Pour commencer, la nouvelle technologie – qui est apparue dans Westworld avant d’arriver sur le marché – pourrait aider les sourds à analyser le discours et le bruit ambiant.

David Eagleman pense que la perception sensorielle humaine ne se limite pas à la vue, au son, au toucher, à l’odorat et au goût. Le neuroscientifique de Stanford prévoit un avenir dans lequel les humains pourraient développer de nouveaux « sens » pour toutes sortes d’informations, en utilisant une technologie portable pour alimenter le cerveau en données.


Eagleman a consacré sa carrière à étudier comment le cerveau absorbe les signaux et construit la conscience. Il s’est particulièrement intéressé à la synesthésie, un état neurologique dans lequel la stimulation de l’un des cinq sens crée la perception simultanée d’un autre – comme les individus qui peuvent « entendre » la couleur. Si son étude de la synesthésie a clarifié une chose,

c’est que les perceptions sensorielles humaines ne sont pas une reproduction objective de la réalité, mais plutôt une inférence que le cerveau tire des signaux qu’il reçoit.

« Le cœur du défi est que le cerveau est enfermé dans le silence et l’obscurité à l’intérieur du crâne. Tout ce qu’il reçoit, ce sont ces signaux électriques, et il doit en tirer sa version du monde », explique Eagleman. « J’ai été très intéressé par l’idée que vous pouvez peut-être introduire l’information dans le cerveau par des canaux inhabituels, et qu’il trouverait quoi en faire. »

Il y a sept ans, cette recherche a conduit Eagleman à concevoir son dispositif d’augmentation sensorielle révolutionnaire, le Versatile Extra-Sensory Transducer, qu’il a passé l’année suivante à développer et à prototyper dans son laboratoire. Son invention brevetée, qu’il abrège en VEST, est un dispositif composé de 32 moteurs vibrants que les utilisateurs portent autour de leur torse, tout comme une veste sartorial. La VEST peut prendre en compte divers types de données en temps réel – des ondes sonores pour aider les sourds à connaître des statut de vol, des horaires, et même les tendances boursières – et traduit ces données en modèles dynamiques de vibrations dans les moteurs. Avec seulement quelques semaines de formation, M. Eagleman dit que les utilisateurs peuvent apprendre à associer les modèles à des intrants spécifiques – le son d’une lettre, par exemple, ou la popularité d’une actu.

M. Eagleman prédit qu’avec le temps, la perception des données par la VEST deviendra une seconde nature. « C’est une chose inconsciente, du même niveau que lorsque vous entendez, dit-il. « Nous ne savons pas avec certitude à quoi ça va ressembler, mais ce que nous pouvons dire, c’est que ce n’est pas une traduction cognitive. »

Scott Novich

Le neuroscientifique croit que la polyvalence et la plasticité du cerveau le rendent fondamentalement réceptif à la formation de nouvelles voies d’entrée sensorielle. « Le cerveau reçoit cette information du monde, mais le cerveau n’a aucun moyen de savoir si cette pression ressentie sont des photos, une compression sonore, ou autre.. » dit Eagleman. Comme il l’explique, le cerveau transforme simplement ces divers stimuli en pics électrochimiques et utilise ces signaux pour créer une représentation mentale du monde. La VEST ferait le même travail pour toutes sortes de données en les traduisant en vibrations interprétables, donnant à celui qui les porte un véritable « sixième sens ».

Eagleman développe la VEST avec une API ouverte, afin que d’autres puissent expérimenter avec les types de données qu’il peut convertir en vibrations. « Nous avons pensé à 20 choses vraiment cool à alimenter, ce que nous avons déjà expérimenté, mais la communauté pensera à 20 000 flux de données autres « , dit-il.

Si tout cela ressemble un peu à de la science-fiction, les auteurs de la très populaire série de science-fiction « Westworld » sont d’accord. Le mélodrame à succès de HBO sur l’intelligence artificielle (IA) a amené Eagleman comme conseiller scientifique en mai 2017, et il semble que sa technologie a eu un impact sur la série. En fait, un prototype de la VEST devrait paraître dans le septième épisode de la saison à venir tant attendue.

Bien qu’Eagleman n’ait pas pu divulguer des détails spécifiques sur les épisodes à venir, il a exprimé son enthousiasme quant à la vision plus optimiste de l’IA que sa technologie incarne et apporte à la deuxième saison de la série.

« Je ne partage pas le genre de craintes que des gens comme Stephen Hawking ou Elon Musk  ont à propos de la prise en charge et de la destruction de l’IA », dit Eagleman, dans un clin d’œil aux thèmes plus macabres et plus apocalyptiques de la première saison de « Westworld ». Il théorise plutôt que l’avenir sera une « fusion continue » entre les humains et les machines que nous créons.

 

Grâce en partie à son TED Talk 2015, où il a présenté sa théorie de la substitution et de l’augmentation sensorielle, la théorie académique et le projet de laboratoire de recherche d’Eagleman s’est rapidement transformé en une société à capital-risque appelée NeoSensory. Il dit que son incursion dans l’économie de start-up de la Silicon Valley a été une  » courbe d’apprentissage abrupte « , mais la transition, avec l’apport des financiers, a aidé l’équipe à identifier un point de départ clair pour mettre cette technologie sur le marché : la communauté des sourds. (l’inclusivité est tendance)

Si tout se passe bien, NeoSensory a le potentiel à court terme de disrupter sérieusement le marché actuel des appareils médicaux pour aider les sourds. Depuis le milieu des années 1980, l’implant cochléaire est le principal appareil que les sourds et les malentendants utilisent pour se connecter avec le monde auditif. Cependant, les implants cochléaires doivent être implantés chirurgicalement dans l’oreille, une procédure qui peut coûter jusqu’à 100 000 $ avec quelques semaines de convalescence. La VEST offre une alternative non chirurgicale aux implants pour environ 2 000 $ et avec ce que Eagleman prédit sera de meilleurs résultats pour l’utilisateur – en particulier ceux qui ont une surdité précoce (pour qui les implants cochléaires ne fonctionnent souvent pas bien).

