Les scientifiques de Harvard ont apporté la preuve que le simple fait d’éclaircir son esprit pendant 15 minutes chaque jour modifie le fonctionnement de ses gènes.

Une nouvelle étude indique que les personnes qui ont médité pendant une période de huit semaines ont connu un changement frappant dans l’expression de 172 gènes qui régulent l’inflammation, les rythmes circadiens et le métabolisme du glucose. Et cela, à son tour, était lié à une baisse significative de leur tension artérielle.

L’étude est petite et ne comprenait pas un groupe témoin de non-méditants. Il ne s’agit donc pas d’une preuve absolue que la méditation abaisse la tension artérielle en modifiant l’expression des gènes. Mais ses auteurs espèrent que cela sera considéré comme un jalon sur le long chemin qui mènera à convaincre les sceptiques du pouvoir de la méditation pour promouvoir la santé et inverser la maladie.

« Il s’agit d’une étape importante pour surmonter le biais inné qui s’est développé en médecine au cours des cent dernières années « , dit le Dr Herbert Benson, qui a commencé à promouvoir ce qu’il a appelé « la réponse de relaxation » il y a plus de quatre décennies. « Pour en revenir à la pénicilline dans les années 1920, nous avons été inexorablement dépendants des médicaments, de la chirurgie et des procédures. »

Face aux critiques souvent formulées par ses collègues de Harvard, Benson a insisté sur le fait que l’esprit joue un rôle critique dans l’état de santé et de maladie du corps. Il dit qu’une simple intervention visant à vider l’esprit du barrage constant de pensées intrusives peut apporter des bénéfices majeurs pour le corps.

« Briser le train de la pensée quotidienne », dit Benson, 82 ans, « a une application médicale qui doit être intégrée à nos médicaments et chirurgies « .

Son but est d’établir la réponse de relaxation et d’autres techniques qui calment le cerveau – yoga, t’ai chi, exercices respiratoires, prières répétitives et autres pratiques méditatives – comme « troisième jambe » d’un traitement médical, avec des médicaments et des procédures chirurgicales.

Le moment est peut-être venu de faire avancer cette idée. L’automne dernier, l’American Psychological Association a déclaré que la nation a atteint un nouveau point culminant dans le quotient de stress de la nation. L’enquête « Stress in America » de l’APA a révélé que près des deux tiers des Américains sont stressés par l’avenir de la nation et que plus de la moitié d’entre eux sont affligés par les divisions qui dominent notre vie publique.

À peu près à la même époque, l’American College of Cardiology et l’American Heart Association ont élargi la définition de l’hypertension artérielle, faisant passer le nombre de personnes considérées comme hypertendus de 72 millions à 103 millions, soit près de la moitié de tous les adultes.

Bien que les nouvelles directives thérapeutiques soient controversées, que ce soit selon l’ancienne ou la nouvelle définition, des dizaines de millions d’Américains risquent de subir des crises cardiaques, des accidents vasculaires cérébraux, des dommages aux organes et des décès prématurés parce que leur tension artérielle est trop élevée.

« Avec les nouvelles lignes directrices, les patients et les médecins vont s’intéresser de plus en plus aux thérapies non médicamenteuses qui pourraient contrôler la tension artérielle ou potentiellement augmenter leurs médicaments« , dit le Dr Randall Zusman, cardiologue de l’Hôpital général du Massachusetts et coauteur de la nouvelle étude, qui est publiée dans le Journal of Alternative and Complementary Medicine.

« Cela s’ajoute à notre boîte à outils pour les patients qui sont prêts à utiliser la technique de relaxation-réponse « , dit-il.

Il y a jusqu’à 200 médicaments antihypertenseurs et combinaisons de médicaments, mais beaucoup ont des effets secondaires gênants qui font qu’il est difficile pour les patients de prendre leurs pilules fidèlement. La méditation, d’autre part, est sans problème, autre que l’engagement quotidien de temps qu’elle prend.

L’hypertension artérielle se prête à l’étude de la réponse de relaxation parce qu’elle est clairement définie par ce que les médecins appellent une  » lecture clinique  » – un ensemble de chiffres qui détermine si un patient est atteint du trouble et si le trouble répond à un traitement donné.

