« L’Epopée de Gilgamesh » est l’un des plus anciens textes connus dans le monde. C’est l’histoire d’un dieu-roi, Gilgamesh, qui a gouverné la ville d’Uruk en Mésopotamie au 3e millénaire avant J.-C. Dans ses lignes, l’épopée laisse entrevoir comment les anciens voyaient les origines de leur civilisation.

L’antagoniste de Gilgamesh, Enkidu, est décrit comme un homme sauvage, vivant avec les bêtes et mangeant de l’herbe avec les gazelles. Mais il est séduit par une belle prêtresse du temple qui lui offre des vêtements et de la nourriture en disant : « Enkidu, mange du pain, c’est le bâton de vie ; bois le vin, c’est la coutume de la terre. C’est ainsi qu’Enkidu se transforme d’une bête sauvage nue en un homme « civilisé » vivant avec d’autres personnes.

Le pain et le vin sont tous deux des produits de la société sédentaire. Ils représentent le pouvoir de contrôler la nature et de créer la civilisation, convertissant le sauvage en apprivoisé, le cru en cuit – et leur transformation ne peut se faire facilement toute seul. L’acte même de transformer le sauvage en civilisé est un acte social, qui exige que de nombreuses personnes travaillent ensemble.

Au cours des dernières décennies, la théorie archéologique a évolué vers l’idée que la civilisation est née dans différentes régions du monde grâce à l’évolution de la coopération. Les archéologues ont découvert que la consommation de nourriture et de boissons à des moments et dans des lieux rituellement prescrits – connus techniquement sous le nom de festins– est l’une des pierres angulaires d’une sociabilité et d’une coopération accrues tout au long de l’histoire de l’humanité. Charles Stanish, professeur d’anthropologie à l’Université de Floride du Sud, dit que ses propres recherches au Pérou le confirment. « Les données de mes collègues et de mon travail fournissent une autre étude de cas détaillée pour les théoriciens afin de modéliser l’évolution de la complexité dans l’un des rares endroits où une civilisation s’est développée de manière indépendante. »

Des signes de coopération au Pérou

Comment la société complexe trouve-t-elle son origine dans les groupes de chasseurs-cueilleurs et les petits villages qui ont dominé le globe jusqu’au début de l’Holocène, il y a environ 9 000 ans ? Et une fois que de telles organisations sociales se développent, quels types de mécanismes soutiennent suffisamment ces nouvelles sociétés pour se développer dans les Uruks du monde antique ?

Il y a six ans, après 30 ans de recherche dans le bassin de Titicaca dans les hautes Andes, son collègue Henry Tantaleán et lui-même ont lancé un programme de recherche archéologique à long terme dans la vallée de Chincha sur la côte sud du Pérou. Grâce au travail des archéologues précédents et à leurs propres données, ils ont pu reconstituer une préhistoire complète de la vallée qui a commencé il y a plusieurs millénaires.

Une période significative est connue sous le nom de Paracas ; elle a duré d’environ 800 à 200 avant J.-C. C’est l’époque où les premières sociétés complexes se sont développées dans la région, l’origine de la civilisation dans cette partie du monde antique. Ils ont pu prouver la présence massive de Paracas dans la vallée, allant de grandes structures pyramidales à de modestes villages dispersés dans le paysage.


Les géoglyphes qui ont modifié le paysage sont encore visibles, délimitant un chemin vers l’endroit où le soleil se couche au solstice d’été. Charles Stanish, CC BY-ND-ND

De l’autre côté des terres de pampa hyper-arides au-dessus de la vallée, les Paracas ont construit des géoglyphes linéaires : des dessins gravés dans le paysage désertique qu’ils bordent de petites pierres des champs. Ils ont trouvé 5 ensembles de lignes qui se concentraient toutes sur les cinq sites principaux de Paracas au bord de la pampa. Ils ont également trouvé de nombreuses petites structures construites entre les lignes.

Leur recherche a indiqué qu’un certain nombre de ces petites structures et de nombreuses lignes indiquaient le coucher de soleil du solstice de juin. Les travaux antérieurs de leur équipe et d’autres personnes à travers le Pérou indiquent sans équivoque que les peuples précolombiens des Andes ont utilisé les solstices pour marquer des événements importants.

Ils en ont conclu que ces sites étaient les points d’aboutissement d’événements sociaux rituellement significatifs qui étaient rythmés par les solstices et peut-être d’autres phénomènes astronomiques.


Excavation d’une structure dans la pampa Chincha avec les murs alignés sur le solstice de juin. Charles Stanish, CC BY-ND-ND
Fête à Paracas

Ils ont choisi d’étudier intensivement un site final, appelé Cerro del Gentil, pour évaluer son importance dans la culture Paracas. Le site est un grand monticule en plate-forme à trois niveaux. Le niveau de base mesure 50 mètres sur 120 mètres à son maximum. Chaque niveau contient une terrasse en contrebas d’environ 12 mètres de côté.


