The Economist détaille ce qui contribue à la force d’un pays en matière de football (quand on sait tout ce qui est impliqué financièrement avec ce sport).

La richesse, la taille et l’intérêt pour le football expliquent près de la moitié des performances internationales des pays. Le reste peut être enseigné…

Par un samedi après-midi ensoleillé, à quelques mètres du stade national de football uruguayen, 14 enfants de 7 ans marchent sur un terrain bosselé. Ils sont encouragés par leurs parents, qui sont aussi les entraîneurs, les plongeurs et les traiteurs. Ce match est l’un des centaines de matches joués chaque week-end dans le cadre du Baby Football, un programme national pour les enfants de quatre à 13 ans. Parmi les diplômés se trouvent Luis Suárez et Edinson Cavani, deux des meilleurs attaquants du monde.

Suárez et Cavani sont les fer de lance de l’Uruguay lors de la Coupe du Monde, qui a débuté en Russie le 14 juin. Les bookmakers estiment que la Celeste est la neuvième favorite à gagner, pour ce qui serait la troisième fois. Seuls le Brésil, l’Allemagne et l’Italie ont gagné plus, même si la population uruguayenne de 3,4 millions d’habitants est inférieure à celle de Berlin. Bien qu’il ne s’agisse plus du géant qu’il était au début du 20ème siècle, l’Uruguay est encore bien au-dessus de son poids. Suárez et Cavani ont atteint les demi-finales en 2010 et ont obtenu un 15ème titre de champion d’Amérique du Sud en 2011. Leurs visages ornent le musée du football de Montevideo, ainsi qu’un siècle de chemises en lambeaux et de trophées étincelants.

Si l’Uruguay minuscule peut avoir autant de succès, pourquoi pas des pays beaucoup plus grands ou plus riches ? Cette question semble tourmenter Xi Jinping, le président de la Chine, qui veut que son pays devienne une superpuissance du football d’ici 2050. Son plan comprend 20 000 nouveaux centres de formation, pour aller avec la plus grande académie du monde à Guangzhou, qui a coûté 185 millions de dollars. Les Émirats arabes unis et le Qatar ont dépensé des milliards de dollars pour acheter les meilleurs clubs européens, dans l’espoir d’apprendre d’eux. L’Arabie Saoudite paie pour envoyer les neuf joueurs du championnat espagnol. Un ancien footballeur amateur du nom de Viktor Orban, aujourd’hui Premier ministre autocratique de Hongrie, a fait des folies sur des stades rarement remplis. Jusqu’à présent, ces pays n’ont pas grand-chose à montrer pour leurs dépenses. La Chine n’a pas réussi à se qualifier pour la Coupe du monde de cette année, et a même perdu 1:0 contre la Syrie – une humiliation qui a provoqué des protestations de rue.

Footballeur, modèle de rencontre

The Economist a construit un modèle statistique pour identifier ce qui fait qu’un pays est bon au football.

« Notre objectif n’est pas de prédire le vainqueur en Russie, ce que l’on peut faire au mieux en examinant les résultats récents d’une équipe ou le calibre de son effectif. Nous voulons plutôt découvrir les facteurs sportifs et économiques sous-jacents qui déterminent le potentiel footballistique d’un pays et comprendre pourquoi certains pays dépassent les attentes ou s’améliorent rapidement. Nous prenons les résultats de tous les matchs internationaux depuis 1990 et voyons quelles variables sont corrélées avec la différence de buts entre les équipes.

Nous avons commencé par l’économie. Stefan Szymanski, économiste à l’Université du Michigan qui a construit un modèle similaire, a montré que les pays riches ont tendance à être plus sportifs. Le football a beaucoup de stars parties de la misère, mais les joueurs qui grandissent dans des endroits pauvres se heurtent aux plus grands obstacles. Au Sénégal, les entraîneurs doivent vermifuger et nourrir certains joueurs avant de pouvoir les entraîner ; un officiel estime que seuls trois endroits du pays ont des terrains gazonnés. Nous avons donc inclus le PIB par habitant dans notre modèle.

Ensuite, nous avons essayé de mesurer la popularité du football. En 2006, la FIFA, l’organe directeur du sport, a demandé aux fédérations nationales d’estimer le nombre d’équipes et de joueurs de n’importe quel niveau. Nous avons ajouté les chiffres de population, pour montrer le taux de participation global. Nous avons complété ces suppositions par des données plus récentes : combien de fois les gens ont cherché du football sur Google entre 2004 et 2018, par rapport à d’autres sports d’équipe comme le rugby, le cricket, le football américain, le baseball, le basket-ball et le hockey sur glace. Le football a attiré 90 % de l’attention de l’Afrique, contre 20 % en Amérique et seulement 10 % en Asie du Sud qui aime le cricket. Afin de capter l’enthousiasme national et les dépenses pour le sport en général, nous avons également inclus les médailles olympiques gagnées par personne.