Des études antérieures sur d’autres maladies, comme les maladies inflammatoires de l’intestin et la polyarthrite rhumatoïde, ont suggéré une amélioration après la méditation. Mais, « c’est la première étude où nous avons une lecture clinique propre et agréable », dit Towia Libermann, co-auteure d’une étude qui se spécialise dans les marqueurs génétiques de la maladie au Beth Israel Deaconess Medical Center.

La nouvelle étude portait sur 24 personnes souffrant d’hypertension artérielle qui ont suivi une formation de huit semaines sur la façon d’obtenir une réponse de relaxation – des séances hebdomadaires avec un entraîneur expérimenté et un CD de 20 minutes qu’elles pouvaient écouter à la maison. La technique est assez simple, impliquant la respiration profonde, la relaxation musculaire et la concentration sur un mantra d’un seul mot tout en ignorant passivement les pensées intrusives.

Les chercheurs ont mesuré si la tension artérielle des patients a chuté d’au moins 10 points (la valeur systolique ou plus élevée, lorsque le cœur se contracte) et de 5 points (la valeur diastolique ou entre les battements), et si leur tension artérielle se situait dans une fourchette souhaitable de 140 sur 90.

Un peu plus de la moitié des patients ont satisfait à ces critères et ont été appelés « répondants ». Il n’est pas clair si les 11 autres « non-répondants » ont échoué à apprendre la réponse de relaxation – tout le monde ne peut pas le faire avec succès – ou s’ils avaient un autre type d’hypertension qui ne répond pas à la méditation.

Les échantillons de sang des deux groupes ont révélé une « signature » génétique clairement différente chez les répondants. C’est-à-dire que 172 gènes différents associés à l’inflammation, aux rythmes circadiens et au métabolisme du glucose ont été activés ou désactivés d’une manière différente de celle des non-répondants.

« À notre connaissance, il s’agit de la première étude visant à identifier les changements dans l’expression des gènes spécifiquement associés à l’impact d’une intervention corps-esprit sur l’hypertension artérielle « , explique M. Libermann.

Il est logique que l’hypertension artérielle soit impliquée dans les gènes qui régulent l’inflammation, dit Libermann, parce qu’il est bien connu que les vaisseaux sanguins sont sensibles à l’inflammation et qu’ils libèrent « toutes sortes de molécules pro-inflammatoires et anti-inflammatoires ». De plus, les cellules immunitaires jouent un rôle important dans le déclenchement ou l’amortissement de l’inflammation.

L’inflammation est impliquée dans une grande variété de troubles, y compris les maladies cardiaques, les maladies du foie, le cancer et les troubles auto-immuns. Donc, si cette étude est confirmée, les thérapies corps-esprit peuvent être utiles pour de nombreux patients.

Une autre étude sur la tension artérielle est en cours et fait appel à un groupe témoin, considéré par les scientifiques comme nécessaire pour déterminer si un traitement est efficace. Libermann dit que le groupe aimerait monter une grande étude de jusqu’à 500 patients souffrant d’hypertension suivie sur cinq ans « pour voir si nous obtenons des réponses similaires ».

Entre-temps, M. Benson affirme qu’il n’y a pas de mal si les patients souffrant d’hypertension veulent essayer la réponse de relaxation, à condition que vous et votre médecin soyez sur la même longueur d’onde et que vous soyez d’accord.

Il dit que la méditation est déjà une routine dans les programmes de réadaptation de l’HGM pour les personnes qui ont eu des crises cardiaques, même si la preuve génomique fait actuellement défaut. Dans un cas, dit-il, un patient qui a utilisé la réponse de relaxation a obtenu une guérison inattendue de son cœur endommagé – peut-être à cause de l’effet anti-inflammatoire suggéré par la nouvelle étude sur la tension artérielle.

« Ce que nous avons été capables de faire, dit Benson, lentement, au fil des ans, c’est de changer tout le paradigme selon lequel l’esprit et le corps étaient séparés.

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