« Je ne savais pas que je ne pouvais tirer le meilleur parti de la vie qu’en m’y livrant. »

« Il faut savoir ce que l’on veut être », écrivait la mathématicienne française du XVIIIe siècle Émilie du Châtelet en pesant la nature du génie (La Fable des abeilles). « Dans ce dernier cas, l’irrésolution produit de faux pas, et dans la vie de l’esprit des idées confuses. » Et pourtant, cette connaissance intérieure est l’œuvre de toute une vie, car nos confusions sont nombreuses et nos faux pas constants dans un monde qui nous dit constamment qui nous sommes et qui nous devrions être – un monde qui, selon les mots sobres d’E.E. Cummings, « fait de son mieux, nuit et jour, pour vous rendre tous les autres« . Même si nous essayons de ne pas être aveuglés par les prescriptions de la société pour le bonheur, nous sommes encore des créatures sociales poreuses aux valeurs de nos pairs – des créatures étonnamment et souvent myopes au sujet des choses qui, selon nous, fournissent notre plénitude en tant qu’êtres humains, aspirant habituellement aux mauvaises choses pour les mauvaises raisons.

En 1926, plus d’une décennie avant qu’une équipe de psychologues de Harvard ne commence l’étude la plus longue et la plus révélatrice de l’histoire du bonheur humain (Triumphs of Experience – The Men of the Harvard Grant Study) et un demi-siècle avant que le philosophe humaniste Erich Fromm n’écrive son classique sur l’art de vivre (L’art d’être), la psychanalyste et écrivain britannique Marion Milner (1er février), 1900 – 29 mai 1998) a entrepris une expérience de sept ans dans la vie, visant à décortiquer l’écorce existentielle de tout ce que nous confondons chroniquement avec l’épanouissement – prestige, plaisir, popularité – pour révéler le noyau succulent et vivant de ce qui fait le bonheur véritable. Tout au long de son voyage de « doutes, de retards et d’expéditions sur de fausses pistes », qu’elle a consigné dans un journal avec la rigueur d’observation d’un scientifique, Milner a finalement découvert que nous sommes des êtres profondément différents de ce que nous nous imaginons être – que les choses que nous poursuivons le plus frénétiquement sont les moins susceptibles de nous donner une joie et un contentement durables, mais il y a d’autres choses plus vraies que nous pouvons nous entraîner à accomplir dans la poursuite insaisissable du bonheur.

En 1934, sous le nom de plume Joanna Field, Milner a publié les résultats de son enquête dans A Life of One’s Own (bibliothèque publique). Milner allait remplir ses quatre-vingt-dix-huit ans d’une vie de satisfaction peu commune, éclairée par les leçons qu’elle a tirées de cette auto-examen intensif de sept ans.

Dans la préface de l’édition originale, Milner met en garde :

Que personne ne pense que c’est un moyen facile parce qu’il s’agit de moments de bonheur plutôt que d’un devoir sévère ou d’un effort moral élevé. Car ce qui est vraiment facile, comme je l’ai trouvé, c’est de fermer les yeux sur ce que l’on aime vraiment, de dériver vers l’acceptation de ce que l’on veut, prêt à l’emploi de la part d’autres personnes, et d’éviter le tamisage continu des valeurs au jour le jour. Et enfin, que personne n’entreprenne une telle expérience s’il n’est pas prêt à se trouver plus idiot qu’il ne le pensait.

Cette tâche désorientante mais éclairante de tourner l’œil de l’esprit vers l’intérieur exige une pratique de recalibrer notre perception conditionnée. S’inspirant des principes de la pensée critique de Descartes (The Philosophical Writings of Descartes: Volume 1 by Ren?? Descartes (1985-08-30)), elle s’est mise à douter de ses hypothèses les plus fondamentales sur ce qui la rendait heureuse, essayant d’apprendre non seulement de la raison, mais aussi de la vie des sens.

Elle réfléchit sur le sentiment d’aliénation extrême et la terreur de manquer quelque chose qu’elle a ressentie au début de l’expérience, à l’âge de vingt-six ans :

Bien que je n’aurais pas pu en parler à l’époque, je me souviens maintenant du sentiment d’être coupée des autres, séparée, coupée de tout ce qui peut être réel dans la vie. J’étais tellement dépendante de l’opinion des autres que je vivais dans une peur constante de l’offense, et s’il m’est venu à l’esprit que quelque chose que j’avais fait n’était pas approuvé, j’étais pleine de malaise jusqu’à ce que je l’aie corrigé. J’ai toujours semblé être à la recherche de quelque chose, toujours un peu distraite parce qu’il y avait quelque chose de plus important à faire juste avant le moment.

En regardant en arrière sur la jeune elle-même qui a rédigé ces entrées de journal au début de l’expérience, Milner réfléchit :

J’avais l’impression que ma vie était d’une médiocrité d’un niveau mort et ennuyeux, avec le sens des choses réelles et vitales qui se passent au coin de la rue, dans les rues, dans la vie des autres. Car j’avais pris les ondulations de surface pour tout ce qu’il y avait, alors que des événements d’une importance vitale pour moi se produisaient, non pas quelque part loin de moi, mais juste sous la surface calme de mon propre esprit. Bien que certaines de ces découvertes n’aient pas été tout à fait agréables, apportant avec elles des échos de terreur et de désespoir, au moins elles m’ont donné le sentiment d’être vivante.

J’avais été continuellement exhortée à définir mon but dans la vie, mais je commençais maintenant à douter que la vie ne soit pas une chose trop complexe pour être maintenue dans les limites d’un seul but formulé, qu’elle n’éclate pas, ; ou si le but était trop fort, peut-être qu’elle peut se déformer comme un chêne dont le tronc a été entouré d’une bande de fer. J’ai commencé à deviner que mon besoin d’équilibre, du soleil, mais pas trop, de la pluie, mais pas toujours…. J’ai donc commencé à avoir une idée de ma vie, non pas comme la lente mise en forme d’accomplissement pour répondre à mes objectifs préconçus, mais comme la découverte et la croissance graduelle d’un but que je ne connaissais pas. J’ai écrit : « Ça veut dire marcher un peu dans le brouillard, mais c’est le seul moyen qui n’est pas une présomption, forçant le moi dans une théorie ».

Distiller l’essence de cette réorientation de l’être, elle ajoute :

Je ne savais pas que je ne pouvais tirer le meilleur parti de la vie qu’en me donnant à elle.

Des interrogations qui semblent sans date, puisque l’ouvrage date de 1930, et qui sonne très familier finalement.

Un livre à découvrir d’urgence : A Life of One’s Own

Merci Brainpickings.

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