Ensuite, nous avons tenu compte de l’avantage du terrain, qui vaut environ 0,6 but par match, et de la force de l’opposition. Le Pérou reçoit des crédits supplémentaires pour avoir joué si souvent contre des joueurs trop performants, par exemple. Enfin, pour réduire l’effet de distorsion des malheureux comme les îles Caïmans et le Bhoutan, nous avons réduit nos résultats aux 126 pays qui ont disputé au moins 150 matches depuis 1990.

Notre modèle explique 40 % de la variance de la différence moyenne de buts pour ces équipes. Mais cela laisse beaucoup de valeurs aberrantes. L’Uruguay a été l’un des plus grands, avec près d’un but par match mieux que prévu. Le Brésil, l’Argentine, le Portugal et l’Espagne suivaient de près. L’Afrique de l’Ouest et les Balkans ont également dépassé leurs objectifs.

Malheureusement pour les autocrates ambitieux, les données suggèrent que la Chine et le Moyen-Orient ont déjà dépassé leur faible potentiel. Le cricket domine les recherches Google dans les États du Golfe (sans doute en grande partie parce que les travailleurs migrants d’Asie du Sud l’adorent). Seulement 2% des Chinois ont joué au football en 2006, selon la FIFA, contre 7% des Européens et des Sud-Américains. La Chine et les pays du Moyen-Orient ont parfois réussi à se qualifier pour la Coupe du monde, mais aucun d’entre eux n’a gagné un match depuis 1998.

La conclusion la plus retentissante du modèle est qu’une grande partie de ce qui détermine le succès échappe au contrôle immédiat des administrateurs de football. Ceux qui sont en Afrique ne peuvent pas rendre leurs pays moins pauvres. Ceux qui vivent en Asie ont du mal à susciter l’intérêt pour ce sport. La part du football dans les recherches sur Google a augmenté en Chine, mais a diminué en Arabie Saoudite.

Néanmoins, les officiels qui rêvent de gagner la Coupe du monde peuvent tirer 4 leçons de nos modèles.

  • Tout d’abord, encouragez les enfants à se développer de façon créative.
  • Deuxièmement, empêchez les adolescents talentueux de passer à travers les mailles du filet.
  • Troisièmement, tirez le meilleur parti du vaste réseau mondial du football.
  • Et quatrièmement, bien se préparer pour le tournoi lui-même.

Commencez par les enfants. La leçon évidente de l’Uruguay est d’obtenir le plus grand nombre possible de joueurs donnant des coups de pied dans les ballons, afin de développer leurs compétences techniques. M. Xi veut que le jeu soit enseigné dans 50 000 écoles chinoises d’ici 2025. La Chine pourrait essayer quelque chose comme le « Projet 119« , un programme de formation continue pour les jeunes, qui a permis à la Chine de se hisser au sommet de la liste des médailles aux Jeux olympiques de Pékin en 2008. Le problème, c’est que les exercices incessants « font perdre les talents à part qui font les génies », explique Jonathan Wilson, rédacteur en chef du Blizzard, un journal qui couvre le jeu dans le monde entier. Les joueurs de l’Allemagne de l’Est se sont entraînés beaucoup plus dur que ceux de l’Allemagne de l’Ouest, mais ne se sont qualifiés qu’une seule fois pour un tournoi majeur.

L’astuce n’est pas seulement de faire jouer beaucoup d’enfants, mais aussi de les laisser se développer de manière créative. Dans de nombreux pays, ils le font en enseignant eux-mêmes. George Weah, aujourd’hui président du Libéria, mais autrefois l’attaquant le plus meurtrier de son continent, a perfectionné son tir avec une balle de chiffon dans un bidonville marécageux. Le futsal, un jeu à cinq avec un petit ballon nécessitant une technique de jeu, a perfectionné les compétences de grands joueurs ibériques et latino-américains – de Pelé et Diego Maradona à Cristiano Ronaldo, Lionel Messi, Neymar et Andrés Iniesta. Zinedine Zidane était l’un des nombreux prodiges français qui ont appris le football de rue, ou ballon sur bitume. Dans une expérience qui demandait aux joueurs adultes de prédire ce qui se passerait ensuite dans un clip vidéo, les meilleurs joueurs avaient passé plus de temps à s’amuser entre six et dix ans. Une autre étude a révélé que les universitaires qui se sont retrouvés avec des contrats avaient fait plus d’heures de pratique informelle quand ils étaient enfants.

