La start-up Circular Systems est à l’avant-garde d’une nouvelle technologie pour transformer les déchets alimentaires – comme les pelures de banane et les tiges de chanvre – en fibres vestimentaires.

Dans le monde entier, les gens mangent environ 100 milliards de bananes chaque année. Cela crée environ 270 millions de tonnes de déchets – des pelures aux tiges – qui sont souvent brûlés ou laissés à pourrir. La combustion des cultures pollue l’air, et la pourriture libère du méthane dans l’atmosphère et contribue au réchauffement de la planète.

Isaac Nichelson, un vétéran de trois décennies dans l’industrie de la mode durable, a appris l’ampleur de ce gaspillage et a vu une opportunité.

Les déchets de cultures alimentaires comme les sous-produits de banane, les feuilles d’ananas, le lin et la tige de chanvre, ainsi que les déchets provenant du broyage de la canne à sucre peuvent être collectés et filés en une fibre naturelle qui peut être tissée en vêtements.

Bien que ce concept soit progressif, il s’agit en fait d’un retour au passé – aussi récemment qu’en 1960, 97 % des fibres que nous utilisions dans les vêtements et les matériaux étaient d’origine naturelle. Aujourd’hui, ce n’est qu’environ 35 %.

Grâce à ses nouveaux matériaux, la start-up Circular Systems, qui transforme ces fibres de déchets naturels en matériaux utilisables, Nichelson veut mettre l’industrie de la mode sur une nouvelle voie vers une production et un approvisionnement plus durables.

Circular Systems a récemment reçu une subvention de 350 000 $ du Global Change Award de la Fondation H&M pour intensifier ses activités, et elle a conclu des partenariats avec des marques mondiales comme H&M et Levis pour intégrer ses fibres durables dans leurs activités. Car Levis est déjà très impliqué dans ce domaine pour ses jeans, et cela depuis longtemps (voir l’article).

Circular Systems comprend trois technologies.

Il y a l’Agraloop Bio-Refinery, un système breveté qui transforme les déchets de culture en textiles. Les mêmes agriculteurs et producteurs qui font les récoltes peuvent posséder et utiliser les systèmes Agraloop pour se créer des revenus supplémentaires et utiliser leurs déchets excédentaires.

« Nous voulons que les cultures vivrières deviennent nos fibres primaires « , explique M. Nichelson. Ces cinq déchets clés, ajoute-t-il, offrent environ 250 millions de tonnes de fibres chaque année et pourraient répondre à 2,5 fois la demande mondiale de fibres.


[Photo : courtoisie Circular Systems]

La deuxième technologie, Texloop, convertit les déchets textiles et les vêtements usagés en nouvelles fibres.

Environ 16 % de tous les textiles sont mis au rebut sur les planchers des ateliers de découpe et 85 % des vêtements usagés aboutissent dans les décharges, et Texloop utilise une technologie brevetée pour mélanger une variété de textiles naturels et synthétiques dans de nouveaux fils et tissus.

Circular Systems a également mis au point une technologie appelée Orbital, qui transforme à la fois les fibres de déchets de cultures alimentaires et les fibres de déchets textiles en un nouveau fil qui est à la fois durable et qui évacue l’humidité. Bien que les brevets et les partenariats pour Orbital soient encore en cours, M. Nichelson indique que les grandes marques de vêtements de sport s’intéressent à ce produit.

L’intérêt de Nichelson pour la création de textiles plus durables remonte à l’époque où il travaillait comme designer de vêtements de surf et de vêtements d’extérieur dans les années 1990 et où il a constaté à quel point le processus de production s’appuyait sur les produits chimiques. Un jour, lorsqu’il est entré dans les installations de production de son entreprise à Portland, dans l’Oregon, il s’est presque évanoui à cause des vapeurs. « Je n’arrivais pas à croire que des gens allaient travailler dans ces conditions « , dit M. Nichelson. Nichelson s’est intéressé à développer des matériaux plus naturels qui permettent d’obtenir les mêmes effets de haute performance que les tissus à base de produits chimiques comme le nylon et le polyester.

Cette recherche a mené Nichelson à rencontrer Yitzac Goldstein, un scientifique des matériaux qui avait créé une gamme de matériaux à partir de fibres recyclées et Geof Kime, qui, dans les années 1990, a réussi à faire légaliser le chanvre industriel au Canada afin qu’il puisse être cultivé comme une alternative plus durable aux matériaux synthétiques. Alors que les trois collaborent depuis une vingtaine d’années sur la manière d’amener les idées d’agriculture régénératrice et de production textile durable à l’échelle de l’industrie de la mode, ce n’est que l’année dernière qu’ils ont lancé Circular Systems pour le faire.

« Le moment était vraiment bien choisi », dit Nichelson. « Nous avons fait des percées dans nos technologies récemment, et il y a aussi eu une percée sur le marché. » Il existe maintenant de nombreuses données qui confirment la nécessité pour l’industrie de la mode de s’éloigner de la production de produits chimiques et de déchets et de se tourner vers des moyens d’approvisionnement et de fabrication plus durables et moins extractifs. Nous voyons maintenant, par exemple, des déchets plastiques liés à l’océan se transformer en chaussures portables, et le cuir est remplacé par des alternatives plus durables cultivées à partir de collagène fermenté et de racines de champignons.

Ce passage à des matériaux plus durables est également essentiel pour l’industrie de la mode d’un point de vue économique, ajoute Nichelson. Chaque année, McKinsey et Company and Business of Fashion publient un sondage annuel de l’industrie, et cette année, le rapport prévoit que l’industrie de la mode subira des pertes de 3 à 4 % dans tous les secteurs, à moins que les entreprises ne puissent repenser leurs chaînes d’approvisionnement afin d’accroître l’efficacité des ressources et de réduire le gaspillage. « En ce moment, c’est tellement extractif et tellement destructeur, et nous voyons ces ressources devenir de plus en plus limitées à mesure que la population augmente « , dit M. Nichelson. Et au fur et à mesure que la population augmente, il est crucial que les terres cultivables soient utilisées pour cultiver des aliments, et non des cultures textiles comme le coton. « S’il n’y a pas d’action collective et très rapide, ce sera catastrophique pour l’industrie d’un point de vue économique « , dit M. Nichelson.

Ainsi, tous les chefs de file de l’industrie de la mode – qui, dans le passé, ont peut-être contrecarré les efforts de durabilité en faveur de la réduction des coûts –  » sont maintenant nos nouveaux meilleurs amis « , dit Nichelson. Bien que l’approvisionnement durable soit nécessairement plus coûteux et plus lent, c’est la direction dans laquelle l’industrie devrait s’orienter, dit M. Nichelson, et l’objectif final devrait être de produire moins et d’abandonner la croissance comme indicateur de succès. « Toutes nos industries doivent être modernisées pour assurer une véritable durabilité et devenir régénératrices par nature, et ce sera mieux pour les entreprises. »

Fastco

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