Ce petit robot écoute ce qui se passe dans votre vie et vous aide à rester en contact avec vos amis.

Aux États-Unis, il y a plus de 5 millions de jeunes adultes âgés de 18 à 35 ans qui vivent seuls, et ce nombre ne cesse d’augmenter. Bien qu’un grand nombre d’entre eux vivent seuls par choix, cela peut aussi être une source d‘isolement social, si l’on s’intéresse à l’ensemble de ce qui est social. La situation est similaire dans de nombreux autres pays, en particulier en Asie. Il ya beaucoup de robots en cours de développement (et même disponible) pour les personnes âgées avec des problèmes d’isolement social, mais les plus jeunes sont censés, juste aller dehors alors qu’ils peuvent aussi souffrir de solitude.

Lors de la conférence internationale ACM/IEEE sur l’interaction homme-robot le mois dernier, les roboticiens coréens ont présenté un robot appelé Fribo, qui est conçu pour permettre aux jeunes adultes qui vivent seuls de maintenir des liens quotidiens entre eux. Il le fait en écoutant ce qui se passe dans votre vie et dans la vie de vos amis, d’une manière aussi peu effrayante que possible.

Fribo robot social
Image : Université Yonsei & KAIST
Fribo se compose de (A) capteur d’éclairement, (B) LCD, (C) capteur à ultrasons, (D) haut-parleur, (E) microphone, (F) capteur de son, (G) capteur de température et d’humidité, (H) Raspberry Pi 3.

Fribo fonctionne en écoutant ce qu’on appelle le « bruit vivant », c’est-à-dire tout ce qui, dans votre maison, fait du bruit en plus de vous. La reconnaissance vocale du robot est minimale (et il n’enregistre pas les voix), donc c’est beaucoup plus privé que quelque chose comme Alexa. C’est aussi plus intelligent à bien des égards, avec la capacité de comprendre ce qui se passe dans son environnement simplement en écoutant.

Fribo peut reconnaître les bruits comme un moteur d’aspirateur en marche, un micro-ondes en marche, une machine à laver en marche, une porte de réfrigérateur s’ouvrant ou se fermant, les bruits des portes d’entrée ou des portes de pièces spécifiques, etc. Avec le temps, avec votre aide, il est capable d’apprendre ce que signifient les nouveaux bruits. Le robot possède également un capteur à ultrasons qu’il utilise pour détecter si vous êtes dans la pièce ou non, ainsi que des capteurs de température, d’humidité et de lumière ambiante.

Lorsqu’un Fribo dans votre maison entend un bruit qu’il reconnaît, il envoie un message à un autre Fribo dans la maison de votre ami, ou même à tout un réseau de Fribos appartenant à des gens que vous connaissez :

« Par exemple, supposons qu’un ami a ouvert un réfrigérateur. Lorsque [Fribo] reçoit cet événement du serveur, le robot commence à le communiquer à l’utilisateur en disant : « Oh, quelqu’un vient d’ouvrir la porte du réfrigérateur. Je me demande quelle nourriture votre ami va prendre. »

Fribo, en d’autres termes, n’est pas exactement un robot social : c’est plutôt un robot de réseautage social. Mais contrairement à la plupart des réseaux sociaux, Fribo a été soigneusement pensé pour respecter votre vie privée autant que possible. Notez que le message envoyé à vos amis est anonyme – il leur dit que quelqu’un fait quelque chose, mais pas qui. S’ils sont intéressés, ils peuvent le faire savoir à Fribo en toquant sur quelque chose à proximité, et votre Fribo vous dira exactement qui répond. Si vous le souhaitez, vous pouvez ensuite leur envoyer un ping directement.

Fondamentalement, Fribo est destiné à être un « déclencheur« , fournissant des incitations qui encouragent les interactions sociales de suivi. Le robot lui-même n’est pas vraiment un médiateur – il s’attend à ce que vous tendez la main à vos amis, mais il vous donne des raisons de le faire. Et même si vous n’avez pas envie de tendre la main tout le temps, Fribo vous rappellera qu’il y a d’autres personnes dehors, ce qui (venant de quelqu’un qui aime vraiment l’intimité) semble en fait un peu réconfortant.