De telles opportunités disparaissent dans les pays riches. Matt Crocker, le responsable du développement des joueurs de la Fédération anglaise de football (FA), affirme que les parents hésitent maintenant à laisser leurs enfants à l’extérieur pour une partie de foot. De nombreuses propriétés de logement social ont des pancartes interdisant les jeux de balle. Dele Alli, un attaquant mercenaire de l’Angleterre, est inhabituel pour avoir appris dans ce qu’il a appelé « une cage en béton ». Le défi est « d’organiser les rues en club », dit Guus Hiddink, qui a dirigé les Pays-Bas, la Corée du Sud, l’Australie, la Russie et la Turquie.

Deutschland über alles

La Deutscher Fußball-Bund (DFB), l’organisme national allemand, l’a fait avec zèle. Au début des années 2000, il s’est rendu compte que les joueurs allemands se battaient contre des équipes défensives. Notre modèle, Die Mannschaft, comme on appelle l’équipe nationale, devrait surpasser tout le monde, étant donné la richesse de l’Allemagne, le vaste bassin de joueurs et le manque de sports de compétition. Mais entre 1990 et 2005, il a réalisé environ un tiers d’un but de moins que prévu par match.

La DFB s’est donc réorganisée. Depuis 2001, les clubs allemands ont dépensé environ 1 milliard d’euros (1,2 milliard de dollars) pour développer des académies de jeunes afin de répondre à 250 critères nationaux. Les jeunes ont maintenant jusqu’à deux fois plus de formation à l’âge de 18 ans. Cependant, les sessions se concentrent sur la créativité dans des environnements aléatoires. L’un des exercices consiste en une cage robotique qui lance des balles sous différents angles pour qu’un joueur puisse les contrôler et les passer. Les hommes qui ont remporté la Coupe du monde en 2014, écrit Raphael Honigstein, un auteur allemand de football, ont appris à jouer avec l’instinct et l’imagination de ces mythiques « les personnes âgées des footballeurs de rue en Allemagne ont toujours fantasmé sur ». Notre modèle estime que, depuis 2006, l’équipe a obtenu des résultats presque exactement au niveau élevé attendu.

L’Angleterre a suivi, remaniant son programme pour les jeunes en 2012. M. Crocker explique que les joueurs sont encouragés à prendre des risques et à réfléchir par eux-mêmes. Les clubs espagnols ont longtemps excellé dans ce domaine, en pratiquant sans cesse le rondo. Mais les Anglais de moins de 17 ans qui ont battu l’Espagne 5-2 lors de la finale de la Coupe du Monde de l’an dernier ont court-circuité leurs adversaires. M. Crocker dit qu’ils ont conçu leurs propres tactiques, avec peu d’aide de gestion. Les moins de 20 ans de l’Angleterre ont aussi gagné leur Coupe du Monde.

Une telle confiance en soi manquait en Corée du Sud, se souvient M. Hiddink. Lorsqu’il a pris le pouvoir en 2001, le pays était déjà en surperformance par rapport aux faibles attentes de notre modèle, compte tenu de son taux de participation de 2 %. Mais le directeur croyait que ses accusations avaient été retenues par crainte de faire des erreurs. « Au fond de moi, j’ai découvert beaucoup de joueurs créatifs », dit-il. Avec l’aide d’arbitres chanceux, la Corée du Sud a atteint les demi-finales en 2002, ce qui en fait le seul pays en dehors de l’Europe et de l’Amérique du Sud à aller aussi loin depuis 1930.

La deuxième leçon pour les officiels ambitieux est de s’assurer que les adolescents doués ne passent pas à travers les mailles du filet. La DFB s’est rendu compte qu’un grand nombre d’entre eux avaient été négligés par les clubs de scouts, c’est pourquoi elle a créé 360 centres régionaux supplémentaires pour ceux qui ont raté la coupe. L’un d’entre eux était André Schürrle, qui a fourni la passe qui a mené au but de la coupe en 2014. En Corée du Sud, M. Hiddink a remarqué que certains des meilleurs jeunes ont joué pour l’armée ou les universités, où ils étaient parfois manqués par les scouts professionnels.

