Les parents ont l’habitude d’être reconnus coupables des failles émotionnels de leurs enfants. En ce qui concerne l’empathie, il s’avère qu’ils sont en partie responsables. Les scientifiques ont étudié l’empathie de 46 861 personnes par l’analyse de leur ADN avec la société de génétique personnalisée 23andMe et ont découvert que la génétique explique une grande partie des différences dans les capacités à comprendre les émotions des autres.

Bien que des études antérieures aient découvert que les femmes ont tendance à être plus empathiques que les hommes, les chercheurs n’ont trouvé aucun facteur génétique pour expliquer cela, ce qui suggère que les différences entre les sexes sont dues au conditionnement social ou peut-être à l’environnement hormonal dans l’utérus…

Des chercheurs de l’Université de Cambridge, de l’Institut Pasteur, de l’Université Paris Diderot à Paris et de l’entreprise de génétique 23andMe ont évalué l’empathie sur la base des scores de l’Empathy Quotient (EQ) des participants. EQ utilise l’auto-déclaration pour évaluer à la fois l’empathie cognitive (la capacité de comprendre les pensées et les sentiments des autres) et l’empathie affective (répondre aux émotions des autres avec une émotion appropriée).

Dans l’étude, publiée dans Translational Psychiatry le 12 mars, les chercheurs ont effectué une analyse statistique connue sous le nom d’études d’association à l’échelle du génome pour montrer que les variations génétiques sont liées à des changements dans l’empathie.

« Ils ont examiné 10 millions de variantes génétiques », explique Varun Warrier, co-auteur de l’article et chercheur postdoctoral au Centre de recherche sur l’autisme de l’Université de Cambridge, et ont découvert que ces minuscules variantes contribuent collectivement à environ 10 % des différences d’empathie. L’effet total de la génétique sur le comportement est probablement plus important – environ 30 %, selon des études jumelées – mais les chercheurs ont réussi à établir que 10 % de la variation provient des 10 millions de variantes génétiques qu’ils étudient.

« Tout attribut humain est en partie génétique », explique Varun Warrier. « Même quelque chose comme l’empathie que la plupart des gens pourraient penser ne pas relever de la génétique a des corrélats génétiques. »

« L’influence des gènes ne signifie pas que l’empathie échappe à notre contrôle. Cela pourrait simplement signifier que les personnes ayant une certaine prédisposition génétique ont plus de difficulté à ajuster leur niveau d’empathie. Mon hypothèse serait que les personnes génétiquement prédisposées à des niveaux plus élevés d’empathie pourraient trouver plus facile de voir les indices sociaux et augmenter leur niveau d’empathie », dit Warrier.

Les chercheurs ont découvert que les mêmes variantes génétiques associées à moins d’empathie sont également liées à un risque plus élevé d’autisme. Simon Baron-Cohen, professeur de psychopathologie du développement à l’Université de Cambridge et co-auteur de l’étude, a déclaré dans une déclaration que la recherche pourrait aider à mieux comprendre l’autisme. « La difficulté d’imaginer les pensées et les sentiments des autres « peut donner lieu à un handicap qui n’est pas moins difficile que d’autres types de handicap », a-t-il ajouté.

Warrier a suggéré que le décryptage des prédispositions génétiques à l’empathie pourrait aider à déterminer si certaines personnes répondent mieux à des thérapies particulières. La thérapie cognitivo-comportementale, par exemple, vise à améliorer les relations interpersonnelles et peut bien dépendre de la conscience empathique. La génétique pourrait expliquer pourquoi cela fonctionne mieux pour certains patients que pour d’autres.

En fin de compte, bien que les gènes aient un effet considérable, ils ne dictent pas strictement l’empathie; les facteurs environnementaux et culturels ont aussi une influence considérable. « Une grande partie semble provenir de facteurs non génétiques « , dit Warrier. Néanmoins, étant donné que l’éducation est un facteur environnemental important, ceux qui veulent blâmer (ou créditer) leurs parents pour leur empathie ont encore une excuse pour le faire…

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