Le successeur de Nike à Flyknit est un tout nouveau matériau appelé Flyprint.

Le tissu ressemble à une moustiquaire nacrée ou à une porte moustiquaire en peau de serpent. Comme elle brille dans un éventail toujours changeant de roses, d’oranges et de verts sous la lumière, on peut littéralement voir à travers elle.

Il s’agit de Nike Flyprint, le premier tissu de performance imprimé en 3D au monde, qui fera ses débuts sur les pieds du coureur de fond kenyan Eliud Kipchoge au Marathon de Londres cette semaine. Elle est plus légère, plus respirante et plus résistante à l’eau que le Flyknit de Nike. Au lieu d’utiliser un métier à tisser high-tech pour tisser une chaussure à partir de fils, comme le fait Flyknit, Flyprint est tissé en polyuréthane avec une imprimante 3D. Cette technique permet à Nike de créer une chaussure plus légère et plus respirante qui n’absorbera pas l’eau et peut être adaptée à la forme du pied et à la démarche du coureur.

Vous pourriez classer Flyprint comme le successeur technologique de Flyknit, mais Flyprint ne remplace pas Flyknit, du moins pas tout de suite, et peut-être pas jamais. C’est parce que les deux matériaux peuvent être mélangés en une seule chaussure, créant ainsi une chaussure légère et fine conçue pour les coureurs professionnels, mais aussi pour les fans de Nike.

UNE IDÉE NÉE DE L’ÉCHEC
Si vous regardez la chronologie menant à sa création, il est facile de voir comment Flyprint a évolué à partir de l’un des échecs les plus réussis de l’histoire du sportwear. L’an dernier, Eliud Kipchoge a établi le record du monde du temps de marathon le plus rapide jamais enregistré, avec un temps de 2 heures et 25 secondes. Mais il n’a pas encore atteint l’objectif ambitieux que Nike s’était fixé dans le cadre d’une initiative très médiatisée appelée Breaking2. En une seule course, l’entreprise a prévu que l’un de ses coureurs sponsorisés battrait le record du marathon de deux heures. Nike a sorti une chaussure spéciale juste pour la course, et a même fait courir Kipchoge sur une piste circulaire dans les conditions de course les plus optimales possibles. Mais les chaussures Nike ne pouvaient pousser le marathonien le plus rapide du monde si vite.

Vers le mois de septembre de l’année dernière, huit mois après Breaking2, Nike a commencé à réfléchir à la façon de gagner encore plus de temps pour les courses de marathon de Kipchoge. L’entreprise ne voulait pas modifier la semelle intermédiaire en gomme molle, qui a fait rebondir tant d’énergie dans la foulée d’un coureur. Au lieu de cela, Nike a regardé le upper, le tissu qui tient la chaussure sur le pied de quelqu’un. Nike voulait le rendre plus léger et plus respirant, mais il a aussi entendu quelque chose d’autre de Kipchoge : les chaussures dans lesquelles il courait dans le passé prenaient parfois l’eau sur un parcours mouillé, alourdissant ses pas. L’entreprise pouvait-elle aussi régler ce problème ?

En fouillant dans ses options, une technologie semblait convenir : l’impression 3D. En réalité, Nike imprime des pièces de chaussures en 3D depuis des années. Dans le passé, l’entreprise a lancé des crampons de football imprimés en 3D, et avait fait un prototypage rapide de chaussures pour analyser les conceptions en interne. Mais tout le plomb que Nike avait dans l’espace a été perdu pour Adidas l’année dernière, quand Adidas a lancé la première semelle extérieure commerciale imprimée en 3D avec un calendrier industriel clair pour l’adapter à tout le monde. Au même moment, les ventes d’Adidas étaient dans un sprint complet pour rattraper Nike.

« Nous ne voulions pas utiliser l’impression 3D pour le plaisir d’utiliser l’impression 3D », insiste Roger Chen, directeur senior de l’innovation numérique chez Nike. « C’est là que nous avons pris du recul, et nous avons pensé, comment nous concentrer sur le brief de conception : une chaussure plus légère, plus respirante, et qui permet de contrôler la pluie et l’humidité… »

De tous les matériaux disponibles chez Nike, un uréthane thermoplastique extrudé à partir d’une imprimante 3D pourrait fournir ces caractéristiques, en théorie. Mais Nike devrait d’abord faire fonctionner les imprimantes 3D d’une toute nouvelle façon.


PIRATAGE D’UNE IMPRIMANTE 3D
La plus grande surprise à propos de Flyprint est que vous pouvez fabriquer une chaussure Nike Flyprint avec une imprimante industrielle 3D standard. Adidas, d’autre part, s’est associé à une nouvelle société pour sécuriser les machines pour produire ses chaussures imprimées en 3D. Même le plastique utilisé par Nike, bien que techniquement propriétaire, est proche de ce qui est disponible sur le marché.