Lorsque la Russie s’est proposée pour accueillir le tournoi de cette année en 2010, M. Hiddink a imploré ses patrons de l’époque de créer un programme de scoutisme à l’échelle nationale, sans succès. L’équipe russe a décliné depuis lors, ne remportant pas un match au Championnat d’Europe en 2016. La Russie possède aujourd’hui l’une des plus anciennes équipes de la Coupe du Monde. Une telle myopie a également nui à l’Amérique, qui n’a pas réussi à se qualifier pour le tournoi de cette année. Notre modèle estime qu’il devrait être l’un des pays les plus forts, même en tenant compte de la popularité d’autres sports tels que le baseball et le basket-ball. Mais peu de joueurs reçoivent un entraînement sérieux dans le système collégial amateur, et ceux qui ne sont pas repêchés dans la Major League Soccer ne peuvent pas être promus dans les divisions inférieures.

Les régimes centralisés sont plus faciles à mettre en place dans les petits pays. Chaque équipe uruguayenne de football pour jeunes a ses résultats enregistrés dans une base de données nationale. L’Islande, qui s’est qualifiée alors qu’elle ne compte que 330 000 personnes et 100 professionnels à plein temps, a formé plus de 600 entraîneurs pour travailler avec des clubs de base. Depuis 2000, elle a construit 154 emplacements miniatures avec chauffage au sol pour donner à chaque enfant la possibilité de jouer sous surveillance. De tels programmes sont irréalisables en Afrique. Abdoulaye Sarr, ancien manager sénégalais, affirme que le réservoir de talents est énorme mais à peine exploité. L’argent qui pourrait être dépensé pour le scoutisme est plutôt dépensé pour les officiels. Dans un gaspillage flagrant de ressources rares, le Sénégal en envoie 300 en Russie.

La Belgique braconne des éléphants

L’Afrique de l’Ouest a cependant pris notre troisième conseil en puisant dans le réseau mondial du sport. L’Europe de l’Ouest est au centre de ce réseau, puisqu’il possède les clubs les plus riches, où les joueurs bénéficient du meilleur coaching. La Côte d’Ivoire, qui n’a pas réussi à se qualifier cette fois, mais qui est le plus grand surdoué d’Afrique, a exporté une génération de jeunes stars à Beveren, un club belge. Beaucoup d’entre eux ont plus tard prospéré dans la Premier League anglaise. Lorsque le Sénégal a battu la France, championne en titre, en 2002, tous les membres de l’équipe sauf deux ont joué pour des équipes françaises.

Le Sénégal aurait pu utiliser ses ressources encore plus efficacement. Patrick Vieira, qui a quitté Dakar pour la France à l’âge de huit ans, jouait pour l’ancienne puissance coloniale. Il a été l’un des nombreux immigrants français qui ont remporté la Coupe du Monde des Bleus en 1998. Son pays d’origine ne l’avait jamais contacté. Aujourd’hui, le Sénégal est plus astucieux dans le recrutement de sa diaspora et a choisi neuf joueurs nés à l’étranger pour le tournoi. Notre modèle estime que le pays a réalisé environ 0,4 but par match depuis 2002.

Le 21stclub, une société de conseil en football, note que parmi les pays européens, les Balkans exportent la plus grande partie des joueurs vers des ligues nationales plus fortes. Depuis 1991, lorsque les 4 millions d’habitants de la Croatie ont accédé à l’indépendance, aucun de ses clubs n’a progressé dans la Ligue des champions, la plus importante compétition de clubs d’Europe. Pourtant, les clubs croates ont vendu beaucoup de joueurs au Real Madrid, Barcelone, au Bayern Munich et à Milan, et ces émigrés ont mené la Croatie en demi-finales en 1998. Ces pipelines d’exportation peuvent s’auto-entretenir, pense M. Wilson : « une fois qu’une équipe se porte bien à une Coupe du Monde, et que certains de ses joueurs se portent bien, tout le monde veut les acheter ».

Certains pays sont moins habiles. Au cours des 15 dernières années, les moins de 17 ans du Mexique ont surclassé ceux du Brésil, de l’Argentine et de l’Uruguay. Mais un tiers des séniors mexicains jouent dans leur championnat national, contre seulement deux ou trois joueurs pour les autres. Dennis te Kloese, le directeur national, dit que la diaspora mexicaine augmente les chiffres d’audience et les revenus des clubs mexicains, qui peuvent payer des salaires assez élevés pour garder les talents locaux dans le pays, plutôt que de s’aventurer dans des ligues européennes démodées. Ce biais national contribue à expliquer pourquoi le Mexique est l’un des rares pays d’Amérique latine à obtenir des résultats aussi bons que prévu, plutôt que meilleurs.

