Creator, un nouveau restaurant à San Francisco, abrite le premier robot-burger au monde. Ça coûte 6 $ – et il paraît que c’est vraiment bon.

A travers une vitrine dans un nouveau restaurant à San Francisco, on voit le chef cuisinier préparer le déjeuner. Ce chef est une machine semblable à Rube Goldberg, tranchant des petits pains, ajoutant des condiments, grillant de la viande et crachant un hamburger entièrement préparé – le tout sans aucune intervention humaine. Une rangée de brioches se déplace vers la droite, laissant tomber un petit pain dans une fente où une minuscule scie le coupe en deux. La machine ajoute un peu de beurre clarifié, grille le pain et le dépose dans une boîte sur un tapis roulant, où la machine projette une quantité précise de chaque sauce pour la commande, tranche les tomates et les oignons en temps réel, râpe le fromage et moud le bœuf sur commande avant la cuisson de la galette. En cinq minutes, votre repas émerge. Et il paraît que le hamburger est très, très bon.


[Photo :Creator/Aubrie Pick]

« En grandissant, mon travail consistait à faire des centaines du même hamburger encore et encore « , dit Alex Vardakostas, cofondateur et PDG de Creator, le nouveau restaurant, qui ouvre ses portes aujourd’hui avec un lancement en douceur. « J’ai vu tant d’opportunités où je voulais le faire un peu mieux, plus lentement, ou plus personnalisé, mais c’est impossible quand on doit faire manuellement autant de burgers avec des outils rudimentaires ».

En tant qu’étudiant, comme Vardakostas utilisait des instruments sophistiqués dans un programme de physique, il a commencé à se demander si des outils aussi avancés pouvaient être utilisés dans les restaurants. « Nous ne le voyons pas comme un robot », Vardakostas. « Je le vois comme l’instrument de cuisine ultime. C’est juste un ustensile. Tout a commencé – si une meilleure plaque fait un meilleur hamburger, allons-y jusqu’au bout. Il se trouve que ça doit être aussi sophistiqué que ce que certains appellent un robot. »


[Image : courtoisie Creator]

Vardakostas et le cofondateur Steve Frehn ont passé les six dernières années à travailler sur la machine, bien qu’on leur ait dit que ce n’était pas faisable. La startup n’est pas la seule équipe à essayer d’utiliser des robots pour faire des hamburgers ; Flippy, un autre robot, peut retourner des galettes, bien qu’il ne puisse gérer aucune autre étape du processus, et lorsqu’il a débuté en mars, il a lutté pour travailler avec les humains. La machine du Creator est la première, dit M. Vardakostas, à faire la transition complète de n’importe quel segment de l’alimentation à l’automatisation.
L’utilisation de la machine permet d’améliorer la qualité d’un hamburger tout en maintenant des coûts bas ; les hamburgers commencent à 6 $ (un Big Mac coûte 5,79 $ à San Francisco), mais le robot est si bon marché que le restaurant peut se permettre d’acheter des ingrédients de meilleure qualité, comme du bœuf élevé au pâturage. Plutôt que d’utiliser des petits pains à hamburger prétranchés bon marché, il peut utiliser des petits pains frais sans agent de conservation. Le robot fait griller des petits pains pendant 90 secondes, quelque chose qu’un cuisinier n’aurait pas le temps ou la patience de faire. Trancher les tomates et les oignons pour commander laisse les ingrédients croustillants, et râper le fromage pour le faire fondre. La viande peut être manipulée pour obtenir la meilleure texture. « Quand la galette est mise dans la plaque, elle est si lâchement emballée qu’elle tombera littéralement en morceaux dans vos mains, mais le robot a la dextérité de tout garder ensemble « , dit Vardakostas.

[Image : courtoisie Creator]

Presque tout le processus, à l’exception du hachage et de la cuisson de la viande, est visible dans la vitrine en verre, qui a été conçue pour ne pas ressembler à un robot. « Vous voyez tout, et c’est une caractéristique importante de la machine du point de vue de la conception physique « , dit Per Selvaag, principe chez Montaag, la firme qui s’est occupée de la conception de l’expérience. « L’ouverture est intégrée dans son ADN physique autant que n’importe quoi d’autre, et votre sentiment en quittant les machines est que vous faites confiance au processus. »

Bien que les humains ne fabriquent pas les hamburgers, sauf pour charger la machine avec des ingrédients, le restaurant fournit toujours des emplois. Lorsque les clients entrent, les employés les accueillent, leur expliquent les nombreuses options de garnitures et les aident à commander : Puisque vous pouvez ajuster tous les ingrédients avec un niveau de précision que vous n’obtenez pas à un endroit ordinaire (vous pouvez même décider si vous voulez votre ketchup sur le pain du haut ou du bas), il est utile d’avoir quelqu’un pour discuter de vos options.

Les humains font aussi des frites et des côtés. Il s’agit d’un meilleur emploi que le salaire de restauration rapide standard qui commence à 16 $ l’heure, les employés sont encouragés à utiliser 5 % de leur temps pour étudier tout ce qui les intéresse pour leur future carrière (deux des premiers employés sont intéressés à ouvrir leur propre restaurant), et ils n’ont plus à retourner les hamburgers sur une cuisinière grasse. Le robot autonome filtre également la fumée de cuisson, de sorte que l’air est propre. Le restaurant n’a pas l’odeur d’un endroit où des centaines de hamburgers ont été grillés ce jour-là, malgré le fait que les deux machines dans l’espace peuvent pomper jusqu’à 240 hamburgers par heure.

« Dans l’ensemble, ce que nous faisons, c’est réduire le coût des aliments « , explique M. Vardakostas. « C’est quelque chose de positif pour tout le monde. Quand il s’agit d’une discussion sur, hé, essayons de garder les gens désireux de retourner aux hamburgers, je suis un peu incrédule – pourquoi diable posons-nous cette question ? Pourquoi n’essayons-nous pas de trouver un moyen d’amener ces gens à faire quelque chose de plus épanouissant, plus humain, plus créatif et plus social ? ».

Le restaurant est lancé aujourd’hui avec des heures limitées et des réservations en ligne, avant de passer à des heures standard plus tard dans l’été. Les fondateurs espèrent bientôt s’étendre à l’extérieur de San Francisco, avec la vision d’apporter de meilleures options de nourriture à bas prix dans le type de petites villes où ils ont grandi tous les deux, ce qui exigera juste d’enrouler une machine et d’ajouter les ingrédients. « Nous voulons démocratiser l’accès à des aliments de haute qualité « , déclare M. Vardakostas.

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