La startup d’innovation Bolt Threads a présenté son deuxième biomatériau – un cuir fait à partir de mycélium, les racines d’un champignon.

Le nouveau cuir, qu’il appelle Mylo, fera ses débuts sur un sac du designer Stella McCartney qui sera présenté dans l’exposition « Fashioned from Nature » du Victoria and Albert Museum, qui ouvre ses portes le 21 avril à Londres. Elle proposera ses propres sacs fabriqués avec le nouveau matériel pour la pré-commande à partir de juin.

« Nous cherchions le bon point pour montrer au monde que nous sommes plus que de la soie d’araignée « , a déclaré Dan Widmaier, cofondateur et PDG de Bolt Threads, lors d’une interview téléphonique à Forbes.

Basée à Emeryville, en Californie, Bolt Threads, qui a levé plus de 200 millions de dollars en capital-risque auprès de Formation 8, Baillie Gifford, Founders Fund et autres, lancé en 2009 avec l’objectif ambitieux de développer la soie d’araignée synthétique, un matériau plus résistant que l’acier mais plus mou qu’un nuage. C’est un problème difficile, et beaucoup d’autres ont essayé et échoué au fil des ans.

Mais Widmaier, 37 ans, qui avait commencé à travailler sur ce problème alors qu’il faisait son doctorat en chimie et biologie chimique à l’Université de Californie, à San Francisco, a déchiffré le code. Après avoir étudié les araignées – à un moment donné, lui et ses co-fondateurs avaient un bureau rempli de toiles filantes sur des cerceaux – il a développé une soie d’araignée synthétique à partir de protéines produites par fermentation à l’aide de levure, d’eau et de sucre, un processus qui ressemble étrangement à la fabrication de la bière. La fibre de Bolt Threads est conçue pour imiter la soie dragline, le filament qu’une araignée extrude lorsqu’elle tisse.

L’an dernier, elle a lancé son premier produit, une cravate avec un prix de détail de 314 $, puis un chapeau au prix de 198 $. Depuis, Bolt Threads s’est associé à Stella McCartney et Patagonia, et a également acquis Best Made Co, une entreprise de vêtements de plein air, ce qui lui permet de vendre ses propres produits directement aux consommateurs.

Avec l’aimable autorisation de Bolt Threads
Le cuir synthétique bio, appelé Mylo, est fabriqué à partir de racines de champignons, appelés mycélium, qui peuvent être cultivés facilement dans de petits espaces intérieurs.

Alors que la soie d’araignée synthétique est cool et a mis des années à se développer, la vision de Widmaier a toujours été plus grande que ce seul matériau. « Nous avons fabriqué des milliers de choses dans le laboratoire de recherche à une échelle minuscule, a-t-il dit. « Nous continuerons à déployer de nouvelles versions des produits que vous voyez avec Microsilk et Mylo, ainsi que d’autres produits. »

Avec une population mondiale de 7 milliards d’habitants et en croissance, et un nombre croissant de consommateurs de classe moyenne, le besoin d’une mode durable est devenu intense. La plupart des faux cuirs sont fabriqués à partir de matériaux à base de plastique, qui ne ressemblent pas au cuir et entraînent un problème de déchets similaire à celui d’autres substances à base de pétrole. Mylo n’est pas seulement un matériau synthétique bio qui peut être cultivé dans un petit espace sans l’impact environnemental d’un grand nombre de bovins, mais il peut aussi être coloré avec du thé, qui a longtemps été utilisé comme colorant naturel en raison de sa forte teneur en tanin. La quantification de l’impact sur l’environnement par le biais d’une évaluation du cycle de vie complet n’a pas encore été faite, car le projet en est encore à ses débuts, mais Bolt Threads prévoit d’en faire une après sa mise à l’échelle. « Nous nous concentrons sur l’idée d’une nouvelle révolution des matériaux », a déclaré M. Widmaier. « Nous croyons vraiment qu’il y a un besoin dans le monde pour de meilleurs matériaux qui sont plus performants et durables pour une population croissante et une classe moyenne en pleine croissance.

Bolt Threads n’a pas développé le nouveau cuir tout seul, mais s’est associé à une autre startup, Ecovative. Green Island, une entreprise new-yorkaise d’Ecovative, a mis au point la technologie des racines de champignons pour l’emballage qui pourrait remplacer la mousse de polystyrène, réduisant ainsi le problème des déchets d’emballage qui s’accumulent dans les sites d’enfouissement et les océans. Le cofondateur et PDG d’Ecovative, Eben Bayer – un ancien élève de la liste Forbes 30 Under 30 Under 30 – avait commencé à travailler avec le mycélium en 2009. Alors qu’il était encore à l’école, il cultivait des champignons sous son lit pour un projet précoce ; l’an dernier, Ecovative a produit 1 million de livres de mycélium.

À l’automne, Bayer et Widmaier ont commencé à parler de la façon dont ils pourraient travailler ensemble. Bien qu’Ecovative ait développé les matériaux à base de mycélium, elle n’avait pas la capacité de créer ses propres produits de marque pour les consommateurs. « Notre force réside dans la recherche et le développement « , a déclaré M. Bayer. « Je vois l’avantage d’apporter ces innovations directement aux consommateurs. »

Avec l’aimable autorisation de Bolt Threads
Le sac prototype « Falabella » de Stella McCartney, fabriqué à partir du nouveau cuir synthétique bio de Bolt Threads, sera exposé au Victoria and Albert Museum.

Les sacs Mylo de Bolt Threads, conçus par un atelier de design d’East Bay avec une histoire de travail sur le cuir et les matériaux synthétiques, seront pré-commandés en juin. Leur prix sera de l’ordre de centaines de dollars (Bolt n’a pas encore fixé un prix exact), ce qui équivaut au coût des autres sacs en cuir de première qualité. Stella McCartney n’a pas l’intention de lancer commercialement le sac Mylo. Par courriel, Mme McCartney a déclaré que sa marque était depuis longtemps axée sur la mode durable et les matériaux alternatifs. « Une fois que vous prenez cette technologie et l’innovation et que vous la mariez à la mode de luxe, au design et à la créativité, il n’y a pas de fin à la folie magique que vous pouvez créer « , a-t-elle ajouté.

Au fil du temps, le matériau Mylo pourrait être utilisé pour créer des chaussures ou d’autres vêtements ou rembourrage, ainsi que des sacs. Alors que le marché du textile est beaucoup plus important que celui du cuir, la possibilité de produire Mylo à un prix similaire à celui du matériau qu’il remplace le rend particulièrement intéressant. La prochaine grande question pour Bolt Threads sera de savoir comment augmenter sa production, et c’est quelque chose à laquelle Widmaier a beaucoup réfléchi. Comme il le dit : « Pour moi, en tant que passionné de technologie, rien ne m’irrite plus que d’avoir l’idée et de ne jamais la voir se transformer en réalité ».

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