Selon le neuroscientifique, la VEST peut être utilisée pour aider les sourds à analyser les données auditives, dans un sens de « transfert de l’oreille interne à la peau ». L’oreille interne capte le son du tympan et divise ces données en fonction de sa fréquence, les transmettant par impulsion électrique au cerveau. « La VEST, dit Eagleman, utiliserait le même principe – traduire les mots parlés et le bruit ambiant en modèles spécifiques de vibrations à différents endroits sur le torse. »

Justin Gardner, professeur de neurosciences à Stanford qui n’est pas impliqué dans le projet, loue le design élégant et non invasif de VEST, le qualifiant de « moyen simple et élégant d’aider les gens ». Mais il hésite quant au potentiel du dispositif à supplanter véritablement les implants cochléaires en termes d’efficacité. « Que vous puissiez comprendre la parole avec ce genre de substitution sensorielle d’une manière qui serait naturelle pour les gens n’est pas bien prouvé », dit-il. « Pouvez-vous vraiment faire un remapping entre des sons de parole très complexes que les gens veulent faire dans un environnement quotidien ? »

La réalité de la plupart des environnements, comme le souligne Gardner, est que nous n’obtenons pas une information auditive parfaite – nous devons constamment éliminer les bruits de fond et combler les lacunes lorsque nous oublions un mot. « Quand on pense à ces technologies, elles peuvent fonctionner en principe, dans un laboratoire ou dans un espace très confiné. Mais pouvez-vous l’utiliser dans une conversation réelle ? dit-il. « Cela fait une grande différence en termes d’efficacité pour les gens. »

Kai Kunze, professeur à l’Université Keio de Tokyo, qui se spécialise dans la technologie d’augmentation sensorielle portable, a également des doutes. Il croit que les modèles de vibration seuls pourraient ne pas suffire pour que les sourds puissent analyser les subtilités de la parole et du son. « Nous avons beaucoup travaillé avec des [appareils] vibrotactiles, et j’ai l’impression que c’est très limité », dit-il. Il recommande d’ajouter d’autres réactions somatosensorielles dans la VEST, comme la modification de la température et de l’étanchéité de l’appareil, pour accompagner les vibrations pour plus de précision. « Ensuite, vous pourriez coder [les données] dans différents canaux, et il serait plus facile pour votre cerveau de comprendre ce que ce signal signifie réellement « , dit-il.

Pour répondre aux préoccupations initiales, l’équipe d’Eagleman est actuellement en train de tester des prototypes VEST sur des personnes sourdes. Leurs résultats, bien que préliminaires, sont encourageants : Eagleman rapporte que ses bénévoles ont pu apprendre à interpréter l’audio à partir des vibrations en quelques semaines seulement.

Greg Oxley, qui a une perte auditive presque complète, s’est porté volontaire pour tester l’appareil. « C’est en fait beaucoup plus facile de comprendre les gens maintenant avec le VEST. Les vibrations sont très précises – plus précises qu’une aide auditive « , a déclaré Oxley dans une récente vidéo d’Al Jazeera. « Le ton des voix varie d’une personne à l’autre. »

 

Bien que la VEST ne sera pas disponible sur le marché avant au moins un an, NeoSensory prévoit de sortir une version miniature de la technologie dans 8 ou 9 mois.

Cette version, appelée Buzz, ne contiendra que huit moteurs vibrants et pourra être portée au poignet de l’utilisateur. Bien que le Buzz ait une résolution inférieure à celle de la version très précise de VEST, NeoSensory pense qu’il s’agira d’un produit révolutionnaire pour les personnes souffrant d’une perte auditive très sévère. En fait, Eagleman se souvient que le premier sourd à essayer le Buzz, Phillip Smith, a été ému jusqu’aux larmes lorsqu’il l’a mis pour la première fois.

« Smith pouvait entendre des choses comme la fermeture d’une porte, un chien aboyant, sa femme entrant dans la pièce « , se souvient Eagleman. « Il pouvait dire qu’il se passait des choses qui avaient toujours été coupées pour lui. »

Eagleman est enthousiasmé par les plans à court terme de sa technologie, mais il pense toujours aux prochaines étapes, en termes de création de nouveaux sens.

« Il n’y a vraiment pas de fin aux possibilités infinies de l’expansion humaine », a dit Eagleman dans son discours TED, incitant le public à imaginer avoir la capacité de sentir sa propre pression artérielle, de posséder une vision à 360 degrés ou de voir les ondes lumineuses à travers le spectre électromagnétique.

« Au fur et à mesure que nous avançons dans l’avenir, nous serons de plus en plus en mesure de choisir nos propres périphériques. Nous n’avons plus à attendre les dons sensoriels de Mère Nature sur ses échelles de temps, mais au contraire, comme tout bon parent, elle nous a donné les outils dont nous avons besoin pour sortir et définir notre propre trajectoire ».

Reste à être certain qu’il n’y aura pas de déviance pour devenir des « surhumains »…

Via Smithsonian

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