Des interfaces calmes qui vous feront respirer à nouveau.

Udayan Umapathi croit que les humains perdent la bataille contre les téléphones et les ordinateurs portables. Les écrans nous réduisent en esclavage. Les programmes vampirisent nos cerveaux. Pour lutter contre cette surcharge numérique, il travaille sur des « interfaces calmes » – des expériences d’utilisateurs qui n’exigent pas constamment notre attention et utilisent des éléments naturels pour nous connecter au monde physique qui a été intimement lié à notre espèce depuis 2,8 millions d’années.

Exemple conceptuel d’une utilisation potentielle. [Image : Tangible Media Group/MIT].

Pour Umapathi, chercheur au MIT Media Lab, l’élément qui pourrait rétablir cette connexion naturelle est l’eau. « L’eau, me dit-il, est un matériau naturel qui, en soi, est un symbole de calme. Et les gouttelettes d’eau, en particulier, ont un potentiel énorme pour servir d’interfaces de calcul. Umapathi et ses collègues du Tangible Media Group du MIT ont donc mis au point des gouttes programmables pour l’interaction. Grâce à une technique appelée « électro-mouillage », les chercheurs peuvent utiliser un courant pour contrôler les gouttelettes placées sur une grille ; ils peuvent faire bouger les gouttelettes, les transformer en différentes formes, les fusionner et les séparer. L’effet est magique.

UN ÉCRAN QUI VOUS FAIT SOURIRE ET RESPIRER

Tout cela peut sembler bizarre jusqu’à ce que vous réalisiez qu’il ne s’agit que d’un affichage graphique qui utilise des gouttelettes d’eau de tailles et de formes diverses pour communiquer des informations. Une application potentielle est un miroir qui, lorsqu’il est vaporisé, permet à quelqu’un d’afficher un message à partir d’un smartphone. Ecrivez « I love you » sur votre écran, et le miroir le reproduit comme par magie en utilisant EWOD juste devant la personne qui se brosse les dents après une douche chaude.

Peut-être pensez-vous que cette application spécifique serait aussi intrusive et ennuyeuse qu’un téléphone affichant une fenêtre pop-up vous montrant un message. Umapathi pense autrement, arguant qu’un message dans un miroir n’est pas aussi ennuyeux qu’un téléphone qui vous ping une notification: « Si vous y pensez, dans votre vie réelle, chaque fois que vous voyez de la vapeur sur un miroir ou des gouttelettes de pluie sur une fenêtre en verre, vous jouez naturellement avec.

« Nous puisons dans les activités quotidiennes pour créer un sentiment d’excitation. » C’est un scénario de conception, affirme-t-il, qui est « analogue à la façon dont un contour de mots écrits plus tôt dans la condensation sur un miroir réapparaît magiquement après une douche ». L’idée générale est de provoquer la surprise et le plaisir, comme seul le monde naturel peut le faire.

Pour illustrer son propos, il cite le film The Shape of Water de Guillermo del Toro, primé à l’Académie : « Il y a une belle scène dans laquelle Eliza [le protagoniste humain] contrôle quelques gouttes sur une vitre de fenêtre. C’est ce genre d’émerveillement et de fantaisie que nous essayons de capturer [avec notre interface calme] ».

Il n’a pas tort. En intégrant un écran dans quelque chose qui a déjà une composante émotionnelle puissante, l’acte de communiquer devient beaucoup plus naturel et détendu que n’importe quelle sonnerie, vibration ou badge rouge vif affichant un numéro.

APPLICATIONS CONVAINCANTES

Il y a plus d’applications potentielles au-delà des miroirs qui peuvent montrer des messages d’amour. « Imaginez des milliers de gouttelettes chorégraphiées pour danser [dans une grande exposition publique] « , dit-il. Ils ont déjà démontré qu’une telle interface est possible, avec deux gouttelettes dansantes, et qu’ils travaillent à déplacer beaucoup plus de gouttelettes à la fois pour montrer de grandes animations. Leurs démonstrations incluent également une palette d’aquarelle vivante qui mélange les couleurs pour les artistes. « Même les magiciens ont demandé à collaborer à la création d’illusions, dit-il.

Umapathi croit que cette technologie – et les autres interfaces calmes que ses collègues développent au MIT en utilisant des matériaux naturels comme le sable et l’argile – auront beaucoup plus d’applications qu’ils ne peuvent l’imaginer aujourd’hui : Il a vu des designers se rendre à la cuisine pour apporter du lait et du jus pour jouer et expérimenter. « C’est rare avec les interfaces informatiques typiques. Quand auriez-vous pu imaginer que les matériaux ménagers courants puissent s’intégrer si facilement aux ordinateurs ? »

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