La miniaturisation de l’électronique progresse régulièrement depuis des décennies, mais IBM vient de faire un grand bond en avant. L’entreprise a créé ce qu’elle appelle le plus petit ordinateur du monde, de la taille d’un grain de sel.

Le dispositif 1 millimètre x 1 millimètre a été dévoilé lors de la conférence IBM Think 2018 du géant de l’informatique. Malgré sa petite taille, la société affirme que l’ordinateur a la même puissance qu’une puce x86 de 1990, ce qui, selon The Verge, signifie qu’il est probablement juste assez puissant pour jouer au jeu vidéo Doom.

Il n’est pas surprenant, cependant, qu’IBM a de plus grands plans pour cela. L’entreprise voit l’ordinateur minuscule devenir un élément crucial des tentatives d’application de la blockchain par la collecte, le traitement et la communication de données sur les datas circulant dans tout le pays.

Deux des ordinateurs miniatures sont montés sur le coin d’un panneau de 64 cartes mères (à gauche). En montrant la balance, un minuscule ordinateur et une carte mère sont perchés sur une pile de sel (à droite). Crédit d’image : IBM Research

 

Pour ce faire, l’appareil dispose d’un processeur avec plusieurs centaines de milliers de transistors, d’une mémoire SRAM, d’une unité de communication composée d’une LED qui peut envoyer des messages en clignotant et d’un photodétecteur qui peut capter des signaux optiques. Le branchement d’un appareil aussi minuscule sur le secteur n’est clairement pas faisable, c’est pourquoi il est livré avec une cellule photovoltaïque pour l’alimenter.

Avec un coût de fabrication inférieur à 10 centimes, l’entreprise envisage d’intégrer le dispositif dans les produits au fur et à mesure qu’ils se déplacent dans la chaîne d’approvisionnement. Les capacités de détection, de traitement et de communication de l’ordinateur signifient qu’il pourrait transformer efficacement chaque élément de la chaîne d’approvisionnement en un dispositif IoT des objets, produisant des données très granulaires de la chaîne d’approvisionnement des datas qui pourraient rationaliser les opérations commerciales.

Mais plus important encore, l’ordinateur pourrait être un élément critique des efforts d’IBM pour appliquer la technologie de la blockchain à la chaîne d’approvisionnement. L’entreprise s’intéresse de près à la technologie et travaille avec un certain nombre de grandes entreprises afin d’utiliser l’ordinateur pour s’attaquer à tout, de l’approvisionnement alimentaire à l’assurance. Cette semaine, ils ont également lancé un « blockchain starter plan » plus simple et moins cher destiné aux start-ups et à ceux qui commencent tout juste à expérimenter avec la technologie.

La gestion de la chaîne d’approvisionnement est l’une des killer apps de la technologie. La blockchain est essentiellement un grand registre distribué qui peut être utilisé pour tout suivre, des transactions à l’inventaire. Des copies identiques de ce registre sont conservées sur tous les ordinateurs participant au réseau.

Chaque fois qu’un nouvel enregistrement, ou bloc, est ajouté au grand livre, il comprend un hachage cryptographique qui le relie au bloc précédent, créant une chaîne ininterrompue qui peut être suivie jusqu’au premier bloc. Une fois qu’un nouveau bloc a été ajouté à la chaîne, tous les participants reçoivent une copie mise à jour du grand livre, de sorte qu’il est presque impossible de le modifier, car il faudrait éditer toutes les copies simultanément (pour plus de détails, lire le détail sur le fonctionnement de la blockchain).

Contrairement au suivi des transactions bancaires ou des contrats, cependant, pour que l’approche fonctionne pour la blockchain, elle doit être capable d’interagir avec les biens physiques eux-mêmes. C’est là qu’intervient le minuscule ordinateur d’IBM.

L’entreprise a travaillé sur ce qu’elle appelle des ancres cryptographiques, des crypto-anchors, qu’elle décrit comme des « empreintes digitales inviolables, à intégrer dans des produits ou des parties de produits et à relier à la blockchain« .

Ces ancres portent un message cryptographique lié à la blockchain qui peut être utilisé pour identifier et authentifier le produit. Ce message peut être encodé de différentes manières ; une autre approche étudiée par la société est l’utilisation d’encre magnétique comestible pour créer des motifs de points colorés sur les médicaments.

Mais l’avantage du mini-ordinateur est qu’il peut également collecter et analyser les données au fur et à mesure qu’elles passent à travers la blockchain. Cela signifie qu’en plus d’aider à vérifier la provenance du produit, cela pourrait donner aux parties prenantes un aperçu de la façon dont il a été manipulé ou s’il y a eu des tentatives d’altération.

Le minuscule ordinateur est actuellement un prototype, et il y a encore peu de détails sur la façon dont l’ordinateur sera relié exactement à la blockchain. Mais l’entreprise dit qu’elle prévoit de commencer à déployer sa solution crypto-anchor au cours des 18 prochains mois. Alors, gardez un oeil – il ne faudra peut-être pas longtemps avant que le plus petit ordinateur du monde soit livré à votre porte.

Crédit :IBM Research

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