La différence entre le processus d’impression 3D Flyprint et un objet typiquement imprimé en 3D est le comportement de l’imprimante elle-même. « Avec Flyprint, nos concepteurs ont demandé : « Comment contrôler l’imprimante 3D comme un pinceau ? » dit Chen. « Pourrions-nous établir toutes les limites de l’invention et de la finalité ? »

Les imprimeurs 3D travaillent généralement en superposant micron après micron de plastique, construisant une structure une strate à la fois. Comme le dit Chen, c’est l’imprimeur lui-même qui décide comment quelque chose est fabriqué, et c’est toujours fait de la même façon. Pour apporter une approche artisanale à l’impression, Nike a piraté des imprimeurs commerciaux avec des logiciels plus intelligents. Au lieu de construire une forme en extrudant une couche entière après l’autre, leur logiciel leur permettait de déposer des filaments de plastique comme du fil. Cela signifie qu’au lieu de simplement stratifier le plastique, Nike peut réellement tisser ces cordes ensemble en des motifs complexes avec des propriétés physiques uniques.

C’est une approche qui ressemble beaucoup à Flyknit, mais le plastique extrudé pousse les limites du tissage au-delà de ce que Nike pourrait faire avec le fil. « Nous ne pouvons pas tisser [une ficelle] de X à Y, nous pouvons aller de X à A à C à Y « , dit Chen, alors qu’il zigzague sa main sur une chaussure. Et avec l’aide d’un logiciel de conception computationnelle, qui peut aider les concepteurs à créer des motifs à travers la chaussure pour différents degrés de soutien et de flexion, chaque partie d’une tige Flyprint peut être optimisée pour le pied d’un coureur particulier.

Sur la chaussure que Kipchoge porte cette semaine, la zone des orteils présente un tissage en petits diamants, qui offrent peu de flexibilité et bloquent ses orteils vers le bas sur la semelle intermédiaire. Dans l’avant-pied, les transitions de tissage en courbes pour augmenter la flexion latérale et la respirabilité. Puis, au niveau du talon, la forme diamant revient – bien que cette fois, plus grande – pour offrir un peu plus de souplesse que le devant de la chaussure.

Le style est tout aussi important que la performance pour Nike et ses concurrents, quoi qu’en disent ces entreprises. Les baskets sont devenues très à la mode, et le design computationnel aide ici aussi. Il permet aux concepteurs d’utiliser des algorithmes pour créer les couleurs chatoyantes de Flyprint, et peut-être même des coloris que nous n’avons jamais vus auparavant. (Nike ne détaillera pas comment elle extrude de telles couleurs uniques sur ses chaussures, citant cette information comme étant propriétaire.

Mais sans avoir moi-même porté les Flyprint, il est difficile de savoir ce que l’on ressent lorsqu’on court en plastique. Les chaussures finales sont définitivement….légèrement plus légères que ce que Nike a fait auparavant. Le Vaporfly elite pèse 180 grammes, tandis que la version Flyprint pèse 169 grammes. Cela représente une économie de 11 grammes, soit 6,1 % du poids de la chaussure, à sec. La sueur ou les flaques d’eau pourraient augmenter l’écart.

Le confort était une grande préoccupation pour Nike – la société insiste sur le fait que le plastique tissé, comme son filament, est plus confortable sur le pied qu’un seul morceau de plastique imprimé en 3D. Et de façon anecdotique, Kipchoge a comparé la sensation respirante de Flyprint de la course à l’air. Cependant, dans la dernière paire de Kipchoge, Nike a choisi d’inclure une languette Flyknit, par opposition à une Flyprint complète qui avait été explorée dans des prototypes. Pourquoi ? Le dessus du pied est la partie la plus sensible, et Flyprint V1.0 n’était tout simplement pas aussi confortable que Flyknit pour cette partie clé de la chaussure. Heureusement, le tissu Flyknit peut être chauffé et collé avec Flyprint. Cela signifie que Nike peut facilement fabriquer des chaussures hybrides Flyknit/Flyprint – ou peut-être même d’autres vêtements – à l’échelle, pour le marché.

« Comme nous introduisons Flypirint, nous ne remplaçons pas Flypirint », précise Chen. « Elles sont très complémentaires. » Bien que ce que cela signifie pour les possibilités de personnalisation de la performance de masse pour l’utilisateur moyen, la vitesse de production de chaussures ou le résultat net de Nike n’est pas encore clair, puisque Nike ne commente rien de tout cela.

Pour l’instant, Flyprint n’est disponible que pour les coureurs professionnels de Nike, avec quelques collectionneurs qui pourraient acheter une version Flyprint de 600 $ du Vaporfly Elite par le biais de l’application de Nike plus tard cette semaine. Cela dit, Nike a laissé entendre qu’il a une cadence assez prévisible lorsqu’il s’agit de lancer ses nouvelles technologies auprès du grand public. Ils sont conçus pour les pros qui les éprouvent en compétition. Ensuite, ces technologies sont mises à l’échelle des masses dans les sorties commerciales.

En d’autres termes, vous pouvez chercher des chaussures Flyprint iridescentes sur les étagères des magasins avant la fin de 2018, ou au plus tard au début de 2019. Triple Adidas Ultraboosts blancs, ce ne sont pas des Adidas Ultraboosts. Nike devient maximaliste, en avant toutes les autres.

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