Le design compact et aérodynamique pourrait avoir des avantages par rapport à d’autres appareils.

Près de 4 000 personnes aux États-Unis attendent une transplantation cardiaque. Et en moyenne, il faut environ six mois pour en obtenir un, période au cours de laquelle certains patients mourront.

Les chercheurs tentent donc depuis des décennies de fabriquer un cœur artificiel qui peut être implanté de façon permanente. Mais en construire un qui imite un vrai cœur sur une longue période de temps sans se briser ou causer des infections ou des caillots sanguins est incroyablement difficile. L’un des problèmes est que plus il y a de pièces, plus il y a de choses qui pourraient mal tourner.

Pour résoudre le problème, Sanjiv Kaul et son équipe de l’Oregon Health and Science University développent un cœur artificiel de conception extrêmement simple – il contient une seule pièce mobile sans valves. Ils croient qu’il pourrait s’agir du premier dispositif de ce genre qui pourrait durer le reste de la vie d’une personne.

Conçu à l’origine par Richard Wampler, le cœur artificiel de l’OHSU crée un flux sanguin qui imite un pouls naturel. Il remplace les deux cavités inférieures du cœur humain, les ventricules, par un tube de titane contenant une tige creuse qui se déplace d’avant en arrière. Ce mouvement de va-et-vient pousse le sang vers les poumons pour qu’il puisse extraire l’oxygène et faire circuler le sang oxygéné dans le reste du corps.

Le cœur artificiel de l’équipe OSHU contient une seule pièce mobile et aucune valve.
OHSU/KRISTYNA WENTZ-GRAFF

Le premier cœur artificiel, AbioCor, a obtenu une approbation limitée de la Food and Drug Administration des États-Unis en 2006. Il a été implanté chez seulement 15 personnes et n’est plus disponible. De la taille d’un pamplemousse, il était trop grand pour convenir aux enfants et à de nombreuses femmes.

Un seul cœur artificiel, fabriqué par SynCardia, est actuellement disponible aux États-Unis. C’est censé être une solution temporaire pendant que les patients attendent une transplantation cardiaque. Elle exige que les gens transportent un compresseur d’air externe dans un sac à dos qui pompe le cœur artificiel implanté de l’extérieur.

D’autres entreprises, comme Cleveland Heart et la société française Carmat, ont également essayé de construire un cœur entièrement artificiel. L’année dernière, des chercheurs suisses ont signalé qu’ils en avaient un imprimé en 3-D, mais il a commencé à se dégrader après seulement 45 minutes.

Kaul et son équipe ont testé un prototype précoce de leur cœur artificiel chez les vaches et n’ont pas remarqué de problèmes ou d’effets secondaires. Ensuite, ils ont l’intention de tester une version plus petite – assez petite pour s’adapter à des enfants aussi jeunes que 10 ans chez les moutons pendant environ trois mois.

« Si ça marche aussi longtemps, on pense qu’on pourra le mettre dans les gens « , dit-il.

Kaul pense que l’appareil pourrait être disponible pour les patients dans cinq ans ou peut-être même plus tôt.

Le cœur artificiel de l’OHSU devra probablement être rechargé avec un petit bloc-piles portatif à l’extérieur du corps. Mais l’espoir est qu’une batterie plus petite et plus efficace pourrait éventuellement être implantée sous la peau et rechargée de l’extérieur.

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