la conservation. Et ils aident les groupes de femmes à gagner leur vie grâce à des projets comme la fabrication de bijoux, la couture et l’élevage de poulets.

Ce qui donne l’avantage au Zimbabwe, c’est que, contrairement à de nombreux pays qui sortent des turbulences politiques, il est prêt à se lancer, du moins en ce qui concerne le tourisme.

« Les populations locales sont notre meilleur rempart contre l’assaut du braconnage organisé d’éléphants et de rhinocéros financé par des fonds internationaux « , explique Mark Butcher, directeur général d’Imvelo. « Chaque centime que nous pouvons transférer du tourisme à ces villages renforce cette défense, que ce soit par le biais de l’emploi, des programmes d’alimentation scolaire ou de l’approvisionnement en eau potable, ce qui augmente la probabilité que des braconniers soient dénoncés et achetés pour acheter des livres.

Le régime politique précédent avait peu d’intérêt pour la conservation, mais Mnangagwa semble avoir une mentalité différente. Great Plains Conservation (GPC), un opérateur de safari haut de gamme, s’embarque dans ses premières aventures au Zimbabwe avec de nouveaux camps de luxe près de Mana Pools et dans le parc national du Zambèze, et ils se félicitent eux aussi du changement d’approche du gouvernement.

« Nous sommes très optimistes quant à l’avenir du tourisme zimbabwéen, en particulier dans la foulée de l’annonce par le nouveau président de son engagement en faveur de la conservation et de la protection des ressources naturelles du pays « , dit Shelley Cox, ambassadrice du GPC au Zimbabwe. « Et en mai 2018, GPC offrira un voyage de six jours à travers la vallée du Zambèze, combinant les Mana Pools avec leur nouvelle concession exclusive, Sapi.

« Les invités contribueront à la réhabilitation et au rétablissement de la concession Sapi, une ancienne réserve de chasse « , ajoute-t-elle. « Nous sommes extrêmement enthousiastes à l’idée de collaborer avec les parcs nationaux pour accroître l’habitat protégé dans la vallée, l’augmentation prévue de la faune et la réintroduction possible d’espèces. »

Ce qui donne l’avantage au Zimbabwe, c’est que, contrairement à de nombreux pays qui sortent des turbulences politiques, il est prêt à se lancer, du moins en ce qui concerne le tourisme. Sa faune est florissante, sa beauté intacte, sa population chaleureuse et accueillante. Et ils sont peut-être l’élément le plus important de ce mélange – leur transition pacifique et jubilatoire vers la nouvelle présidence a rassuré le monde entier quant à la sécurité du pays.

« Oui, 2018 sera sans aucun doute une grande année pour le tourisme zimbabwéen « , déclare Mark Butcher d’Imvelo. Mais, ce qui est peut-être plus important encore, ce sera formidable pour tous les gens des villages éloignés autour de nos parcs et pour toute la faune dont la survie dépend de notre budget touristique.

Il n’ y a jamais eu de meilleure raison, ni de meilleur moment pour y retourner.

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