L’exportation des acteurs n’est pas le seul moyen de bénéficier de l’expertise étrangère. M. Wilson dit qu’une grande partie de l’éducation footballistique en Amérique du Sud a été dispensée par des entraîneurs juifs fuyant l’Europe dans les années 1930. Aujourd’hui, il y a un circuit de gourous internationaux comme M. Hiddink, qui a été parmi les premiers d’une douzaine d’anciens patrons du Real Madrid à avoir travaillé en Asie. Pourtant, M. Szymanski, de l’Université du Michigan, a montré que peu de gestionnaires peuvent faire beaucoup pour améliorer les équipes médiocres. Il constate également que les équipes hors d’Europe et d’Amérique du Sud ne sont pas plus près de rattraper leur retard qu’il y a 20 ans. Les données suggèrent que la Corée du Sud s’en est légèrement moins bien tirée depuis 2002 qu’auparavant.

M. Szymanski pense que ces pays connaissent une sorte de « piège à revenus moyens », dans lequel les économies en développement copient rapidement les technologies des pays riches, mais ne parviennent pas à mettre en œuvre des réformes structurelles. Un manager intelligent peut apporter de nouvelles tendances tactiques, mais ne peut pas produire une génération de jeunes créatifs. La Chine paierait Marcello Lippi, qui a mené l’Italie à la victoire en 2006, 28 millions de dollars par an. À moins qu’il ne soit soutenu par des entraîneurs et des éclaireurs qui récompensent le jeu imaginatif et une génération de jeunes qui aiment le jeu, l’argent sera gaspillé.

Notre dernière leçon est pour la Coupe du Monde elle-même : bien se préparer. Pour commencer, assurez-vous que vous pouvez vous le permettre. En 2014, le Ghana a reçu 3 millions de dollars de bonus non payés par messagerie pour éviter une grève des joueurs, tandis que l’équipe du Nigeria a boycotté une séance d’entraînement sur les salaires. Fabio Capello, l’ancien patron de la Russie, s’est privé de son salaire de 11 millions de dollars pendant des mois après l’effondrement du rouble. Naviguer dans la politique du vestiaire est plus délicat. Les joueurs gagnants d’Espagne et d’Allemagne ont décrit l’importance de briser les cliques de club et de laisser tomber les stars qui ne correspondent pas à la tactique de l’équipe.

Les décisions les plus difficiles incombent aux joueurs. Les résultats de l’Angleterre aux tirs au but ont été catastrophiques, perdant six des sept tirs au but dans les tournois. L’analyse vidéo montre que les joueurs qui se précipitent ont tendance à rater les penalities ; les Anglais sont particulièrement hâtifs. Les moins de 17 ans, qui ont remporté au tir-au-but en Coupe du Monde, ont donc travaillé sur le ralentissement et la pratique d’une série de tirs prémédités.

Le fléau et le plaisir de la Coupe du Monde, c’est que des décennies de planification dépendent de marges aussi fines.

Moi qui ne suis pas experte, je ne cesse de demander aux passionnés : mais comment prévoir un peu l’issue des rencontres ? Je me fiche éperdument des bilans et des commentaires post-matchs, j’étais là, j’ai vu ! On me dit que la magie du foot c’est qu’on ne peut rien prévoir, ce que j’entends, mais avec les enjeux qu’il y a et le faisceau braqué sur chaque faits et gestes, il me paraît toujours dingue qu’on ne puisse pas en savoir plus sur les résultats. Avec ce modèle, je suis déjà plus informée et rassurée, car bien évidemment le contexte social, économique, politique (et on parle pas de psychologie non plus) donne beaucoup d’informations.

Un pays pourrait planifier méticuleusement et être contrarié par un rebond malchanceux de la balle ou une mauvaise décision de l’arbitre. « Si quelque chose ne va pas, tout le monde veut déchirer le livre « , dit M. Wilson. Pour les spectateurs, cependant, ce hasard offre une lueur d’espoir. Les équipes d’Asie, d’Afrique et d’Amérique du Nord restent les outsiders, mais elles auraient dû avoir des parcours plus féeriques comme ceux de la Corée du Sud en 2002. Le 21st Club estime qu’il y a 1 chance sur 4 qu’un champion pour la première fois émerge cette année. Pour un mois enivrant, les fans du monde entier oublieront les années de souffrance et croiront que leurs livres d’histoire, comme ceux du musée de Montevideo, pourraient être sur le point d’ajouter un nouveau chapitre glorieux.

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