Un sac en tissu tissé rempli de cheveux humains. PNAS, CC BY

Les fouilles effectuées par Tantaleán et leur équipe dans l’un de ces patios ont donné lieu à une riche collection d’artefacts, notamment des textiles, des aliments, des poteries, des gourdes décorées, des objets en pierre, des roseaux, des objets divers et des offrandes humaines. Ils ont trouvé de grands récipients en poterie qui contenaient de la chicha ou de la bière de maïs, l’équivalent du vin d’Enkidu. Il y avait aussi des preuves de préparation des aliments, bien qu’ils n’aient pas trouvé de population résidente. Ils ont trouvé un grand nombre de poteries servant des récipients et des preuves de rituels impliquant des libations liquides versées dans le patio à la fin de certains festins élaborés.

Le Cerro del Gentil, en fait, était un exemple archéologique classique d’un lieu de fête et de festins très important. Personne ne semblait vivre à cet endroit bien construit toute l’année, bien qu’il y avait beaucoup de preuves que de temps en temps de nombreuses personnes étaient présentes pour manger, boire et même faire des sacrifices humains ensemble, probablement à des moments particuliers du calendrier astronomique.

Ils ont utilisé les données du Cerro del Gentil pour tester les hypothèses suivantes sur la façon dont les premiers groupes humains coopératifs se sont réunis : Est-ce que les gens ont commencé petit, se régalant au sein de leur groupe local et se sont ensuite étendus pour incorporer des groupes plus éloignés ? Ou bien, les premiers groupes à succès ont-ils développé des contacts avec des groupes autonomes éloignés autour d’une grande région ?

Leur collègue Kelly Knudson de l’Arizona State University a analysé les ratios de strontium dans 39 objets organiques trouvés dans les patios. Le rapport de 87Sr/86Sr dans n’importe quel objet organique, y compris les humains, indique de quelle zone géographique provient cet objet. Ils ont découvert que les objets dans le patio provenaient d’un très large éventail d’écozones tout autour des Andes du centre-sud. Certains objets sont venus d’aussi loin que le bassin de Titicaca à 600 kilomètres, d’autres de la côte sud à environ 200 kilomètres.


Un petit géoglyphe dans la pampa Chincha avec la ligne centrale définissant le solstice de juin. Charles Stanish, CC BY-ND-ND

Les rituels de fête construisent une jeune civilisation.

Cette étude de cas démontre que les premières sociétés complexes à succès de la côte sud du Pérou, vers 400 av. J.-C., impliquaient un large bassin de personnes et d’objets. Au moins dans la société Paracas, la stratégie optimale de construction de la civilisation a consisté à créer des alliances généralisées dès le début, puis à étendre ce modèle au fil des siècles. On le sait parce que les habitants de Cerro del Gentil ont incorporé des objets et même des personnes dans leurs offrandes provenant de régions éloignées.

Par contre, sur un site de cérémonie ultérieur où le bassin versant était assez petit, tous les objets et les restes humains provenaient des environs immédiats, comme en témoigne l’analyse du strontium. Le modèle de Paracas détecté au Cerro del Gentil contraste avec une stratégie dans laquelle les gens se concentrent sur leur groupe local et s’accroissent progressivement au fil du temps. Le groupe de chercheurs avait l’intention d’utiliser ce genre de cas comparatifs pour essayer de comprendre quelles stratégies fonctionnent mieux dans quels contextes environnementaux et sociaux.

L’évidence de Cerro del Gentil soutient la théorie écrite dans son récent livre « L’évolution de la coopération humaine » – que la coopération dans les sociétés non étatiques est obtenue en « ritualisant » l’économie. Les gens construisent des normes, des rituels et des tabous pour organiser leur vie économique et politique. Loin d’être des coutumes pittoresques et exotiques des « peuples primitifs », des règles de comportement élaborées, codées dans de riches pratiques rituelles, sont des moyens ingénieux d’organiser une société où la coercition est absente.

Les pratiques rituelles récompensent les coopérateurs et punissent les tricheurs. Ils encouragent donc un comportement de groupe soutenu vers des objectifs communs et résolvent ce que l’on appelle le «  problème de l’action collective  » dans la vie sociale humaine – comment amener tout le monde à travailler ensemble vers quelque chose qui est dans l’intérêt à long terme de tout le monde ? La fête/le festin est un élément clé de ce type de socialité et de coopération. Le pain et le vin d’Enkidu est toujours d’actualité 5 000 ans plus tard.

sur The Conversation.

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