Les insectes robotiques alimentés par l’IA pourraient-ils battre Elon Musk sur Mars ? Bien que cela ressemble à de la science-fiction, ce qu’on appelle les « Marsbees » peut offrir des avantages clés par rapport aux rovers.

Une équipe d’ingénieurs japonais-américain travaille à l’envoi d’un essaim de drones inspirés par les abeilles sur la planète rouge avec un nouveau financement exploratoire de la NASA. Oui, des abeilles sur Mars.

L’équipe appelle le concept « Marsbees ».

La NASA a choisi cette idée dans le cadre de son programme « Innovative Advanced Concepts », qui soutient chaque année une poignée d’idées conceptuelles précoces pour l’exploration spatiale. L’équipe de chercheurs explorera la possibilité de créer un essaim d’abeilles qui pourraient explorer la surface martienne de façon autonome, en volant à partir d’un rover. Le rover agirait comme une ruche mobile centralisée, rechargeant les abeilles martiennes avec de l’électricité, téléchargeant toute l’information qu’elles capturent et la relayant aux stations de suivi de la Terre. Ils décrivent les abeilles martiennes comme des « mouches robotiques à ailes battantes, de la taille d’un bourdon avec des ailes de la taille d’une cigale « . Ces ailes surdimensionnées, par rapport à leur corps, compensent la densité de l’atmosphère de Mars, qui est beaucoup plus mince que celle de la Terre.


[Image : C. Kang/NASA]

L’équipe croit que l’essaim offre des avantages significatifs par rapport aux rovers qui parcourent lentement sur la planète poussiéreuse – l’ancien petit rover Opportunity et le rover Curiosity de la taille d’une Betle Volkswagen passent à la taille d’un scarabée nucléaire. La conception de l’essaim est, par nature, plus résiliente que celle d’un seul rover, qui dispose au maximum d’un système de secours par capteur.

Si une Marsbee échoue, il y en a beaucoup d’autres qui compenseront la perte. Les abeilles pourraient fonctionner de façon indépendante pour recueillir des données au besoin, ou agir de façon coopérative pour couvrir une plus grande partie de la planète rouge. En fait, les scientifiques croient qu’ils pourraient reconfigurer des groupes d’abeilles pour qu’elles agissent comme différents types de systèmes de capteurs. Leur capacité à voler donnera aux chercheurs une nouvelle perspective sur la surface de la planète.
Mais malgré ses avantages théoriques évidents, il reste encore beaucoup à faire. Les scientifiques doivent encore déterminer la conception de l’aile, la façon dont elles se déplaceront et la quantité d’énergie dont elles auront besoin. Au cours de la première phase de recherche – qui a été financée par la NASA à hauteur de 125 000 $ – ils prévoient tester leurs prototypes dans une pièce qui simule la densité de l’air du martien. Ensuite, dans une deuxième phase, ils testeront des choses comme la manœuvrabilité, le décollage et l’atterrissage, et une mission potentielle.

Mais nous savons tous comment se passe ce film, n’est-ce pas ? Les abeilles trouvent un moyen de créer plus d’abeilles par elles-mêmes – en attendant leur moment de se déplacer pour détruire tous les derniers colons humains…

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