Le paradoxe de l’effort explique tout, de l’escalade à l’achat de meubles IKEA.

Quand on y pense vraiment, « parce que c’est là » n’est pas une réponse très satisfaisante. C’est la motivation que George Mallory a offerte à un journaliste du New York Times en 1923 avant de partir pour sa tragique troisième tentative d’ascension de l’Everest. Bien sûr, Mallory avait des motivations raisonnables, en atteignant pour la première fois le point le plus haut du monde, la gloire éternelle, et ainsi de suite. Les gens qui ont suivi ses traces ont aussi leurs raisons. Même aujourd’hui, les adeptes de la montée de l’Everest gagnent des droits de vantardise respectables.

Mais rien de tout cela n’explique pourquoi beaucoup d’entre nous se dirigent anonymement vers les montagnes ou courent des marathons – ou, d’ailleurs, font des puzzles Sudoku ou achètent des meubles suédois Ikea difficiles à assembler. C’est l’énigme que le psychologue Michael Inzlicht et ses collègues de Brown et Carnegie Mellon, de l’Université de Toronto, explorent dans Trends in Cognitive Sciences. Selon les modèles dominants de la psychologie cognitive, des neurosciences et de l’économie, nous sommes câblés pour minimiser l’effort chaque fois que cela est possible. Mais parfois, soutiennent Inzlicht et ses collègues, nous valorisons les expériences et les résultats précisément parce qu’ils sont difficiles, et non pas en dépit de cela. Cette difficulté peut ajouter de la valeur, une surprise qu’ils appellent le paradoxe de l’effort.

La vision classique de l’effort est que le « labeur et les ennuis« , comme Adam Smith l’appelait dans Recherches sur la Nature et les Causes de la Richesse des Nations en 1776, soustrait de la valeur que nous attribuons aux choses.

Si vous avez le choix entre acheter une table basse qui arrive en morceaux avec un sac de vis apparemment mal assorties et quelques instructions pictographiques indéchifffrables, ou simplement acheter la même table mais pré-assemblée, la théorie économique prédit que vous serez prêt à payer plus cher pour cette dernière. Mais des études sur l’effet IKEA ont révélé que nous accordons plus d’importance à la table basse que nous avons dû monter nous-mêmes.

Des motivations similaires semblent sous-tendre une grande partie de ce que nous faisons à l’extérieur. L’ascension d’un sommet peut offrir un bol d’air frais et une vue époustouflante, mais le simple fait d’atteindre le sommet est rarement l’objectif des grimpeurs d’aujourd’hui.

Au lieu de cela, ils recherchent des itinéraires difficiles.

De même, les coureurs peuvent commencer dans le sport motivé par le désir d’être en meilleure santé, mais au moment où ils progressent vers l’ultramarathon, leurs objectifs sous-jacents ont changé. Le premier 160 km (soit 4 marathons) que vous courez peut être alimenté par une inclination de Mallory-esque pour découvrir « ce qu’il y a de l’autre côté ». Mais le second est probablement alimenté par autre chose. Tant en escalade qu’en course à pied, au-delà d’un certain niveau d’expérience, l’effort requis semble faire partie de l’attrait.

Inzlicht et ses collègues présentent plusieurs cadres pour expliquer pourquoi.

L’un est la dissonance cognitive : si vous faites quelque chose qui est vraiment difficile pour un résultat que vous ne considérez pas particulièrement valable, vous souffrez d’une désagréable déconnexion que vous apaisez en vous convainquant que le résultat était valable après tout. Si j’ai travaillé si dur pour l’obtenir, je dois vraiment aimer ça, dites-vous. Par conséquent, vous finissez par aimer les choses qui exigent des efforts.

Il est intéressant de noter que d’autres espèces ont une prédilection pour les récompenses qu’elles obtiennent après avoir déployé des efforts pour l’obtenir. Les rats préfèrent la nourriture s’ils ont dû travailler pour l’obtenir. L’effet se manifeste aussi chez les criquets, ce qui suggère que la dissonance cognitive n’est pas toute l’histoire, puisque les criquets ne font pas beaucoup d’introspection sur leurs motivations. Au lieu de cela, il se peut que les récompenses obtenues à partir de tâches difficiles semblent très douces en raison du contraste marqué entre le désagrément de travailler dur et la joie de l’accomplissement.

Ces deux options supposent que ce que nous valorisons réellement sont les fruits d’un effort acharné, plutôt que l’effort lui-même. Mais ce n’est pas nécessairement le cas. La théorie de l’amour du travail acharné suppose qu’avec le temps nous apprenons que travailler dur mène à des récompenses, alors nous commençons à valoriser l’effort lui-même, comme le chien de Pavlov salivant au son d’une cloche.

Ou nous pouvons tout simplement être câblés pour tirer du plaisir d’une immersion totale dans des tâches difficiles, comme la notion de flux semble le suggérer.

Le document n’aboutit à aucune conclusion sur ces théories. Son but est plutôt de souligner l’angle mort dans la réflexion actuelle sur la motivation, le choix et la prise de décision : parfois, le fait d’avoir à travailler pour quelque chose le rend plus précieux, et pas moins. Et cela se termine par une série de questions qui doivent encore être explorées, comme pourquoi certaines personnes sont attirées par l’effort plus que d’autres, et si ce trait peut être formé ou amélioré.

Parfois ce qui distingue les lieux, les randonnées, les chemins, les pistes, c’est leur caractère absurde et désagréable. Les conditions extrêmement difficiles nous font lutter, nous font nous sentir vivants, capables. Y-a-t-il une part d’humiliation là-dedans?

La question esr toujours la même : Pourquoi ?

Bien sûr, nous aimons l’éloignement, le dépaysement, les rares moments auxquels on assiste quand on se lance dans une épreuve physique, un challenge « surhumain » comme titre le New York Times… tout en étant attiré par l’Epreuve, précisément à cause de l’épuisement dont on entend parler au sujet des expériences extrêmes.

C’est bien de penser qu’on n’est peut-être pas fou après tout.

Endure: Mind, Body, and the Curiously Elastic Limits of Human Performance

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