Avant des studios comme Walt Disney, Pixar et Studio Ghibli, l’animation n’était pas vraiment prise au sérieux en tant que forme d’art. Pendant des décennies, les images animées ont été considérées comme une nouvelle forme de divertissement pour les enfants.

Ce sont ces inventions simples qui ont servi de base à la cinématographie et ont inspiré les pionniers des XIXe et XXe siècles à donner vie à leurs dessins, ce qui a donné naissance aux premiers films d’animation.

Des illustrations dessinées à la main aux marionnettes découpées sur papier, voici les 5 animateurs célèbres qui ont été les pionniers de cette forme d’art.

EADWEARD J. MUYBRIDGE (1830 – 1904)

Le photographe anglais Eadweard J. Muybridge a jeté les bases du cinéma avec ses expériences pionnières sur les images en mouvement. En 1872, le gouverneur de Californie n’était pas convaincu que les peintures de chevaux galopants de l’époque représentaient vraiment les mouvements des animaux. Il a engagé Muybridge pour régler la question : « Quand un cheval galope, est-ce que ses quatre sabots décollent simultanément ? »

Les études de Muybridge sur la locomotion animale impliquaient l’utilisation de douze appareils photo à déclenchement par fil pour photographier un cheval au galop dans une séquence de prises de vue. Contrairement aux peintures, les images révolutionnaires ont prouvé que les chevaux ont les quatre sabots hors du sol pendant leur course à pied.

Muybridge a copié les images sous forme de silhouettes sur un disque à visionner en rotation sur une machine qu’il a inventée, appelée zoopraxiscope. Cet appareil est maintenant considéré comme un des premiers projecteurs de films. Muybridge a continué à capturer le mouvement avec la « photographie instantanée » pendant sa carrière, étendant ses études à l’animation en 1893 quand il a utilisé le disque du phénakistoscope pour créer l’animation d’un couple valsant.

J. STUART BLACKTON (1875 – 1941)

Co-fondateur de Vitagraph Studios, James Stuart Blackton fut l’un des premiers artistes à utiliser la technique du stop-motion avec son film The Humpty Dumpty Circus (1898). Avec son partenaire Albert E. Smith, il a utilisé les jouets de sa fille pour créer l’illusion d’un cirque d’acrobates et d’animaux en mouvement.

En 1990, Blackton a combiné la technique du stop-motion avec l’animation dessinée à la main dans son film The Enchanted Drawing. Mettant en vedette Blackton lui-même, le film montre l’artiste dessinant un visage de dessin animé, un chapeau haut-de-forme, une bouteille de vin, un verre et un cigare. Le visage illustré semble alors prendre vie lorsque les objets dessinés à la main sortent du papier sous les yeux du spectateur. Le Dessin Enchanté est considéré comme la première séquence d’animation enregistrée sur un film d’image standard.

ÉMILE COHL (1857 – 1938)

Souvent appelé « le père du dessin animé », l’artiste français Émile Cohl était célèbre parmi les groupes bohémiens à Paris au XIXe siècle pour son style comique distinct. Les historiens croient que Cohl est tombé sur sa carrière dans le cinéma alors qu’il se promenait dans la rue et a repéré une affiche de film mettant en vedette des œuvres d’art volées dans l’une de ses propres bandes dessinées. Outré, il a confronté le directeur du studio (Gaumont) et a été engagé sur place comme scénariste.

En 1908, il crée Fantasmagorie, le premier film d’animation jamais réalisé. Créé avec plus de 700 dessins, Cohl a réalisé son effet de craie en inversant le film négatif. Plein d’étranges transformations de personnages, le film était un hommage au mouvement incohérent et éphémère, où l’art humoristique et absurde a été créé dans un style de dessin enfantin. Le titre fait référence au « fantasmographe« , une forme de théâtre photographique du XIXe siècle qui utilisait des lanternes magiques pour projeter des images fantomatiques sur les murs.

WINSOR MCCAY ( 1867-71 – 1934)

Winsor McCay était un dessinateur et animateur américain devenu célèbre pour sa bande dessinée, Little Nemo. Inspiré par les flip books, McCay a commencé à expérimenter dans le but de transformer ses dessins animés en personnages émouvants, ce qui a donné lieu à dix films d’animation réalisés entre 1911 et 1921.

Son premier court métrage d’animation intitulé Little Nemo a compilé environ 4 000 dessins sur papier de riz mettant en vedette ses personnages de bande dessinée. Le film muet commence par des séquences d’action en direct où McCay est vu en train de parier à ses collègues non croyants qu’en un mois il peut faire bouger ses dessins. Il les choque tous quand ses illustrations dessinées à la main entrent en action vers 8h11.

LOTTE REINIGER (1899 – 1981)

Née en 1899, Lotte Reiniger a grandi avec une fascination pour la silhouette marionnette. Elle est passée de l’organisation de spectacles de marionnettes pour ses amis et sa famille, à la transformation de sa passion en une carrière de toute une vie lorsqu’elle a commencé à créer des courts métrages d’animation à partir de découpages en papier. En 1926, elle est devenue la première femme à réaliser un long métrage d’animation avec Les Aventures du Prince Achmed, l’un des plus anciens films d’animation encore en vie, basé sur les histoires des Mille et une Nuits d’Arabie.

Pionnier de l’animation de silhouette sur papier, Reiniger a mis des mois à réaliser chacun de ses films. Après avoir planifié le récit à l’aide de storyboards dessinés à la main, elle a découpé chaque personnage et scène dans du papier noir. Chaque élément des découpes a ensuite été déplacé à la main en imitant le style et les mouvements des marionnettes de son enfance.

Après avoir été forcée de quitter Berlin pendant la Seconde Guerre mondiale, Reiniger s’est finalement installée en Angleterre où elle a passé le reste de sa carrière de 60 ans à réaliser plus de 40 courts métrages et adaptations de contes de fées tels que Thumbelina, Cendrillon et La Belle au bois dormant.

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