En Chine, il existe trois startups d’une valeur de plus d’un milliard de dollars chacune, spécialisées exclusivement dans la reconnaissance faciale. Alibaba est maintenant investisseur dans deux d’entre elles.

Le géant du e-commerce a annoncé aujourd’hui qu’il a récemment dirigé une ronde de financement de 600 millions de dollars dans SenseTime, une entreprise basée à Hong Kong qui fournit des logiciels de reconnaissance faciale aux entreprises et aux gouvernements à travers la Chine.

SenseTime est peu connu des consommateurs, tant à l’extérieur qu’à l’intérieur de la Chine, mais il est devenu un acteur majeur de l’industrie de l’intelligence artificielle du pays. La société développe des algorithmes de reconnaissance d’images et les intègre dans des services qu’elle vend à un large éventail de clients. Bon nombre d’entre elles sont des entreprises privées orientées vers le consommateur. Le détaillant en électronique Suning, par exemple, déploie ses logiciels dans ses magasins pour suivre le flux de clients dans ses magasins. SNOW, une application de messagerie façon Snapchat très populaire en Chine, utilise le logiciel de l’entreprise pour alimenter ses visuels AR.

Mais le client le plus important de SenseTime est sans doute le gouvernement chinois. Partout au pays, divers bureaux gouvernementaux ont déployé des logiciels de SenseTime dans les métros, les intersections et d’autres lieux publics. La police de Shenzhen, Guangzhou, et beaucoup d’autres villes se sont appuyées sur les outils de SenseTime pour aider à attraper les criminels, en vérifiant un visage « vivant » par rapport à une base de données séparée contenant les visages des personnes recherchées. Cela suit un modèle plus large en Chine, où les gouvernements locaux améliorent leurs technologies de surveillance, ce qui a parfois soulevé des inquiétudes parmi les défenseurs des libertés civiles. Dans la province du Xinjiang, où environ la moitié de la population est musulmane, les autorités ont installé des caméras équipées d’un logiciel de reconnaissance faciale dans les stations-service, les arrêts de bus et les mosquées, ce qui permet au gouvernement de suivre de près les déplacements quotidiens des individus.

L’investissement d’Alibaba dans SenseTime fait suite à celui réalisé l’an dernier à Megvii, une technologie de reconnaissance faciale chinoise très similaire à SenseTime, via sa filiale financière Ant Financial. Un peu avant que cet accord ne soit divulgué, Alibaba et KFC ont lancé un service d’essai permettant aux clients de payer les repas en utilisant leur visage. Ant Financial a également acquis EyeVerify, une société de logiciels de reconnaissance faciale et de biométrie basée au Kansas, et l’a rebaptisé Zoloz. Et elle injecte 15 milliards de dollars dans des centres de R&D dans le monde entier, spécialisés dans l’intelligence artificielle et l’informatique quantique.

SenseTime n’est pas de la seule entreprise chinoise spécialisée dans la reconnaissance faciale – outre Megvii, qui est évaluée à 1 milliard de dollars, il y a Yitu, qui est évaluée à 2,4 milliards de dollars, et plusieurs autres entreprises. De ces trois principaux, SenseTime a la portée internationale la plus large, même si la plupart de ses clients se trouvent en Chine. Qualcomm est un investisseur, et l’entreprise a des bureaux à Singapour et au Japon, où elle a récemment formé un partenariat avec Honda pour développer une technologie pour les voitures autonomes.

Il existe de nombreuses façons pour Alibaba d’utiliser la technologie de reconnaissance faciale dans son cœur de métier. En plus de la vérification des paiements, l’entreprise peut déployer le logiciel de SenseTime dans son nombre croissant de points de vente au détail hors ligne pour suivre les mouvements des clients et offrir des promotions. Mais le domaine d’intérêt de SenseTime s’étend bien au-delà du shopping, et vient alors que le gouvernement chinois encourage l’investissement dans la sécurité publique, l’intelligence artificielle et les systèmes de « crédit social ». En approfondissant sa participation dans des sociétés de reconnaissance faciale comme SenseTime, Alibaba devient l’une des sociétés privées chinoises les plus en phase avec les objectifs publics du gouvernement.

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