Les chercheurs de l’Université Yonsei et du Korea Advanced Institute of Science and Technology (KAIST) ont laissé des petits groupes d’amis (trois personnes) de jeunes adultes (25 ans en moyenne) essayer une version antérieure de Fribo pendant quatre semaines ; voici ce qu’ils avaient à dire sur l’expérience de la vie avec le robot :

« Je peux imaginer ce que fait mon ami et j’ai l’impression que nous vivons dans la même maison, mais dans une autre pièce. C’est comme partager les activités de la vie quotidienne avec des amis. »

« Je me réveille habituellement tard le matin, mais quand j’ai commencé à remarquer que mes amis se préparaient tôt, j’ai commencé à penser à commencer la journée plus tôt avec mes amis.

« Fribo m’a aidé à briser le silence et le vide que je ressentais à la maison après le travail. C’est une expérience différente de la télévision parce qu’elle donne des informations sur les activités de mes amis. Le robot semble être une créature vivante. »

« Je n’ai pas l’habitude d’entrer en contact avec les gens. Mais de nos jours, l’écoute des activités est devenue une partie de notre conversation. Le nombre de conversations a augmenté, car je contacte instantanément mes amis chaque fois que j’en ai envie. »

Il y avait aussi ce commentaire, qui était intéressant parce que Fribo ne comprend que quelques commandes spécifiques et ne « se souvient » pas très explicitement de ce que vous lui dites :

« Comme je suis conscient de la présence du robot dans ma maison, j’ai commencé à parler au robot plus souvent. Je dis au robot des choses que je ne dirais pas à haute voix. »

Voici ce que les chercheurs disent des résultats :

Dans l’étude sur le terrain, les participants ont éprouvé un sens du réalisme de leurs amis à cause de l’information fournie par [Fribo] en temps réel. Le sens accru de la réalité nous rapprochait physiquement et apportait un sentiment de co-résidence. Ceci indique que [Fribo] a fourni à l’utilisateur un espace de vie virtuel partagé avec des amis. L’espace de vie virtuel formé par [Fribo] a un point commun avec l’état de vivre ensemble dans la mesure où la communication intime est possible, mais il y a une grande différence dans la présence d’un intermédiaire robot.

La présence d’un intermédiaire présente plusieurs avantages par rapport à l’état de résidence ou à l’environnement réel. La première est que la distance sociale par rapport aux amis peut être ajustée en fonction des circonstances. Les utilisateurs peuvent contrôler la quantité d’informations partagées en mettant en place l’intermédiaire du robot, contrôlant ainsi la fatigue et la solitude ressentie dans la relation. Le deuxième avantage est de filtrer les informations inutiles que l’on ne veut pas partager. L’information sur les activités privées comme les activités liées à la salle de bain et les conversations téléphoniques est un facteur qui diminue l’effet positif de la co-résidence. En tant qu’intermédiaire, le robot reconnaît sélectivement les activités, éliminant ainsi les inconvénients de la co-résidence.

Les chercheurs notent que depuis que l’étude a été menée en Corée, ils ne sont pas tout à fait sûrs de la réussite de Fribo dans d’autres cultures. Ils aimeraient aussi essayer une étude beaucoup plus longue (un an), et essayer Fribo avec des groupes familiaux et des groupes d’amis.

Personnellement, je trouve que l’idée de Fribo est étonnamment convaincante – si jamais elle est produite, elle serait probablement super bon marché, et j’apprécie la façon dont elle gère la vie privée. Je ne vis pas seul, mais j’ai des amis à très longue distance avec qui je ne sais pas forcément me tenir au courant, et il semble que Fribo pourrait être en mesure de m’aider. Je trouve amusant, au moment d’aller me coucher, d’encourager un ami à l’autre bout du monde qui va commencer sa journée, par exemple…

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